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Regeneración: Three Generations of Revolutionary Ideology at the Vincent Price Art Museum, Los Angeles, USA

By Matthew Stromberg Los Angeles, California, USA 09/29/2018 – 02/16/2019

Harry Gamboa Jr., “He Threw a Rock at Me” featured in Regeneración (Los Angeles), vol. 1, no. 9, 1971. Courtesy of Harry Gamboa Jr. (Editor, Regeneración, Volume 2, 1971–75)

As right-wing movements take hold across the globe—from the US to Brazil to Europe—liberal progressives are confronted with an existential crisis. Feeling betrayed and disillusioned with the promises of the institutional Left, they must search for new forms of resistance to cultural conservatism, xenophobia, and destructive capitalist ideologies that are enacting real violence upon already marginalized communities. Instead of completely starting over, however, there is a rich legacy of revolutionary and subversive movements upon which to build.

Regeneración: Three Generations of Revolutionary Ideology at the Vincent Price Art Museum (VPAM) focuses on three examples of radical thought and action across the 20th century, each adopting the term regeneración. The first is the political newspaper published in Los Angeles by the Mexican anarchist Flores Magón brothers from 1900-1918; the second is the journal Regeneración produced in the early 70s that was a vital mouthpiece for the Chicano Movement; and the third is the experimental community-based art and performance space Regeneración / Popular Resource Center of Highland Park, which ran from 1993-99. Although each of these was geographically active in overlapping and neighboring areas of LA’s downtown and Eastside, the show traces a broad network of both Mexican and Chicano cultural resistance and political activism that spanned two counties.

One of the exhibition’s main challenges is how to capture movements that were based more in radical belief, activism, and community than aesthetic objects. Instead of letting single works of art tell these stories, Regeneración relies on a diverse range of archival material, ephemera, publications, performance documentation, video, and photography. (Fittingly there is a robust film and performance program accompanying the exhibition, including a two-day symposium held last Fall.) This allows each version of Regeneración to be represented in the forms of media that best suit it, however, the results for the viewer can be varied.

Protest organized on the anniversary of the Mexican Constitution to denounce the government’s dictatorial exercise of power, held at the offices of El Hijo del Ahuizote, Mexico City, February 5, 1903. Courtesy of La Casa de El Hijo del Ahuizote, Photographic Collection

This is the case with the first section focused on the Flores Magón brothers—Ricardo, Enrique, and Jesus—radical Mexican activists and publishers who began their career of political dissent protesting the dictatorship of Porfirio Díaz. In 1900, they founded Regeneración, the official newspaper of the Mexican Liberal Party or PLM, and in 1904 they fled their home country after their writing was banned, eventually settling in Los Angeles, where they continued publishing in exile. The paper’s first LA office was on East 4thstreet on the edge of today’s Little Tokyo before moving to the Flores Magóns’ Edendale compound, on the border of present-day Silverlake / Echo Park.

The paper was focused not only on covering the revolution raging in Mexico, but also advocating for social justice and labor rights. Its slogan, “Escrito por trabajadores y para trabajadores” (written by workers, for workers) is an excellent reflection of this mission. The exhibition reproduces a series of cartoons that capture the paper’s anti-capitalist, anti-imperialist stance. Other pieces of ephemera such as photographs, letters, and newspaper reproductions flesh out this history, culminating in a series of mugshots of Ricardo Flores Magón, who was arrested several times for his incendiary rhetoric and attacks on America’s involvement in Mexico. In 1918 he was arrested for sedition for publishing an anti-war manifesto and was sent to Leavenworth Penitentiary in Kansas, where he would die four years later.

Patricia Valencia, Felicia Montes, and Martina Estrada Melendez at the National Day of Protest Against the Massacre in Chiapas, Los Angeles, January 2, 1998. Photo by Arnoldo Vargas. Courtesy of Arnoldo Vargas

Poring over these historical documents, a certain kind of informational fatigue can set in. The history is fascinating, but a conventional museum display is an especially difficult venue in which to encounter it. The curators have included some contemporary artwork, such as Ruben Ortiz Torres’ Tierra y Libertad (2013), which reproduces the anarchist slogan—introduced to the Mexican Revolution by the Flores Magón brothers—in thermosensitive paint, however it seems like an attempt to enliven the archival material that doesn’t quite succeed.

Approximately fifty years later, another journal would take the moniker Regeneración in a deliberate reference to the earlier generation’s revolutionary spirit. This one, founded by activist Francisca Flores, sprung out of the Chicano Civil Rights Movement of the late 60s and covered politics, poetry, and art, often with a feminist bent. It became a collaborative vehicle for the Chicano art collective ASCO, one of whose members, Harry Gamboa Jr. was a lead organizer during the 1968 student walkouts in East LA and was the journal’s second editor. VPAM has on view several issues of the magazine, the covers of which illustrate raw DIY energy. In one, a drawing of Cuauhtémoc graces the cover, connecting the struggles of Latinx communities in Los Angeles with a centuries-old form of indigenous resistance. Another photo collage by ASCO member Gronk intersperses images of the group with close-ups of Ricardo Flores Magón’s piercing eyes, making clear their claim to his ideological lineage.

Amicc de la Fée. Graciela, member of the Ejército Zapatista de Liberación Nacional (EZLN), Chiapas, 1994. Courtesy of Aida Salazar

In addition to their publishing activity, ASCO staged street performances, such as First Supper (1974) in which they set up a dinner party on a median in Whittier Boulevard, on a site where police had opened fire on a crowd three years earlier. VPAM has included photo documentation of this performance alongside photos from a performance almost 25 years later at the National Day of Protest Against the Massacre in Chiapas, which pictured Patricia Valencia, Felicia Montes, and Martina Estrada Melendez, artists connected to the Popular Resource Center of Highland Park. There are moments like these in the show—another one tracks a line of feminist resistance—where time collapses and the synergies between the different movements shine through.

The last section comes with its own challenges, as it focuses on a malleable community space in Northeast LA that was more oriented towards performance and ephemerality than static objects. Founded by musicians Rudy Ramirez of Aztlan Underground and Zach de la Rocha of Rage Against the Machine, the Popular Resource Center began as a space for political study but developed into a cultural and artistic center that attracted a diverse group of artists, musicians, and organizers. Their creative outrage was directed at the turmoil both at home and abroad. LA was still reeling from the 92 LA Uprising, while anti-immigrant measures like Proposition 187 were being passed, while in Mexico, the Zapatistas began their own uprising against the Mexican government in 1994. [1] Meanwhile the passage of NAFTA was ushering in a new era of economic neoliberalism.

Installation view, Regeneración: Three Generations of Revolutionary Ideology on view at the Vincent Price Art Museum, East Los Angeles College, September 29, 2018 – February 16, 2019. Photo by Monica Orozco

The VPAM show attempts to convey something of the Center’s vital energy, though one gets the impression that you kind of had to be there. They have recreated the booth from their pirate radio station, Radio Clandestino—“Culture, New & Ideas Corporate America Doesn’t Want You to Know”—which broadcasts every Saturday from the museum, while videos of performances from bands associated with the space play on a wall nearby. Flyers, photos, drawings, and videos capture the range of activities, from actions of political solidarity with the Zapatista Army of National Liberation (EZLN,) to avant-garde performances by Guillermo Gomez-Peña and feminist art collective Mujeres de Maíz, to drawings by Raul Baltazar, surrealist sketches, that pick up on the rawness of ASCO’s magazine covers.

Regeneración is an incredibly ambitious show, and packs a great deal into a fairly compact gallery, trying to strike a balance between breadth and depth that it doesn’t always pull off. At moments, it seems like a book would be a more appropriate medium for engaging with the material, and fortunately, VPAM has produced a slim, but comprehensive catalog. The hundred-year-old photos and cartoons find a more welcome home between the utilitarian chipboard covers than locked behind a glass display case. Through the publication, one has the luxury of flipping between eras, comparing different expressions of radicality, and mimicking the experience of reading an issue of the magazine Regeneración. And for historical context on the images, several insightful essays fill in the gaps in more depth than could be gleaned from an exhibition label.

There is something deadening about the presentation of the archives in a museum setting, draining the blood from them, which is countered by the intimate interaction with the printed page or the drama of live performance. To its credit, VPAM has augmented the proper exhibition with both of these, which should be considered just as much a part of the experience of Regeneración as the show itself.

In a most serendipitous correspondence, the catalog is printed in Mexico City at La Casa de El Hijo del Ahuizote, a space of Diego Flores Magón, Enrique’s great-grandson. This is the same building where the first Regeneración was published, which is now a print shop and archive run by Diego, bringing the border-hopping networks of cultural resistance full circle.

[1] Significantly, the Zapatistas were influenced by elements of the Flores Magón brothers’ magonismo.

Harry Gamboa Jr., “He Threw a Rock at Me” presentada en Regeneración (Los Ángeles), vol. 1, no. 9, 1971. Cortesía de Harry Gamboa Jr. (Editor, Regeneración, Volumen 2, 1971–75)

A medida que los movimientos de derecha se afianzan en todo el mundo —desde Estados Unidos hasta Brasil y Europa— los progresistas liberales se enfrentan a una crisis existencial. Al sentirse traicionados y desilusionados con las promesas de la izquierda institucional, deben buscar nuevas formas de resistencia al conservadurismo cultural, la xenofobia y las ideologías capitalistas destructivas que están aplicando una violencia real sobre las comunidades ya marginadas. Sin embargo, en lugar de comenzar de nuevo por completo, hay un rico legado de movimientos revolucionarios y subversivos sobre los cuales construir.

Regeneración: Three Generations of Revolutionary Ideology en el Vincent Price Art Museum (VPAM) se centra en tres ejemplos de pensamiento y acción radical del siglo XX, cada uno adoptando el término regeneración. El primero de ellos es el periódico político publicado en Los Ángeles por los hermanos anarquistas Flores Magón de 1900-1918; el segundo es la revista Regeneración producida a principios de los setentas que fue un portavoz vital para el Movimiento Chicano; y el tercero es el espacio experimental de arte y performance con un enfoque comunitario, Regeneración / Popular Resource Center de Highland Park, que se desarrolló entre 1993 y 1999. Aunque cada uno de estos fue geográficamente activo en áreas superpuestas y adyacentes al centro de LA y Eastside, el programa rastrea una amplia red de resistencia cultural y activismo político mexicano y chicano que abarcó dos condados.

Uno de los principales desafíos de la exposición es cómo capturar movimientos que se basaban más en creencias radicales, activismo y comunidad, que en objetos estéticos. En lugar de dejar que las obras de arte individuales cuenten estas historias, Regeneración parte de una amplia gama de material de archivo, publicaciones, documentación de performance, video y fotografía. (Apropiadamente, hay un sólido programa de películas y espectáculos que acompaña a la exposición, incluido un simposio de dos días celebrado el otoño pasado). Esto permite que cada versión de Regeneración se represente en las formas de aquellos medios que mejor se adapten a los mismos; sin embargo, los resultados para el espectador pueden variar.

Protesta organizada en el aniversario de la Constitución Mexicana para denunciar el ejercicio de poder dictatorial del gobierno en las oficinas de El Hijo del Ahuizote, Ciudad de México, 5 de febrero, 1903. Cortesía de La Casa de El Hijo del Ahuizote, Colección Fotográfica

Tal es el caso de la primera sección centrada en los hermanos Flores Magón, Ricardo, Enrique y Jesús, activistas y editores mexicanos radicales, que comenzaron su carrera de disidencia política en protesta por la dictadura de Porfirio Díaz. En 1900, fundaron Regeneración, el periódico oficial del Partido Liberal Mexicano (PLM), y en 1904 huyeron de su país de origen, después de que su escritura fue prohibida, para establecerse finalmente en Los Ángeles, donde continuaron publicando en el exilio. La primera oficina del periódico en Los Ángeles estaba en la calle East 4th en los límites del actual Little Tokyo, antes de mudarse al complejo Flores Magón en Edendale, en el límite del actual Silverlake/Echo Park.

El periódico se centró no sólo en cubrir la revolución que se libraba en México en ese entonces, sino también en defender la justicia social y los derechos laborales. Su eslogan, “Escrito por trabajadores y para trabajadores”, es un excelente reflejo de dicha misión. La exposición reproduce una serie de caricaturas que capturan la postura anticapitalista y antiimperialista del periódico. Otras piezas de imágenes efímeras, como fotografías, cartas y reproducciones de periódicos, culminan en una serie fotográfica de Ricardo Flores Magón, quien fue arrestado varias veces por su retórica incendiaria y ataques contra la participación de Estados Unidos en México. En 1918 fue arrestado por sedición, pues publicó un manifiesto contra la guerra, y fue enviado a la Penitenciaría Leavenworth en Kansas, donde moriría cuatro años después.

Patricia Valencia, Felicia Montes, y Martina Estrada Melendez en el Día Nacional de Protesta contra la Masacre en Chiapas, Los Ángeles, 2 de enero, 1998. Foto por Arnoldo Vargas. Cortesía de Arnoldo Vargas

Examinando estos documentos históricos, se puede establecer un cierto tipo de fatiga informativa. La historia es fascinante, pero una exhibición de museo convencional es un lugar especialmente difícil para encontrarla. Lxs curadores han incluido algunas obras de arte contemporáneo, como Tierra y Libertad (2013) de Rubén Ortiz Torres, que reproduce el eslogan anarquista, introducido en la Revolución Mexicana por los hermanos Flores Magón, en pintura termosensible. Sin embargo, éste es un intento de animar el material de archivo que no tiene éxito.

Aproximadamente cincuenta años después, otra revista tomaría el nombre de Regeneración en una referencia deliberada al espíritu revolucionario de la generación anterior. Esta revista, fundada por la activista Francisca Flores, surgió del Movimiento de los Derechos Civiles Chicanos de finales de los años sesenta y cubrió la política, la poesía y el arte, a menudo con una tendencia feminista. Se convirtió en un vehículo de colaboración para el colectivo de arte chicano ASCO, de cuyos miembros, Harry Gamboa Jr. fue uno de los organizadores principales durante las huelgas estudiantiles de 1968 en el este de Los Ángeles y fue el segundo editor de la revista. VPAM tiene en exhibición varios números de la revista, cuyas portadas ilustran una energía DIY. Un dibujo de Cuauhtémoc adorna una de esas portadas, conectando las luchas de las comunidades latinas en Los Ángeles con una forma de resistencia indígena de siglos de antigüedad. Otro collage de fotos tomadas  por Gronk, miembro de ASCO, entremezcla imágenes del grupo con primeros planos de los ojos penetrantes de Ricardo Flores Magón, dejando claro su reclamo al linaje ideológico.

Amicc de la Fée. Graciela, miembro del Ejército Zapatista de Liberación Nacional (EZLN), Chiapas, 1994. Cortesía de Aida Salazar

Además de su actividad editorial, ASCO organizó performances callejeros, como First Supper (1974), en la que organizaron una cena en un camellón en Whittier Boulevard, sitio donde la policía abrió fuego contra una multitud tres años antes. VPAM ha incluido documentación fotográfica de esta performance junto con fotos de otra realizada casi 25 años después en el Día Nacional de Protesta contra la Masacre en Chiapas, en la que se presentan a Patricia Valencia, Felicia Montes y Martina Estrada Meléndez, artistas conectadas al Popular Resource Center de Highland Park. Hay momentos como estos en la exhibición —otro rastrea una línea de resistencia feminista—, donde el tiempo se colapsa y se atisban las sinergias entre los diferentes movimientos.

La última sección viene con sus propios desafíos, ya que se centra en un espacio comunitario maleable en el noreste de Los Ángeles que estaba más orientado hacia el rendimiento y la efemeridad que hacia los objetos estáticos. Fundado por los músicos Rudy Ramírez, de Aztlan Underground, y Zach de la Rocha, de Rage Against the Machine, el Popular Resource Center comenzó como un espacio para el estudio político, pero se convirtió en un centro cultural y artístico que atrajo a un grupo diverso de artistas, músicos y organizadores. Su indignación creativa se dirigió a la agitación que sucedía tanto en el país como en el extranjero. Los Ángeles aún se estaba recuperando del levantamiento de 1992, mientras que se aprobaban medidas antiinmigrantes como la Proposición 187, al mismo tiempo que en México, los zapatistas comenzaron su propio levantamiento contra el gobierno mexicano en 1994. [1] Mientras tanto, el paso del TLCAN estaba marcando el comienzo de una nueva era del neoliberalismo económico en la región.

Vista de instalación, Regeneración: Three Generations of Revolutionary Ideology en exhibición en el Vincent Price Art Museum, East Los Angeles College, 29 de septiembre, 2018 – 16 de febrero, 2019. Foto por Monica Orozco

El programa VPAM intenta transmitir algo de la energía vital del Centro, aunque uno se queda con la impresión de que se tenía que estar allí. Han recreado el puesto de su estación de radio pirata, Radio Clandestino, Culture, New & Ideas Corporate America Doesn’t Want You to Know, que emite todos los sábados desde el museo, mientras que los videos de actuaciones de bandas asociadas con el espacio se reproducen en una pared cercana. Folletos, fotos, dibujos y videos capturan la gama de actividades, desde acciones de solidaridad política con el Ejército Zapatista de Liberación Nacional (EZLN), hasta actuaciones vanguardistas de Guillermo Gomez-Peña y el colectivo de arte feminista Mujeres de Maíz, hasta dibujos por Raúl Baltazar, bocetos surrealistas que recogen la crudeza de las portadas de revistas de ASCO.

Regeneración es una increíblemente y ambiciosa exhibición que reúne muchas cosas en una galería bastante compacta, tratando de encontrar un equilibrio entre la amplitud y la profundidad que no siempre es lograda. En ciertos momentos, parece que un libro sería un medio más apropiado para interactuar con el material y, afortunadamente, VPAM ha producido un delgado pero completo catálogo. Las fotos y caricaturas de cien años de antigüedad encuentran un hogar más agradable entre las cubiertas de aglomerado utilitario que las que se encuentran detrás de una vitrina de vidrio. A través de la publicación, uno puede darse el lujo de pasar de una época a otra, comparando diferentes expresiones de radicalidad y evocando la experiencia de leer un número de la revista Regeneración. Y para el contexto histórico de las imágenes, varios ensayos reveladores llenan los vacíos con mayor profundidad de lo que se podría deducir de una ficha técnica.

Hay algo mortal sobre la presentación de los archivos en el entorno de un museo, que les drena la sangre, lo que se contrarresta por la interacción íntima con la página impresa o el drama de la actuación en vivo. Para su crédito, VPAM ha aumentado la exposición adecuada con ambos, lo que debería considerarse tan parte de la experiencia de Regeneración como el espectáculo en sí.

En una correspondencia muy casual, el catálogo se imprime en la Ciudad de México en La Casa de El Hijo del Ahuizote, espacio de Diego Flores Magón, bisnieto de Enrique. Éste es el mismo edificio donde se publicó la primera Regeneración, que ahora es una imprenta y archivo administrado por Diego, completando el círculo de las redes fronterizas de resistencia cultural.

[1] Significativamente, los zapatistas estaban influenciados por elementos del Magonismo de los hermanos Flores Magón.

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