Contemporary Art in the Americas Arte Contemporáneo en las Américas

Can we build something out of nothing?

by Mohammad Salemy

An account of the mission of The New Centre for Research & Practice and its intellectual enquiry towards the transdisciplinarity of philosophy, arts and sciences.

¿Podemos construir algo a partir de nada? Un recuento de la misión de The New Centre for Research & Practice y su interés por abrir un debate intelectual sobre la transdisciplinariedad de la filosofía, el arte y la ciencia.

1.2

Grad project UBC. “Color notes, for use in Mandrill Group, Akeley Hall of African Mammals,” AMNH Digital Special Collections, accessed October 29, 2015

1. Early on in my graduate school research, I started to predict how hard it would be for me to exclusively work as a curator with artists and contemporary art once school concluded. Perhaps this was the reason I proposed to work with the archives of The Museum of Natural History Museum (AMNH) as both research and exhibition material for my thesis exhibition and major paper, rather than working with Iranian contemporary artists as I had promised to the selection committee and the University of British Columbia. Of course, that was before I discovered others such as Suhail Malik who were working at the same time on developing a rigorous critique of contemporary art, and in many ways challenging the research done by people like Peter Osborne on the philosophical basis and shortcomings of what we call contemporary art.

1

Grad project UBC. “Color notes, for use in Mandrill Group, Akeley Hall of African Mammals,” AMNH Digital Special Collections, accessed October 29, 2015

2. Working with AMNH archives provided me with a space in which I was able to focus on a far larger concept of practice we call knowledge production, rather than a smaller sliver of it we call art. This interest, which in the case of my graduate work, was totally entangled with excavating a particular prehistory for cybernetic interfaces in the context of the museums of science anthropology and natural history displays directed me towards two important questions which to this date constitute the core of my practice as a curator: 1. What are the impacts of telecomputation — the synthesis of computation and telecommunication — on planetary configurations of human subjectivity, our global contemporary worldview, and the earth system? 2. If and how these new modes of navigating the history of bio-techno-genesis, or the inseparable and codependent evolution of life and technology on earth, can be redirected from their current state of malaise and towards emancipatory purposes?

3. Not only was I lucky enough to begin researching these questions right before many other artists and curators showed interest in them. But also, that I was able to enter these debates from a more productive angle which neither embraced wholeheartedly the present state of technology nor rejected it completely. From my locality of the small Vancouver art world which showed no interest beyond Walter Benjamin and the Frankfurt School in regards to the question of technology, I was able to utilize the internet and social media in order to find interesting ideas advanced by scholars and artists with whom I could find things in common. In other words, telecomputation and its offerings from the get go were both the material substrate/condition of possibility for my research and its subject, hence the title of this text. This is how I learned to expect from myself and those around me the capability of making something out of nothing.

4. Making ambitious exhibitions with significant artists and thinkers that are otherwise financed with small budgets is like making something from nearly nothing. My exhibition Encycaonospace Iranica at Vancouver’s Access Gallery in 2013, which was conceptualized around Reza Negarestani’s reconfiguration of the relationship between rationality and computation in the context of modern epistemology was such an endeavor. In addition to the Iranian philosopher (who participated with his first U.S. public talk and presented two related drawings in the winter of 2012 at Miguel Abreu Gallery), it included works by a plethora of Iranian artists such as Abbas Akhavan, Tala Madani, Sohrab Kasha, and Gelare Khoshgozaran. The outcome was more like a practical workshop on philosophy and art rather than a purely visual exhibition of art. An amazing outcome from the exhibition was the start of my collaborations with the young Colombian filmmaker/artist Manuel Correa who became interested in the exhibition and the ideas presented, and went on to make #artoffline, a documentary about the problematic intersection between contemporary art and the internet featuring thought-provoking interviews with thinkers, scholars, curators, and contemporary artists — another something almost from nothing. The film was featured this year both at the Oslo Sculpture Biennial and the Bergen Film Festival.

2

Technology and Facebook: Early computer punch card. Image courtesy of Access Gallery. © Compucorp and Litton.

5. My next project, the Incredible Machines, held at Simon Fraser University’s Downtown Vancouver campus in 2014 featured Suhail Malik, Reza Negarestani, and Alexander R. Galloway as keynote speakers. The project brought together a large group of artists and thinkers to discuss technology and its impact on the world. Facilitated and broadcast live over the recently upgraded Google Hangout technology, once again I tried to fully utilize networked computers and the social media as a platform for probing their ramification for the contemporary culture and beyond. What I learned from my first experiment with live casting my curated educational programming was that there would always be a sacrifice to be made either in favor of the real physical location where the actual event was held versus its online substitution. The success of what I programmed had a lot to do with the diversity (both quantitative and qualitative) that was represented at the conference. Many different people in the form of presenters and respondents had the opportunity to address the audience in relation to the many themes of the conference. While the project was seen as a total success by those who participated or followed online, the people who were present in the local venue were left dizzied and confused at times. At the same time, it was hard to catch everything, compared to those at home who could always rewind and watch the proceeding from the immediately available footage recorded on Google. This is when almost nothing starts to become even more consequential than the materially something.

4

Conference: Julieta Aranda speaks from Berlin, via Google Hangout to audiences in Vancouver during “The Incredible Machines” conference. 2014

 

3

Exhibition Iranica and Artoffline: Mohammad Salemy during Encyclonospace Iranica, #artoffline behind the scene stills. Photograph by Anna Kasko

6. The success of the conference’s model and the opportunity I had of working with Jason Adams, a political theorist, and Tony Yanick, a philosophy student (PhD, University of Glasgow) with a background in computer programming (two talented, smart, and politically motivated people outside of the art world) on the project made it natural for us try to give a more permanent shape and structure to our achievements. We also felt that there was a truly global demand for a more regular kind of curating and programming of knowledge which was not available on a regular basis through the usual academic channels. Yes, the art world sporadically worked with interesting people, but these venues were not fully accessible online and knowledge in these settings was usually directed only in one direction — from the speaker to the audience. We began to think about the possibility of organizing graduate seminars that were not that far from their academic counterparts. We aimed to create a space in which the professors and students met to share their latest research with the hopes of creating collective knowledge on a regular basis and based on our previous experiences. Additionally, we felt that by patching together consumer level technologies with very minimum programming expertise we could potentially create an online research institute worthy of the name.

7. I co-founded The New Centre for Research & Practice together with my colleagues Jason Adams and Tony Yanick, first and foremost due to our common interest in philosophy and theory, in particular their contemporary and emerging forms. Although we didn’t all come from the same philosophical background, we nevertheless shared the desire for new intellectual spaces and new forms of research and development. The broader impetus, of course, was the sidelining of theory in academia due to the restructuring of higher education around neoliberal presuppositions. But it was also clear that the most advanced forms of theorizing were coming not from any one institution, but from the interstices between them that had been created by new technological and economic conditions. Beyond this, the new technological conditions which were giving rise to new modes of thinking that we were interested in also played a central role in the conception of the institutional form of the New Centre. They provided a rationale for The New Centre to exist as a primarily online institution, rather than trying to pay homage to the traditional brick-and-mortar format (which would have been financially impossible anyway). Thus, ‘the new’ became a central thematic for us, both in terms of content and in terms of form. The New Centre initially focused on online seminars. These were taught face-to-face via Google Hangouts, and Google Classroom – a lightweight, sleek alternative to Blackboard. So, for instance, in our Xenofeminism seminar, we had Lucca Fraser from Halifax, Helen Hester from London, and Amy Ireland from Sydney, all teaching under the collective nom de plume Laboria Cuboniks. Despite the instructors and students coming in from far-flung locations around the world, the form of the seminar was comparable in many of its features to that which might be expected at a small-scale liberal arts college dedicated to small classes and rich interaction between students and professors.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Supercommunity: e-flux journal’s billboard in the 56th venice bienniale displaying the abstract of Mohammad Salemy’s “Art after the machines”.  June 2nd. 2015

8. We explicitly state in our mission that we are not a university or college, that we do not offer degrees now, nor will we in the future. We also do not use the language of classes and faculty, but we speak of seminars and instructors. This is because we seek to function as a platform that can operate more dynamically inside, between, and outside traditional academic institutions. The network-based medium we are utilizing becomes especially important here, because we try to turn otherwise rather isolated experiences in a particular field (or, from the perspective of an individual student or professor, isolated experiences at far-flung brick-and-mortar institutional sites) into a constructivist ecology of research and practice. By connecting those experiences spatially, we also accelerate them temporally, as more people are able to get up to speed with what is currently happening in the world of theory, and are thus able to contribute to those developments with greater intensity. A great example of our collaborative work with other institutions was the organization of responses to the e-flux Supercommunity project for this year’s 56th Venice Biennale, which took more than three months to plan and execute. This project allowed us to pair individuals with thinkers and scholars from our community and selected by e-flux for their special journal. These back and forth conversations were featured on a daily basis on e-flux’s online platforms, generating conversations which reverberated out from their original context into social media. We are not interested in the point of view that argues only for para-academic institutions while trashing traditional institutions. Our logic, instead, is that of the ampersand — & —.

1.2

Grad project UBC. “Color notes, for use in Mandrill Group, Akeley Hall of African Mammals,” AMNH Digital Special Collections, accesado el 29 de octubre de 2015

1- En los comienzos de mi investigación de postgrado en la universidad, empecé a predecir lo difícil que sería para mí trabajar exclusivamente como curador, con artistas y arte contemporáneo tras graduarme. Tal vez por eso propuse trabajar con los archivos del Museo de Historia Natural (AMNH) en Nueva York, tomando éstos como material de investigación y de exhibición para mi exposición de tesis y escrito principal, en vez de trabajar con artistas contemporáneos iraníes como lo había prometido el comité de selección y a la Universidad de British Columbia. Por supuesto, esto fue antes de que descubriera a otros pensadores como Suhail Malik que estaban trabajando al mismo tiempo en el desarrollo de una crítica rigurosa del arte contemporáneo mediante la continuación de y, en muchas formas, el desafío a la investigación hecha por gente como Peter Osborne sobre la base filosófica y las deficiencias de lo que llamamos arte contemporáneo.

1

Color notes, for use in Mandrill Group, Akeley Hall of African Mammals,” AMNH Digital Special Collections, accessed November 2, 2015

2- Trabajar con los archivos de AMNH abrió para mí un espacio en el que pude concentrarme en un concepto mucho más amplio de la práctica al que llamamos producción de conocimiento, más que en su astilla más pequeña a la que llamamos arte. Este interés –que en el caso de mi tesis estaba totalmente entretejido con la excavación de una prehistoria particular de las interfaces cibernéticas en el contexto de los dispositivos de exhibicion de los museos de antropología, ciencia e historia natural– me dirigió hacia dos cuestiones importantes que hasta la fecha constituyen el núcleo de mi práctica como curador: 1. ¿cuáles son los impactos de la tele-computación (la síntesis de la computación y las telecomunicaciones) en las configuraciones planetarias de la subjetividad humana, nuestra visión de mundo contemporánea y el sistema terrestre? y 2. ¿cómo estos nuevos modos de navegar por la historia de la bio-tecno-génesis (o la evolución inseparable y codependiente de la vida y la tecnología en la tierra) pueden ser re-orientados desde su actual estado de malestar general hacia fines emancipatorios?

3- No sólo tuve la suerte de comenzar a investigar estas preguntas antes de que muchos otros artistas y curadores mostraran interés en ellas, sino que también pude entrar en estos debates desde un ángulo más productivo que ni abrazaba con entusiasmo el estado actual de la tecnología ni tampoco lo rechazaba por completo. Desde mi localidad del pequeño mundo del arte de Vancouver, que no mostraba ningún interés en cuestiones de tecnología más allá de Walter Benjamin y la Escuela de Frankfurt, pude utilizar lo que Internet y las redes sociales me ofrecían para encontrar interesantes académicos y artistas con quienes tenía cosas en común. En otras palabras, la tele-computación fue desde el principio el sustrato material y la condición de existencia para mi investigación y su sujeto, de ahí el título de este texto. Así es como aprendí a esperar de mí y de quienes me rodean la capacidad de hacer algo a partir de nada.

4- Realizar exposiciones ambiciosas con artistas y pensadores importantes que se financian con pequeños presupuestos es como hacer algo con un poco. Mi exposición Encycaonospace Iranica en Access Gallery de Vancouver en 2013, que fue conceptualizada alrededor de la reconfiguración propuesta por el filósofo iraní Reza Negarestani sobre la relación entre la racionalidad y la computación en el contexto de la epistemología moderna fue tal tipo de proyecto. Además del filósofo –quien dió su primera charla pública oficial en EE.UU. en 2012 en la galería Miguel Abreu– y dos diagramas relacionados, la exposición incluyó obras de varios artistas iraníes como Abbas Akhavan, Tala Madani, Sohrab Kasha y Gelareh Khoshgozaran. El resultado fue más un taller práctico sobre filosofía y arte que una exposición puramente visual. Un resultado sorprendente de la exposición fue el comienzo de mis colaboraciones con el joven cineasta/artista colombiano Manuel Correa, quien se interesó en la exposición y en mis ideas y que luego produjo #artoffline, un documental sobre la problemática intersección del arte contemporáneo y el Internet, que incluía entrevistas sugestivas con pensadores, académicos, curadores y artistas contemporáneos; otro ejemplo de “algo hecho con casi nada.” La película fue presentada este año tanto en la Bienal de Escultura de Oslo y en el festival de Cine de Bergen.

2

5- Mi proyecto The Incredible Machines en 2014 se llevó a cabo en Vancouver en el campus de la Universidad Simon Fraser, y contó con la participación de Suhail Malik, Reza Negarestani y Alexander R. Galloway como oradores principales; el proyecto reunió además a un gran grupo de artistas y pensadores para discutir sobre la tecnología y su impacto en el mundo. Facilitado y transmitido en vivo por la recientemente mejorada tecnología de Google Hangout, esto me permitió una vez más tratar de aprovechar al máximo los equipos en red y los medios de comunicación social como plataforma para sondear su ramificación para la cultura contemporánea y más allá. Lo que aprendí de mi primer experimento con la transmisión en vivo de mi programación educativa fue que siempre habría un sacrificio por hacer a favor de la ubicación física real donde se celebró el evento, frente a su sustitución en línea. El éxito de lo que programé tuvo mucho que ver con la diversidad tanto cuantitativa como cualitativa que estuvo representada en la conferencia. Si bien el proyecto fue visto como un éxito total por los que participaron o lo vieron en línea, la gente que estaba presente en la sede local se quedó a veces mareada y confundida. Era casi difícil entender todo al mismo tiempo en vivo, en comparación con los espectadores que desde su casa podían retroceder en los archivos de la transmisión registrados en Google. Aquí es cuando “casi nada” comienza a ser aún más consecuente que “el algo material.”

4

Conference: Julieta Aranda speaks from Berlin, via Google Hangout to audiences in Vancouver during “The Incredible Machines” conference. 2014

3

Exhibition Iranica and Artoffline: Mohammad Salemy during Encyclonospace Iranica, #artoffline behind the scene stills. Photograph by Anna Kasko

6- El éxito del modelo de la conferencia y la oportunidad que tuve de trabajar con Jason Adams, un teórico político y con Tony Yanick, un estudiante de filosofía (PhD, Universidad de Glasgow) con experiencia en programación de computadoras, dos personas inteligentes, talentosas, motivadas políticamente y externas al mundo del arte hizo que fuese natural para nosotros el tratar de dar una forma y estructura más permanente a nuestros proyectos. También sentíamos que había una real demanda global de un tipo de curaduría y programación de conocimiento que no estaba disponible de manera regular a través de los canales académicos usuales. Sí, el mundo del arte esporádicamente trabajaba con gente interesante, pero estos eventos no eran totalmente accesibles en línea y el conocimiento en estos entornos usualmente circulaba en una sola dirección: de los conferencistas hacia la audiencia. Empezamos a pensar en la posibilidad de organizar seminarios de posgrado que no estuvieran tan lejos de sus pares académicos. El objetivo fue crear un espacio en el que los profesores y estudiantes se reunieran para compartir sus últimas investigaciones y crear conocimiento colectivo de manera periódica; en base a nuestra experiencia anterior, sentimos que al juntar tecnologías al nivel del consumidor con una experiencia muy mínima de programación podríamos potencialmente crear un instituto de investigación en línea digno de ese título.

7- Cofundé The New Centre for Research & Practice junto con mis colegas Jason Adams y Tony Yanick, ante todo debido a nuestro interés común en la filosofía y la teoría, y en particular, sus formas contemporáneas y emergentes. Aunque no todos veníamos del mismo contexto filosófico, compartíamos el deseo de nuevos espacios intelectuales y nuevas formas de investigación y desarrollo en el pensamiento. El impulso más amplio, por supuesto, fue la marginación de la teoría en el mundo académico debido a la reestructuración de la educación superior en torno a supuestos neoliberales. Pero también estaba claro que las formas más avanzadas de la teoría no estaban viniendo de una sola institución, sino de los intersticios entre ellas que habían sido creados por las nuevas condiciones tecnológicas y económicas. Más allá de esto, las nuevas condiciones tecnológicas que estaban dando lugar a los nuevos modos de pensar que nos interesaban ​​jugaron así mismo un papel central en la concepción de la forma institucional del New Centre. Nos dieron una razón fundamental para que el New Centre existiera como institución principalmente en línea, en vez de tratar de rendir homenaje al formato de institución física tradicional (que habría sido financieramente imposible de todos modos). Por lo tanto, ‘lo nuevo’ se convirtió en una temática central para nosotros, tanto en términos de contenido y en cuanto a la forma. El New Centre se centró en un principio en seminarios en línea. Ellos fueron impartidos “digitalmente cara a cara” a través de Google Hangouts y Google Classroom, una alternativa ligera y elegante a la interface Billboard. Así, por ejemplo, en nuestro seminario Xenofeminism tuvimos a Lucca Fraser desde Halifax, Helen Hester desde Londres, y Amy Ireland desde Sydney, todos enseñando bajo el colectivo nom de plume Laboria Cuboniks. A pesar de que los instructores y estudiantes venían de lugares remotos de todo el mundo, la forma del seminario fue comparable en muchas de sus características a lo que se podría esperar de una pequeña universidad de artes liberales dedicada a clases pequeñas y a una rica interacción entre estudiantes y profesores.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Supercommunity: e-flux journal’s billboard in the 56th venice bienniale displaying the abstract of Mohammad Salemy’s “Art after the machines”.  June 2nd. 2015

8- Declaramos explícitamente en nuestra misión que no somos una universidad o una academia, no ofrecemos títulos ni lo haremos en el futuro. Tampoco utilizamos el lenguaje de clases y facultad, por ejemplo, sino que hablamos de seminarios e instructores. Esto se debe a que tratamos de funcionar como una plataforma que puede actuar de manera más dinámica dentro, entre y fuera de las instituciones académicas tradicionales. El medio basado en la red que estamos utilizando se vuelve especialmente importante en este caso, pues tratamos de convertir las experiencias por lo demás bastante aisladas en un campo en particular (o, desde la perspectiva de un estudiante o un profesor individual, experiencias aisladas en instituciones tradicionales) en una ecología constructiva de investigación y práctica. Al conectar esas experiencias en el espacio virtual, también las aceleramos temporalmente, a medida en que más personas pueden ponerse al día con lo que está pasando en el mundo de la teoría, y por tanto son capaces de contribuir a esos desarrollos con mayor intensidad. Un claro ejemplo de nuestro trabajo de colaboración con otras instituciones fue la organización de las respuestas al proyecto Supercommunity e-flux para la 56a Bienal de Venecia de este año, que se planeó y ejecutó durante más de tres meses. Este proyecto nos permitió emparejar la gente de nuestra comunidad con pensadores y académicos seleccionados por e-flux para la edición especial de su publicación. Estas conversaciones bi-laterales se presentaron a diario en las plataformas en línea de e-flux, generando conversaciones que reverberaban fuera de su contexto original en los medios de comunicación social. No estamos interesados ​​en el punto de vista que aboga sólo por las instituciones para-académicas mientras que destroza las instituciones tradicionales: nuestra lógica, en cambio, es la del signo – & -.

Tags: , ,

Teoría del Color

Regresando al presente: un acercamiento al textil

RECTUM

Puras cosas nuevas