Contemporary Art in the Americas Arte Contemporáneo en las Américas

Zones of silence

By Yornel J. Martínez Elías and Daniela Castro

The Cuban artist and the Brazilian curator talk about the current Cuban situation and the changes in the paradigms of perception of reality from within the art community in times of crisis.

El artista cubano y la curadora brasileña hablan sobre la situación actual de Cuba y los cambios en los paradigmas de percepción de la realidad desde el arte en tiempos de crisis.

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Yornel J. Mártinez Elías, P350, 2009, editorial project. Courtesy of the artist.

Daniela Castro It seems inevitable to draw equivalents between the first decades of the past century and our current times: severe economic crises, the rise of political conservatism, austerity measures, institutional crises, crises of subjectivities, etc. The cultural turbulence that marked these beginnings of centuries can probably be attributed to a violent reaction against the fact that the old century is dying. Death propels violent reactions because it awakens us to our own mortality. But it also comes with an equally violent force of transformation. Can you see elements of that in the arts, in politics or in the fabric of social life already? Or do you feel that we are still in a windless present waiting for the storm to hit?

Yornel Martinez Elias Faced with your questions, I can see that you’ve been thinking for a long time about global problems, crises and paradigm shifts. This brings up many other questions. Now, etymologically speaking, what is criticism without crisis? The crisis of systems, of discourses, of powers is welcome. It is, in the end, the crisis of a whole civilization and its model of consciousness. Without it we would still not have been given today creativity itself or reflection, or even philosophy. Who will throw the first stone? Paraphrasing Donald Kuspit about activism in art, I believe as he does, that art can only change the perception of individuals, not of society in its totality. Even though, fortunately, the contemporary world and all the values that go along with it are changing forcefully—the human population today is looking for a revolution of consciousness on every plane.

Still, writing these notes from Cuba, my problem continues to be metaphysical. There continues to be a breach between the monstrous error of what I know as an individual and the glimpse of a future in which human society finally culminates in that archetype for which socialism offers a practical vision, and poetry offers a spiritual vision. Without forgetting the critical spirit, here we should talk about a yearning for the utopia that we couldn’t build as a country, as a nation. Your questions challenge me and make me think about the abyss that I create within the quotidian temptation to return to aesthetic and intellectual questions, creation without any other end than the pleasure of intelligence and sensibility. This unleashes a battle in me with the feeling that nothing justifies this ethically if at the same time I am not open to the vital problems of global character. This makes me involved in your questions in a particular way, with the intention of articulating uncertainties, and with the modesty of recognizing my great gaps as an artist and intellectual.

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Yornel Martínez Elías, Exergo, 2012 – 2014, public installation.

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Yornel Martínez Elías, Highlight, 2014, architectural intervention.

DC We definitely see ourselves in a state of emergency, and by “state” I mean both a frame of mind as well as institutional policies that have been informing political measures in defense of “democracy” and “freedom”—whatever these words mean today— and to the detriment of the environment. It is quite astonishing how both instances that fit within the same word are so closely linked—how one has been impacted severely and directly by the other. At the same time, I see–perhaps as a result– that what’s at stake is an epistemological break with the idea of the subject predicating the object, and this is huge. It seems that the subject is not so strong after all, to bear the weight of determining the verb that then predicates the object. Having worked with you in Japan, I’ve seen that your practice—in particular the P350 project—consists of, first and foremost, an ethical commitment towards disappearing as subjects/creators and having the object speak on your behalf. These objects predicate the subjects involved in their making, their circulation and their handling, as opposed to just illustrate a compendium of ideas or bare an artistic signature.

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Yornel Martínez Elías, Poesía para ver (Visual poetry), w/y. Selection of Cuban visual poetry.

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Yornel Martínez Elías, Poesía para ver (Visual poetry), w/y. Selection of Cuban visual poetry.

YME Focusing your whole artistic practice from individuality is to deny yourself the possibility to aspire to share with others the fruits of something that doesn’t only relate to you, but to everyone equally. It isn’t only a few creators who have questioned such rigid notions of authority that we continue to manage with in the 21st century. It’s problematic to talk about the author today through art theory. The conception of the solitary artist in their studio has been turned upside down and has turned to speaking about the artist as a manager, as a generator of spaces to mobilize ideas. P350 as a project isn’t a clumping of individuals in the way that cultural industries implicate. In some of the conversations poet Omar Pérez and I had around 2009, the idea emerged to launch an editorial project in dialogue with our context —flexible, mutant, independent of the industry. A project that through horizontality would reunite a flow of information that would function to amplify other voices, avoiding the hierarchy of discourse and that sought additionally to open a space from creativity, with the goal to achieve cultural autonomy. That’s how P350 was created, a self-managed publication produced with paper recycled from cement sacks and constituting a platform capable of visualizing the proposals of graffiti artists, tattooists, designers, visual artists, spontaneous creators, emerging poets, etc. In a strict sense, P350 isn’t a magazine nor a fanzine, but a space of creative freedom that questions the protagonism of editorial management. A horizontal space of discussion that analyses the production of the magazine, as we traditionally understand it— editorial board, series, networks of production and distribution—and that, for example, doesn’t pay ISBN and declares to be anti-copyright. It’s about a gesture that’s consolidated through interactions sparked by the presentations of the project, which become a space to voice and propitiate dialogue about varied themes, creating personal networks and exchanges. We organize exhibitions, lectures and workshops that function as springs to promote debate and the mobility of thinking, an excuse to get together, share something and recuperate spaces of collective production.

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Yornel J. Mártinez Elías, P350, 2009, editorial project. Courtesy of the artist.

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Yornel J. Mártinez Elías, P350, 2009, editorial project. Courtesy of the artist.

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Yornel J. Mártinez Elías, P350, 2009, editorial project. Courtesy of the artist.

DC Once upon a time, excess was praised as the ultimately necessary means for artistic experimentation. It seems that now we absolutely feel the need to get back to the essentials (for the sake of the environment, for the collective, for our own mind). It’s interesting to think that when we feel cornered we feel we need to get back to something… of course we are only human and have to work with what we know from experience. But it seems also inevitable to include in the equation other living things so that we can learn or relearn ways of enduring. Can enthusiasm overcome anxiety?

YME One participates in many realities in the same moment. For example, in the space of politics everything is happening at the same time and is being traversed by many views and ways of understanding. Evidently many things escape us, or we decide to focus our vision on a concrete point, something as ample as the universe or as specific and minuscule as an atom. In that space many experiences can occur and cross. I think that’s what I try to capture from the sensorial to the sentient. An electroshock of impressions…

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Yornel J. Mártinez Elías, P350, 2009, editorial project. Courtesy of the artist.

DC Is the world hysteric? And, if so, is that a bad thing?

YME From your question, another inquiry arises for me: how to maintain some sanity in an “order” that tends constantly toward schizophrenia? Pataphysics comes to mind and how some of its ideas help you to reflect better about other systems of thinking because they include paradox, the absurd and the taste for irony. A mental illness has invaded the planet, it is banality. The other day I heard a phrase on Cuban television that caught my attention. They were talking about the elimination of the zones of silence, referring to the arrival of communication mechanisms to the most remote places. Calling that the eradication of the zones of silence seemed absurd to me because it converted silence into something criminal. Its natural, or I prefer to say logical, that confronted by the fast-paced avalanche of progress, silence seems like a negligible fringe, something like weeds. In the end it’s a byproduct, sawdust in our fabric of happiness. Regulations for what’s called “sound pollution” aren’t more, but less lucky than other regulations designed to reduce, you can say, disguise constant pollutants. However, silence and quietness are, in a way, prime material and the foundation for any creation, which is unthinkable without them; it is incomprehensible to create without taking them into account, without loving or protecting them, or even studying them, because there’s so much richness in that emptiness of objectivity. And if language, in the end, isn’t anything else except symbolism, and if, to culminate, that language says that being silent means abiding, I ask again —What is silence?

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Yornel Martínez Elías, El caballo de las praderas, 2006. Landscape intervention.

 

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Yornel J. Mártinez Elías, P350, 2009, proyecto editorial. Cortesía del artista.

Daniela Castro La equivalencia entre las primeras décadas del siglo pasado y nuestros tiempos actuales parece inevitable: crisis económicas severas, aumento del conservadurismo político, medidas de austeridad, crisis institucionales, crisis de las subjetividades. La turbulencia cultural que marcó los comienzos de estos dos siglos puede atribuirse probablemente a una reacción violenta contra el hecho de que el siglo anterior estaba muriendo. La muerte propulsa reacciones violentas porque nos despierta a nuestra propia mortalidad, pero también viene con una fuerza igualmente violenta de transformación. ¿Puedes ver elementos de esto en las artes, en la política o en el tejido de la vida social? ¿O sientes que todavía estamos en un presente estático esperando que golpee la tormenta?

Yornel Martinez Elías Cuando me enfrento a tus preguntas puedo ver que has estado mucho tiempo pensando sobre problemáticas globales, crisis y cambios de paradigmas. Esto suscita muchas otras preguntas. Ahora bien, ¿qué es, etimológicamente hablando, la crítica sin la crisis? Bienvenida sea pues esta crisis de sistemas, de discursos, de poderes; es, en fin, la crisis de una civilización entera y su modelo de conciencia. Sin ella no nos sería dada hoy, aún, la creación misma, o la reflexión, o aún, la filosofía. ¿Quién que esté por encima de ella lanzará la primera piedra? Parafraseando a Donald Kuspit sobre el activismo en el arte, creo, al igual que él, que el arte sólo puede cambiar la percepción de los seres individuales, no la sociedad en su totalidad. Aunque por fortuna el mundo contemporáneo y todo su séquito de valores están forzosamente cambiando; la población humana busca hoy en todos los planos una revolución de la conciencia.

Aun escribiendo estas notas desde Cuba, mi problema sigue siendo un problema metafísico, un desgarramiento continuo entre el monstruoso error de ser lo que se es como individuo, y el vislumbrar un futuro en el que la sociedad humana culminaría por fin en ese arquetipo del que el socialismo da una visión práctica y la poesía una visión espiritual. Sin olvidar el espíritu crítico, aquí habría que hablar de una añoranza de la utopía de lo que no pudimos hacer como país, como nación. Tus preguntas me confrontan y me hacen pensar en el abismo que creo entre la tentación cotidiana de volver a cuestiones estéticas e intelectuales, a la creación sin otro fin que el placer de la inteligencia y de la sensibilidad; esto libra en mí una batalla con el sentimiento de que nada de todo eso se justifica éticamente si al mismo tiempo no se está abierto a los problemas vitales de carácter global. Esto me hace involucrarme en tus cuestionamientos de una forma particular, con la intención de articular ciertas inquietudes y con la modestia de reconocer mis grandes lagunas como artista y como intelectual.

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Yornel Martínez Elías, Exergo, 2012 – 2014, instalación pública.

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Yornel Martínez Elías, Highlight, 2014, intervención arquitectónica.

DC Definitivamente nos encontramos en un estado de emergencia, y por “estado” me refiero tanto a una mentalidad como a políticas institucionales que han estado informando medidas en defensa de “la democracia” y “la libertad” (lo que sea que signifiquen esas palabras hoy) y en detrimento del medio ambiente. Es sorprendente cómo estas dos instancias que encajan dentro de la misma palabra están tan estrechamente vinculadas; cómo una ha sido impactada severa y directamente por la otra. Al mismo tiempo veo, quizás como resultado, que lo que está en juego es una ruptura epistemológica con la idea de que el sujeto predica al objeto, y esto es enorme. Parece que el sujeto no es finalmente tan fuerte para soportar el peso de determinar el verbo que entonces predica al objeto. Habiendo trabajado contigo en Japón, he visto que tu práctica –en particular el proyecto P350– consiste en primer lugar, y sobre todo, en un compromiso ético con el desaparecer como sujeto creador y dejar a los objetos hablar en tu nombre. Estos objetos predican a los sujetos involucrados en su producción, su circulación y su manejo, en vez de simplemente ilustrar un compendio de ideas o mostrar una firma artística.

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Yornel Martínez Elías, Poesía para ver, s/a. Selección de poesía visual cubana.

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Yornel Martínez Elías, Poesía para ver, s/a. Selección de poesía visual cubana.

YME Enfocar toda tu práctica artística únicamente desde lo individual es negarte a ti mismo la posibilidad de aspirar a compartir con otros los frutos de algo que no sólo te pertenece a ti, sino a todos por igual. No son pocos los creadores que se han cuestionado las nociones tan rígidas de autoría que seguimos manejando aún en el siglo XXI. Desde la teoría del arte resulta problemático hablar hoy de autoría, la concepción del artista solitario en su estudio ha sido removida y se ha pasado a hablar del artista como gestor, como generador de espacios para movilizar ideas. P350 como proyecto no es un aglutinador de individualidades a la manera que imponen las industrias culturales. En algunas conversaciones que sostuvimos el poeta Omar Pérez y yo alrededor del año 2009, surgió la idea de fomentar un proyecto editorial que dialogara con nuestro contexto; flexible, mutante, independiente de la industria. Un proyecto que desde la horizontalidad reuniera un caudal de información que lograra amplificar otras voces, evitando la jerarquización del discurso y que pretendiera además abrir un espacio desde lo creativo, con el fin de conseguir una autonomía cultural.

Así se creó P350, una publicación autogestionada que se solventa con el reciclaje del papel de los sacos de cemento y que constituye una plataforma capaz de visibilizar las propuestas de grafiteros, tatuadores, diseñadores, artistas visuales, creadores espontáneos, poetas inéditos,
etc. En sentido estricto, P350 no es una revista ni un fanzine, sino un terreno de libertad creativa que cuestiona el protagonismo de la gestión editorial; una plataforma horizontal que analiza la producción misma de la revista como la entendemos tradicionalmente –consejo editorial, serialidad, redes de producción y distribución– y que, por ejemplo, no paga ISBN y se declara anti-copyright. Se trata de un gesto que se consolida a partir de las interacciones que suscitan las presentaciones del proyecto, las cuales devienen espacio para sociabilizar, y propiciar el diálogo sobre temas variados, creando redes de relaciones personales e intercambio. Organizamos exposiciones, lecturas, talleres que funcionan como resortes para provocar el debate y la movilidad del pensamiento, una excusa para juntarse a compartir algo y recuperar los espacios de construcción común.

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Yornel J. Mártinez Elías, P350, 2009, proyecto editorial. Cortesía del artista.

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Yornel J. Mártinez Elías, P350, 2009, proyecto editorial. Cortesía del artista.

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Yornel J. Mártinez Elías, P350, 2009, proyecto editorial. Cortesía del artista.

DC Alguna vez el exceso fue elogiado como el proceso en última instancia necesario para la experimentación artística. Parece que ahora sentimos que necesitamos imperativamente volver a lo esencial (por el bien del medio ambiente, del colectivo, de nuestra propia mente). Es interesante pensar que cuando nos sentimos acorralados sentimos que tenemos que regresar a algo… por supuesto, somos humanos y tenemos que trabajar con lo que conocemos por experiencia. Pero también parece inevitable incluir en la ecuación otros seres vivos para que podamos aprender o reaprender maneras de aguantar. ¿Puede el entusiasmo superar la ansiedad?

YME Uno participa de muchas realidades en un mismo momento. Por ejemplo, en el espacio de lo político todo está sucediendo en un mismo momento y está siendo atravesado por muchas miradas y maneras de entender. Evidentemente se nos escapan muchas cosas, o decidimos focalizar la mirada en un punto concreto, algo que es tan amplio como el universo y tan específico y minúsculo como un átomo. En ese espacio pueden transcurrir y atravesarse muchas experiencias. Creo que es eso lo que intento apresar desde lo sensorial, desde lo sensitivo. Un electroshock de impresiones…

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Yornel J. Mártinez Elías, P350, 2009, editorial project. Courtesy of the artist.

DC ¿Está histérico el mundo? Y si sí, ¿es eso algo malo?

YME Ante tu pregunta me surge otra interrogante: ¿Cómo mantener cierta cordura en un “orden” que tiende constantemente a la esquizofrenia? Me viene a la mente la patafísica y cómo algunas de sus ideas te ayudan a reflexionar mejor sobre otros sistemas de pensamiento porque incluyen en sí la paradoja, lo absurdo y el gusto por la ironía. Una enfermedad mental ha invadido el planeta, es la banalización. El otro día escuché una frase en la televisión cubana que me llamó la atención. Hablaban de la eliminación de las zonas de silencio y se referían a que los mecanismos de divulgación lleguen a los lugares más remotos; llamar a eso erradicar las zonas de silencio me parece un disparate pues convierte al silencio en un criminal. Es natural, o preferiría decir lógico, que ante la avalancha trepidante del progreso, el silencio parezca una franja despreciable, algo así como la mala yerba. Se trata, en fin, de un subproducto, el aserrín de nuestra fábrica de felicidad. De ahí que las regulaciones para la llamada “contaminación sonora” no corran mejor sino peor suerte que otras regulaciones encaminadas a aminorar, dígase disfrazar, las poluciones constantes. Sin embargo, el silencio y la quietud son en tal medida materia prima y base de cualquier creación que es impensable crecer sin ellos e incomprensible el esfuerzo de crear sin tenerlos en cuenta, sin amarlos ni protegerlos, o siquiera estudiarlos, porque hay en ese vacío de objetividad tanta riqueza. Y si el lenguaje no es a fin de cuentas otra cosa que símbolo, y si, para colmo, ese lenguaje dice que el que calla otorga, vuelvo a preguntarme ¿qué es el silencio?

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Yornel Martínez Elías, El caballo de las praderas, 2006. Intervención en el paisaje.

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