Contemporary Art in the Americas Arte Contemporáneo en las Américas

Ways of doing: actions from TEOR/éTica

by Lola Malavasi

The history of TEOR/éTica, its role as an experimental center for art and politics in Central America, and its relation to academia.

La historia de TEOR/éTica, su rol como centro experimental de arte y política en América Central, y su relación con la academia.


6 topics about the United Fruit Company (left) by Andreas Siekmann, and Deméritos (right) by Óscar Figueroa from Una crónica de intervenciones (A Chronicle of Interventions) mail gallery at TEOR/éTica.

Following the pulse of the contemporary is no easy task. The present moves and one moves with it—and in it—so at times it is necessary to remove oneself from the scenario to become an observer and manage to understand the real needs of those who inhabit and construct reality. Furthermore, time moves differently in diverse latitudes—and yet we are made to believe it is homogenous and totalizing. It is a mistake to assume that the conditions—political, economic, cultural—aspired to in cities or countries of the so-called “first-world” should be the same in other places with their own distinct developments and histories. The particularities of every context set their particular paces, which directly affect cultural practices.
In our Latin American contexts, thinking about ourselves has been a clumsy process. When articulating artistic practice, foreign strategies have been wrongly adopted, repeated and abandoned. Often these models do not respond to conditions in Latin America, nor are they consequent with local artistic production circumstances. A colonial attitude that looks to formats and proposals developed in “centers,” with different timeframes and dynamics, continues to be perpetrated. In many cases, these adopted models turn out to be obsolete and dubious—even in the places where they originated from—which becomes critical considering that in Latin America they are established in a practically anachronistic and dislocated way.


Mapa de relaciones workshp. (Photo: Daniela Morales).

These complications aggravate in Central America. If Latin America was a periphery, then Central America was the periphery of a periphery. When it came to art produced in the region, previous to the 1990s little information was available and only limited research material existed. There was no notion of creating links to similar spaces, or to look within the region to articulate other research and exhibition models. Furthermore, at the level of higher education, there was a clear lack of interest in studying local experimental art practices, something that to some degree exists even today. Somehow the academy had failed. This “invisibilization” was perpetrated from the very places where knowledge was generated, in part from important “centers” outside the region, but also internally in each of its countries. The void had to be filled using other means—exploring other ways of doing.
It is within this fragmented system that TEOR/éTica emerged in San José, Costa Rica. Founded by Virginia Pérez-Ratton in 1999 as an independent, non-profit space focused on contemporary art practices from Central America and the Caribbean, it was a way to continue the task of making visible and positioning art from Central America, which began during Pérez-Ratton’s time at the Museo de Arte y Diseño Contemporáneo in Costa Rica. At the time, through the use of various strategies, Pérez-Ratton sought to dismantle the conflictive notion of center/periphery. For her, it was necessary to create our own center and understand one another. Astutely, she understood that what was needed was not only a space for the region’s contemporary art; but to foster conditions that would allow production to flourish. This meant generating and articulating a kind of thinking that was coherent with local production and conditions.


Façade of the main TEOR/éTica headquarters at Barrio Amón. (Photo: Dominique Ratton)

Both under Pérez-Ratton’s direction and after her absence, TEOR/éTica has constantly sought to propose its own models. When movement is constant and practices are as dynamic and varied as they are, reality demands an unceasing re-imagination of the ways in which knowledge is constructed. Throughout sixteen years of operation, this has been the institution’s task, while being protagonist, observer and catalyst of contemporaneity in Central America as understood from the arts.
Being the institution’s main focus, exhibitions are considered spaces for fomenting discussion and generating research. On one hand, it has presented work by artists from all over the world, whose oeuvre could resonate with local practices. The exhibition entitled Infancia: Louise Bourgeois. Gráfica Reciente (Childhood: Louise Bourgeois—Recent Graphic Works), curated by Paulo Herkenhoff, was mounted in 2002. Not only was this a chance to bring local audiences closer to the work of one of the twentieth century’s greatest artists, but was also shown in a context where art by women and issues of gender and sexuality have had great impact.

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Exhibition view: Infancia: Louis Bourgeois. Recent graphic, un the main gallery of TEOR/éTica.

To an equal degree, collective shows are often a way to explore local realities and understand their repercussions and responses on a global level, or to recuperate, and explore, the region’s historical facts from other perspectives. Along these lines, Todo Incluido: imágenes urbanas de Centroamérica (All-Inclusive: Urban Images from Central America; 2004), curated by Santiago Olmo and Virginia Pérez-Ratton, presented another vision of the countries of the Central American isthmus by focusing on their cities. In countries generally associated with tropical paradises, their cities are often ignored or forgotten, despite being spaces of exchange and contradiction that propitiate and contain important cultural aspects. Presented at Madrid’s Conde Duque cultural center in 2004, the exhibition was a way to dismantle myths and question the advertising-related image of Central America that is often sold to European, US and Canadian tourists.
In 2014, as part of an invitation on the part of the Tate Modern to mount a show in its Project Space, TEOR/éTica presented the exhibition Una crónica de intervenciones (A Chronicle of Interventions), both in London and San José. The show—curated by former TEOR/éTica curator Inti Guerrero, and Tate Modern’s Shoair Mavlian, explored the conflictive history of the US’s repeated interventions in Central America. Eight artists’ visions made a reading of different military, economic and cultural interventions that in some ways continue to affect Central American nations’ present-day development.


Kuna Meta, by José Castrellón, in exhibition at TEOR/éTica, part of Una crónica de intervenciones (A Chronicle of Interventions). (Photo: Daniela Morales)


Exhibition view of Una crónica de intervenciones at the main gallery of  TEOR/éTica.

Aware of the need for written memory that would complement these exhibition-related efforts TEOR/éTica launched a series of publications. They served a research function; in addition to exhibition catalogues, the institution published theoretical volumes on the situation of contemporary art in Latin America and an effort was made to recuperate historical figures such as Margarita Azurdia, Emilia Prieto, Rosa Mena Valenzuela and Rolando Castellón—who in many ways had defined contemporaneity in their respective countries yet had never had their work compiled in a major publication.
In light of the region’s lack of art criticism and in an effort to fill a persistent theoretical void, TEOR/éTica is currently focused on activating the organization’s publishing efforts in a more constant manner, first and foremost through a line of publications that will anthologize local writings by important Central American and Caribbean thinkers.


TEOR/éTica has more than 40 publications about art in Latin America.

The publishing program is part of a larger project consisting of a specialized library and the institution’s archive, which holds documentation of TEOR/éTica’s work as well as information about artists. Lado V, Centro para la Investigación Virginia Pérez-Ratton,”a project complementary to TEOR/éTica inaugurated in 2012, gathers these resources, in an effort to not only create documentary holdings, but proposing ways of using them to produce and transmit knowledge based on research, experimentation and artistic training.
Both TEOR/éTica’s space and Lado V, two historic residences in San José’s Barrio Amón quarter, are forums of constant exchange, where key figures from the art world and other fields share knowledge and experiences through conversations, workshops and seminars that reach out to varied audiences and discuss issues that go beyond art in itself.That said, the institution has recently begun a process of questioning and self-analysis that puts all these efforts into perspective. Considering what is being built for the future, and the current program’s real impact, we have begun to re-think the spaces of action that were previously proposed, analyzing both successes and mistakes.


The library of TEOR/éTica at Lado V Centro para la Investigación Virginia Pérez-Ratton. (Photo: Laura Escobar Pérez)

For this reason, TEOR/éTica proposed opening a dialogue to build something in collaboration. The first of these initiatives was the workshop entitled Mapa de Relaciones: contextualizar las prácticas curatoriales (Relational Map: Contextualizing Curatorial Practices). Invited by TEOR/éTica and over the course of three intensive sessions, public-museum curators, artists, independent curators, university students and philosophy professors, among others—all active participants in the Costa Rican art scene—shared preoccupations and common interests from which to posit possible work agendas.
The workshop was an initiative on the part of TEOR/éTica with Miguel López as recently named Curator-in-Chief, who invited Mexican curator Sofía Olascoaga to facilitate a collective mapping of local curatorial work. The idea was to problematize the place we currently find ourselves in and to imagine what forms of action and intervention become necessary in light of specific priorities/urgencies. In this way, from TEOR/éTica we were directly addressing a situation we perceived following a lack of response to an open call for curatorial proposals to be exhibited in our space. Not having received a single project proposal the question of what lay behind such a situation arose, while it also became critical to think about how to tackle the matter and try to provoke more movement in a country and a region that has no curatorial study programs. This apparent void, far from being seen as a failure, was understood as both a symptom and the need to go deeper into a real understanding of the art scene we work with while simultaneously analyzing the institution’s present role.


Discussing participants during the workshop Mapa de Relaciones conducted by Sofía Olascoaga.

During the workshop it became clear that traditional ways of curating were neither a desire nor a current priority. On the contrary, alternative formats and possible projects emerged, with an interest in historical research, critique, education and experimental artistic practice as active agents in a wider context. Thus a network of collaborations was established thanks to shared interests and visions that imagined ways of doing from a utopian and wishful place. While it was acknowledged that moving what had been discussed to a practical level presented a major challenge for the future, the initiative was nonetheless a call to action for those present. No other institution in Costa Rica had proposed to re-think and re-posit the curatorial function as a means of activating desire. For TEOR/éTica the urgency of the situation was obvious, especially in light of a generational change, the absence of certain figures and the appearance of independent initiatives and new artistic impulses that go beyond the visual arts. This experience is a first step towards constructing a proposal that more directly considers informal curatorial and educational models that nonetheless still have the necessary rigor and complement a program designed to enrich the existing art scene.
Thus the institution can be considered a kind of alter-academy, one that generates thought from formats that are typical of an exhibition space, but that at the same time seeks to create its own models of doing and researching local practices and realities. At the same time, it also aims to connect with a global community, understanding art as part of a wider knowledge and communication system. The work is constantly changing and ideally originates from constant analysis, always redefining the role of the institution in its given context and timeframe in order to develop coherent programs.


Mapa de relaciones workshop. (Photo: Daniela Morales)

That said, it is wise to be aware of staying on the margins of institutionality and academia, taking care not to become yet another agent that cements learning and knowledge-dissemination processes, or that overly formalizes ways of thinking and accessing information. Often, when institutions solidify, there is a risk of indulging in conservative “vices” that limit looseness, openness and the ability of self-criticism that should ideally be part of any art space, particularly those that work with experimental artistic practices amid the uncertainty of the present. This is a concern to which TEOR/éTica has paid particular attention, by assuming that what is proposed is by no means a totalizing endeavor, nor that its methodologies and proposals are definitive.
TEOR/éTica is merely one strategy and operates knowing it will not resolve every need or void that may arise. We are part of a system that ought to grow with other active spaces that also propose to radicalize practices by exploring other ways of doing, thinking and understanding ourselves. In different ways, there is an aspiration to create collectivity as a means of creating knowledge jointly and developing actions that expand that network of collaborations. If there is one thing that characterizes TEOR/éTica’s spirit is a desire to spread this aspiration, thus proposing alternative forms of creating knowledge and understanding.


María P. Malavasi L. aka Lola (San José, Costa Rica, 1987). Since 2011 she has worked in TEOR/éTica, conducting research projects about local curatorial initiatives and the institution’s archive, as well as facilitating educational and artistic formation projects.


6 temas acerca de la United Fruit Company (izquierda) de Andreas Siekmann, y Deméritos (derecha) de Óscar Figueroa en Una crónica de intervenciones, sala principal de TEOR/éTica.

Maneras de hacer: acciones desde TEOR/éTica

Seguirle el pulso a lo contemporáneo no es tarea fácil. El presente se mueve y uno con y en él, de manera que en ocasiones es necesario removerse del escenario para convertirse en observador y poder entender las necesidades reales de quienes habitan y construyen la realidad. A esto se le suma un tiempo que se mueve distinto en diferentes latitudes y que sin embargo hace creer que es homogéneo y totalizador. Es un error asumir que las condiciones – políticas, económicas, culturales – a las que se aspira en ciudades o países del llamado primer mundo deberían ser las mismas en otros lugares con desarrollos e historias distintas. Las particularidades de cada contexto marcan ritmos propios que afectan directamente las prácticas culturales.
En nuestros contextos latinoamericanos, pensarnos a nosotros mismos ha sido un proceso torpe. En la articulación de la práctica artística, equívocamente se han adoptado, repetido y abandonado estrategias foráneas. A menudo estos modelos no responden a las condiciones de nuestros países, ni son consecuentes con las circunstancias de producción artística local. Se sigue entonces perpetrando una actitud colonialista que mira a formatos y planteamientos desarrollados en “centros” con otros tiempos y dinámicas. En muchos casos, estos modelos se presentan ya obsoletos y cuestionables – inclusive para los lugares desde donde se originaron – lo que se vuelve crítico al ver que en nuestros países se instauran de manera prácticamente anacrónica y dislocada.


Taller Mapa de relaciones. (Foto: Daniela Morales).

Para Centroamérica, las complicaciones se agravan. Si Latinoamérica era una periferia, Centroamérica era la periferia de la periferia. En cuanto al arte que se producía en la región, previo a la década de los 90 circulaba poca información y existía material limitado para la investigación. No se pensaba en generar vínculos con lugares afines, ni en mirar hacia adentro de la región para articular otros modelos de estudio y exposición. Además, a nivel de educación superior, existía un claro desinterés por estudiar prácticas experimentales locales, cosa que en cierta medida se sigue dando aún hoy día. La academia había fallado de alguna manera. La invisibilización se perpetraba desde los lugares de generación de conocimiento, en parte desde los grandes “centros” fuera de la región, pero también internamente en cada uno de sus países. Había que llenar el vacío utilizando otros medios, explorando otras maneras de hacer.
Es entre las grietas de este sistema fragmentado que surge TEOR/éTica, en San José, Costa Rica. Fundado por Virginia Pérez-Ratton en 1999 como un espacio independiente, sin fines de lucro, enfocado en las prácticas artísticas contemporáneas de Centroamérica y el Caribe, fue una manera de continuar la labor de visibilizar y posicionar el arte de Centroamérica –iniciada desde la estancia de Pérez-Ratton en el Museo de Arte y Diseño Contemporáneo de Costa Rica. En su momento, Virginia buscó, por medio de distintas estrategias, desarticular la conflictiva noción de centro-periferia. Era necesario crear nuestro propio centro y entendernos. Astutamente, comprendía que no solo había que darle un espacio al arte contemporáneo de la región, sino propiciar las condiciones para que la producción prosperara. Esto implicaba generar y articular un pensamiento coherente con la producción y las condiciones locales.


Fachada de la sede principal de TEOR/éTica en Barrio Amón. (Foto: Dominique Ratton)

TEOR/éTica, bajo la dirección de Virginia y después de su ausencia, ha buscado constantemente plantear sus propios modelos. Cuando el movimiento es constante y las prácticas tan dinámicas y variadas, la realidad demanda una incesante re-imaginación de las maneras como se construye el saber. Durante 16 años de funcionamiento, esta ha sido la labor de la institución, siendo protagonista, observadora y catalizadora de la contemporaneidad en Centroamérica, entendida desde las prácticas artísticas.
Siendo el eje principal, las exposiciones son consideradas como espacios para propiciar discusión y generar investigación. Por un lado, se ha exhibido el trabajo de artistas de alrededor del mundo, cuya obra pueda resonar con las prácticas locales. En 2002 se expuso la muestra Infancia: Louise Bourgeois. Gráfica Reciente, curada por Paulo Herkenhoff. Esta no fue una oportunidad para acercar al público al trabajo de una de las grandes artistas del siglo XX, sino que se daba en un contexto donde el arte hecho por mujeres y los temas de género y sexualidad han tenido una fuerte significación.

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Vista general Infancia: Louise Bourgeois. Gráfica reciente en la sala principal de TEOR/éTica.

De igual manera, las exposiciones colectivas a menudo son una manera de explorar realidades locales y entender sus repercusiones o réplicas a nivel global, o de rescatar e indagar, desde otras perspectivas, hechos históricos de la región. Sobre esta línea, curada por Santiago Olmo y Virginia Pérez-Ratton, Todo Incluido: imágenes urbanas de Centroamérica (2004) presentaba otra mirada a los países del istmo al enfocarse en sus ciudades. Usualmente asociados con paraísos tropicales, los centros urbanos de estos países son olvidados o ignorados, a pesar de ser espacios de intercambios y contradicciones que propician y contienen importantes aspectos culturales. Presentada en el Centro Cultural del Conde Duque, Madrid, en 2004, la exposición era una manera de desmantelar mitos y cuestionar la imagen publicitaria de Centroamérica que a menudo se vende a turistas europeos y norteamericanos.
Más recientemente, invitada por la Tate Modern para exponer en su Project Space, TEOR/éTica presentó en 2014 la exposición Una crónica de intervenciones en Londres y San José. La muestra curada por Inti Guerrero, anterior curador de TEOR/éTica, y Shoair Mavlian, exploraba la conflictiva historia de intervenciones estadounidenses en Centroamérica. A través de la mirada de ocho artistas, se hacía una lectura de distintas intervenciones militares, económicas y culturales que de alguna manera siguen afectando el desarrollo actual de nuestros países.


Kuna Meta, de José Castrellón, en exhibición en TEOR/éTica, parte de Una crónica de intervenciones. (Foto: Daniela Morales)


Vista general Una crónica de intervenciones en la sala principal de TEOR/éTica.

Conscientes de la necesidad de dejar memoria escrita que complementara estos esfuerzos expositivos, TEOR/éTica puso en marcha una serie de publicaciones. Estas cumplían una función investigativa: además de los catálogos de las muestras, se editaron libros teóricos acerca de la situación del arte contemporáneo en Latinoamérica, y se hizo un trabajo de rescate de figuras históricas –tales como Margarita Azurdia, Emilia Prieto, Rosa Mena Valenzuela y Rolando Castellón– que de alguna manera definieron la contemporaneidad en sus respectivos países y que no contaban con una publicación de peso acerca de su trabajo.
Ante la falta de crítica en la región y buscando llenar el persistente vacío teórico, actualmente se trabaja en activar esta editorial de manera más constante, primero con una línea de publicaciones que recopila escrituras locales de importantes pensadores de Centroamérica y el Caribe.


TEOR/éTica ha publicado más de 40 publicaciones acerca del arte en Latinoamérica.

El programa de publicaciones es parte de un proyecto mayor que se constituye a partir de una biblioteca especializada y el archivo de la institución, donde se conserva la memoria de sus años de gestión, así como información de artistas. Lado V, Centro para la Investigación Virginia Pérez-Ratton, un proyecto complementario de TEOR/éTica inaugurado en 2012, reúne estos recursos puntuales, pensando no solo en crear un acervo documental, sino también en maneras de utilizarlos para producir y difundir conocimiento a partir de la investigación, experimentación y formación artística.
Tanto el espacio de TEOR/éTica como Lado V, dos casas antiguas en Barrio Amón, San José, son lugares de constante intercambio, donde figuras claves del mundo del arte y otras áreas comparten su conocimiento y experiencia por medio de charlas, talleres y seminarios, que convocan a públicos variados para discutir temas que van más allá del arte. No obstante, recientemente se ha dado un proceso de cuestionamiento y auto-análisis que pone en perspectiva todos estos esfuerzos. Pensando en lo que se construye a futuro y en el impacto real de la programación, se ha empezado a replantear los espacios de acción que se venían proponiendo, analizando éxitos y desaciertos.


La biblioteca de TEOR/éTica en Lado V Centro para la Investigación Virginia Pérez-Ratton. (Foto: Laura Escobar Pérez)

Para esto TEOR/ éTica se propuso abrir un diálogo para construir en conjunto. La primera de estas iniciativas fue el taller Mapa de Relaciones: contextualizar las prácticas curatoriales. Invitados por TEOR/éTica, curadores de museos públicos, artistas, curadores independientes, estudiantes universitarios, profesores de filosofía, entre otros –todos agentes activos del campo artístico en Costa Rica– compartimos durante tres sesiones intensivas, inquietudes e intereses comunes desde los cuales plantear posibles agendas de trabajo. El taller fue una iniciativa de TEOR/éTica de la mano de Miguel López como recién incorporado curador jefe, quien invitó a la curadora mexicana Sofía Olascoaga a facilitar un mapeo colectivo de lo que ocurre en el ámbito local respecto al trabajo curatorial. Se buscaba problematizar el lugar donde nos encontramos actualmente e imaginar qué formas de acción e intervención resultan necesarias en función de determinadas urgencias. De esta manera, se quería responder directamente a una situación que TEOR/éTica logró captar, debido a la falta de respuesta ante una convocatoria abierta que buscaba propuestas curatoriales para exponer en su espacio. Al no haber recibido ningún proyecto, surgió la pregunta de por qué se dio tal situación, a la vez que se tornaba crítico pensar en cómo abordar el asunto e intentar provocar más movimiento en esa área, en un país y una región donde no existen programas de estudios curatoriales. Este aparente vacío, lejos de tomarse como un fracaso, se vio como un síntoma y una necesidad de profundizar para realmente comprender el medio, y a la vez analizar la labor de la institución en el presente.


Participantes en discusión durante el taller Mapa de Relaciones a cargo de Sofía Olascoaga.

Durante los tres días que duró el taller, se hizo evidente que las formas tradicionales de hacer curaduría no eran un deseo ni una prioridad actual. Surgieron, en cambio, formatos alternativos y posibles proyectos a partir de la investigación histórica, la crítica, la educación y la práctica artística experimental como agente activo de un contexto más amplio. Se estableció así una red de colaboraciones a partir de intereses y visiones comunes que imaginaban, desde la utopía y el deseo, maneras de hacer. Si bien se sabía que llevar a la práctica lo discutido presentaba un reto mayor a futuro, para los presentes esta iniciativa fue un llamado a la acción. Permitirse pensar y replantear las funciones de lo curatorial como agente para mover el deseo era una discusión que no se había propuesto desde ninguna otra institución en el país. Para TEOR/éTica la urgencia era evidente, especialmente a partir de un cambio generacional, la ausencia de ciertas figuras, así como la aparición de iniciativas independientes y nuevos impulsos artísticos más allá de las artes visuales.
Esta experiencia es un primer paso en la construcción de una propuesta que considera más directamente modelos curatoriales y formativos no formales, que sin embargo conlleven la rigurosidad necesaria, y complementen un programa pensado para enriquecer la escena actual.
De tal manera, es posible considerar la institución como una especie de alter-academia, una que genera pensamiento a partir de formatos propios en un espacio expositivo, pero que a la vez busca crear sus propios modelos de hacer y estudiar prácticas y realidades locales, conectándolas con una comunidad global y entendiendo el arte como parte de un sistema más amplio de conocimiento y comunicación. El trabajo es siempre cambiante, e idealmente se origina desde un análisis constante, cuestionando siempre el rol de la institución en ese debido contexto y tiempo, para poder desarrollar programas coherentes.


Taller Mapa de relaciones. (Foto: Daniela Morales)

No obstante, conviene mantenerse en los márgenes de la institucionalidad y la academia, teniendo cuidado de no convertirse en otro agente que solidifique procesos de aprendizaje y difusión de conocimiento, ni formalice demasiado las formas de pensar y de acceder a la información. A menudo, cuando se solidifica la institucionalización, se corre el riesgo de caer en vicios conservadores que limitan la soltura, apertura y capacidad de auto crítica que idealmente deberían ser parte de cualquier espacio de arte, especialmente aquellos que trabajan con prácticas artísticas experimentales y en medio de la incertidumbre del presente. Esto es algo a lo que TEOR/éTica ha puesto particular atención, al no asumir que lo que se propone es totalizador, ni que las metodologías y propuestas son definitivas. TEOR/éTica es un tipo de estrategia, y se trabaja sabiendo que esta no va a solventar todas las necesidades y vacíos que pudieran surgir. Somos parte de un sistema que debería crecer junto a otros espacios activos que también proponen radicalizar las prácticas, explorando otras formas de hacer, de pensar y de entendernos. De distintas maneras, se aspira a crear una colectividad para construir saberes en conjunto y desarrollar acciones que expandan ese rizoma de colaboraciones. Si algo caracteriza el espíritu de TEOR/éTica es las ganas de contagiar ese deseo, proponiendo formas alternativas de generar conocimiento y entendimiento.

María P. Malavasi L. cc. Lola (San José, Costa Rica, 1987) trabaja en TEOR/éTica desde 2011, llevando a cabo proyectos de investigación en torno a lo curatorial en el contexto local y al archivo de la institución, así como facilitando varias iniciativas educativas y de formación artística.

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