Contemporary Art in the Americas Arte Contemporáneo en las Américas

Histórias da sexualidade, at Museu de Arte de São Paulo, Brazil

by Marcio Harum São Paulo, Brazil 10/20/2017 – 02/14/2018

Installation view. Courtesy of MASP. Photo: Eduardo Ortega

In October 2017, Histórias da sexualidade opened at the Museu de Arte de São Paulo (MASP), continuing with its program with decolonial and antipatriarchal axes. When doing a recap of the impact of the exhibition in the Brazilian context, the first aspect of the show that caught the attention of the local public was that viewers under the age of 18 were denied entrance. Given that no other public art exhibit in the country had ever restricted access based on age, this was a historically unprecedented event in the Brazilian exhibition circuit. The decision, made right before the opening in response to external pressure and in hopes of avoiding political and administrative confrontations with the ascending conservative wing of Brazilian society, was ultimately reversed and minor access was permitted but only in the company of a parent or guardian, in accordance with Ministry of Justice guidelines.

The museum’s decision generated a strong backlash from artists, and it was decisive in mobilizing members of civil society opposed to the loss of any rights. In response to censorship imposed on institutions and exhibitions across Brazil in 2017, a new wave of debates has emerged about the limits of art. The Brazilian constitution guarantees minors under the age of 18 access to shows and events, as long as they are accompanied by a parent or guardian. The Statute of the Child and Adolescent establishes that the State must classify ‘public entertainment and televised programs’ and not museums. This unusual situation of arbitrary and ambiguous self-censorship surprised everyone; perhaps it will continue to reverberate, here and now, somewhat displaced but fully recognizable, as its nature and content are made explicit in a review for a Latin American art magazine.

During this period, we also saw artists and curators in various regions and domestic spheres called to testify in proceedings and lawsuits brought against them by the Public Prosecutor’s Office. The MASP’s strategy to create a resistance advertising campaign as a defense against possible attacks on artistic freedom attracted, no doubt, a sizable following. On the opening night, many waited in the city’s financial district along Avenida Paulista to see the exhibit in the museum’s cavernous structure (a formidable example of Lina Bo Bardi’s architecture).

Ana Mendieta, Guanaroca (Esculturas Rupestres) [First Woman (Rupestrian Sculptures)], 1981. Digital print on paper. Courtesy Estate of Ana Mendieta Collection. Credit: LLC and Galerie Lelong, New York

Histórias da sexualidade, which closed on February 14, brought together more than 300 works by 130 artists. Eschewing chronological order, the exhibition organized the works into nine thematic categories: Nude Bodies, Totemisms, Religiosities, Gender Performativities, Sex Games, Sex Markets, Languages, Voyeurisms, and Body Politics & Activisms. The show included paintings, drawings, sculptures, photographs, photocopies, videos, and publications and ranged in era and genre from Pre-Colombian to Naïve art, from religious to African art, and from modern to contemporary art. Starting with its title, which closely resembles the title of Michel Foucault’s 1976 work The History of Sexuality, the show brought together biography, fictional narratives, and stories that elucidate their political, economic, and social contexts.

Notably, many of the Latin American artists in the show had previously shown work in the 31st Sao Paulo Biennial, Como falar de coisas que não existem (2014), including Giuseppe Campuzano, Hudinilson Jr., María Galindo, Mujeres Creando, Nahum B. Zenil, Sergio Zevallos, Virgínia de Medeiros, and Yeguas del Apocalipsis. I mention this because it is worth insisting on a reflection on the importance of fracturing the heteropatriarchal narrative that underlies art history, which emerges every time we encounter an artistic object in a museum. It seems that until now, as the only plan to achieve such a fracture, it has been defined to continue exhibiting works related to themes of sexuality, gender and feminism within a dissident framework that is placed in counterpoint to the narrative to which it seeks to criticize.

Installation view. Courtesy of MASP. Photo: Eduardo Ortega

On the first-floor gallery, the largest in the museum, smaller rooms were built with walls covered with images that evoke corporality, but not necessarily invoking practice of individual sexuality or the collective imagination as a central goal of expression. With the warning that the exhibition was inappropriate for minors, the MASP lost the opportunity to show more hard-core sex-related works of art exploring perversions, fetishes, and dissident sexualities not represented elsewhere in the show. This is clearly due to the fact that the curation was based on works from the MASP’s permanent collection, which draws on a more universally accepted art history—Degas, Gauguin, Ingres, Manet, Picasso, Renoir—and thereby limits the radical possibilities of curatorial discourse.

Also excluded from the exhibition space and curatorial investigation are several emblematic, radical challenges to the status quo raised in independent and autonomous mutual aid cultural centers in São Paulo. One exception is the inclusion of the Rio de Janeiro-based artist Aleta Valente, with her curious documentation of abuse she faced on social media for posting affirmative selfies and messages related to abortion and menstruation. One is left with the feeling that there is no response from the other side; from a place of disagreement, from the margins, from the underground, from the street, from the periphery, or, from those included in the art scene. Like the return of syphilis, the urgency and severity of current affairs are not responded to adequately in the light of day.

Eduardo Kac / Movimento de Arte Pornô, Porn Art Movement – Performance on beach of Ipanema, 1981. Credit: Courtesy Eduardo Kac and Luciana Caravello Arte Contemporânea

However, work from the 1970s and 1980s, decades when art was growing increasingly connected to activism and sociopolitical criticism, is highly visible in the show. Incredible works and documents were shown that illustrate a moment when art shifted rapidly from a culture of visual experimentation and liberated bodies to a painfully unstable and oppressive culture marked by the end of dictatorships, the rise of AIDS, and the early imposition of neoliberalism in Latin America. In Brazil’s current context, where conservative groups with evangelical roots are gaining power, the value and relevance of showing this work is immense and represents a call to action for bodies outside of the limits imposed by censorship. In relation to this, works and documents were included by ACT UP!, Alair Gomes, Ana Mendieta, Carlos Zéfiro, Carolee Schneeman, Eduardo Kac, General Idea, Glauco Mattoso, Grupo Ação Lésbica Feminista (GALF), Kohei Yoshiyu, Leonilson, Lynda Benglis, Márcia X, Miguel Ángel Rojas, Movimento de Arte Pornô, Rafael França, Robert Mapplethorpe, and Valie Export.

Histórias da sexualidade also included public programming in tandem with the show that sought to transform the exhibition into something more dynamic, involving the public with an exceptional series of film and video screenings, workshops, and conferences as a basis for research in schools and for teacher training. The exhibition was preceded by two international seminars (held in September 2016 and May 2017), during which many difficult questions related to feminism, desire, and eroticism were addressed during discussions between major contemporary thinkers.

Installation view. Courtesy of MASP. Photo: Eduardo Ortega

In the educational field, Brazil has been the site of intense debate with regard to gender identity, sexuality, and violence against women in recent years. However, research and dialogue on these issues was not carried out in the academy, nor by art critics or curators. Rather, the research completed during the two seminars was based on the experiences and geographies of sexuality and focused on collective life in cities, engaging with the intentions and visions of queer activism, feminisms, LGBTQI social movements, as well as sex work and gender performativity, as they relate to social and artistic practices.

The organization of the seminars held as part of Histórias da sexualidade not only dealt with predominant issues of the international scene, but also sought to stimulate other ideas and concepts for the permanence of a symbolic remnant in the local for the foundation of a firm ground for the coming years.


Marcio Harum is an independent art curator based in Brazil.

Translation by Addison Woolsey.

Vista de instalación. Cortesía de MASP. Foto: Eduardo Ortega

En Octubre del 2017, Histórias da sexualidade inauguró en el Museo de Arte de São Paulo (MASP), continuando con su programa con ejes decoloniales y antipatriarcales. Al hacer una recapitulación del impacto de dicha muestra en el contexto brasileño, la primera impresión que llamó bastante la atención del público local fue el hecho de que haya recibido la clasificación de edad indicativa para ciudadanos mayores de 18 años. Dado que ninguna otra exhibición pública de arte realizada en el país había tenido condicionada la entrada de sus visitantes a partir de una restricción por edad, esto fue un hecho históricamente inédito en el circuito brasileño de exposiciones. La decisión, hecha justo antes de la inauguración en respuesta a presiones externas, y para evitar enfrentamientos político-administrativos con el ala conservadora al alza de la sociedad, fue revertida poco después y el acceso a menores fue permitido únicamente bajo el acompañamiento de los padres o responsables, según el manual de orientación del Ministerio de Justicia de Brasil.

Esta resolución por parte del museo generó fuerte conmoción en la clase artística, y fue decisiva en conquistar el apoyo de la parcela civil contraria a la pérdida de derechos de cualquier orden. A partir de diversos incidentes de censura que instituciones y muestras sufrieron en diferentes ciudades de Brasil a lo largo del nefasto año de 2017, una nueva pauta de debate sobre los límites del arte se instauró. La Constitución autoriza el acceso de menores de 18 años a espectáculos y eventos, siempre que estén acompañados, de nuevo, por los padres o responsables. El Estatuto del Niño y del Adolescente (ECA) establece que el Estado hace la clasificación indicativa de las llamadas ‘diversiones públicas y programas televisivos’, y no el museo. Esta situación atípicamente arbitraria y ambigua, sorprendió a todos; y tal vez irrumpa de nuevo, así mismo, aquí y ahora, un tanto desplazada, pero absolutamente reconocible, por su carácter y contenido de información puesto en una reseña para una revista con contenido de arte latinoamericano.

Vimos por este período también artistas y curadores de distintas regiones y esferas nacionales ser convocados a declarar en procesos y acciones movidas contra ellos mismos ante el Ministerio Público Federal. La estrategia del MASP de crear una campaña publicitaria de resistencia como defensa contra posibles ataques a la libertad artística, atrajo, sin duda, a un enorme número de personas. En la noche de apertura, un contingente de población reaccionó vivamente en plena Avenida Paulista, centro financiero de la ciudad, concentrándose a meter sus cuerpos en interminables filas de espera a acceder la muestra bajo el hueco libre de la estructura del museo (un plano formidable de arquitectura en balance proyectado por Lina Bo Bardi).

Ana Mendieta, Guanaroca (Esculturas Rupestres) [First Woman (Rupestrian Sculptures)], 1981. Impresión digital sobre papel. Cortesía Estate of Ana Mendieta Collection. Crédito: LLC y Galerie Lelong, Nueva York

La exposición Histórias da sexualidade, misma que cerró el pasado 14 de febrero, reunió más de 300 trabajos de aproximadamente 130 artistas, que evitando ser alineados cronológicamente fueron organizados por temas en nueve grupos: Cuerpos desnudos, Totemismos, Religiosidades, Performatividades de género, Juegos sexuales, Mercados sexuales, Lenguajes, Voyeurismos, Políticas del cuerpo y activismos. La muestra contaba con pinturas, dibujos, esculturas, fotografías, fotocopias, vídeos y publicaciones; del arte precolombino al arte naif, del arte sacro al arte africano, de lo moderno a lo contemporáneo. La curaduría estuvo a cargo del equipo del MASP. Por su título —casi convergente a la obra Historia de la sexualidad de 1976 de Michel Foucault—, la muestra relacionó biografías y narrativas ficcionales con historias característicamente políticas, económicas y sociales de su entorno.

Notoriamente, muchas de las obras y artistas latinos presentes ya habían sido presentados en 2014 en la 31ª Bienal de São Paulo —Como (…) coisas que não existem—. Obras tales como las de Giuseppe Campuzano, Hudinilson Jr., María Galindo, Mujeres Creando, Nahum B. Zenil, Sergio Zevallos, Virgínia de Medeiros y Yeguas del Apocalipsis. Menciono esto pues vale la pena insistir en una reflexión sobre la importancia de fracturar la narrativa heteropatriarcal que organiza la historia del arte cada vez que nos encontramos frente a un objeto artístico en un museo. Parece ser que hasta ahora, como único plan para lograr dicha fractura, se ha definido continuar exhibiendo obras relacionadas a temas de sexualidad, género y feminismo dentro de un marco disidente que es colocado en contrapunto a la narrativa a la que pretende criticar.

Vista de instalación. Cortesía de MASP. Foto: Eduardo Ortega

En la galería del primer piso, la principal de la exhibición, pequeñas salas fueron construidas cuyas paredes muchas veces presentaron imágenes que hacían referencia a la corporalidad, no siempre relativas al ejercicio de la sexualidad individual o a la imaginación colectiva como excelencia de su expresión.  Considerando la advertencia de ser una exposición inapropiada para menores y perdiendo la oportunidad de tener a disposición una sala para exponer obras de naturaleza sexual más hard: perversiones, fetiches y desvíos de la sexualidad no estuvieron contemplados en ninguna sección expositiva. Esta particularidad ciertamente se debe a que la curaduría partía de la selección de piezas de la Colección del MASP conformada por obras reconocidas universalmente —Degas, Gauguin, Ingres, Manet, Picasso, Renoir— mismas que limitan la posibilidad radical del discurso curatorial.

Así mismo, se dejaron fuera del conjunto y de la investigación algunos embates emblemáticamente radicales que están ocurriendo en centros culturales autónomos e independientes de apoyo mutuo en la ciudad de São Paulo. Aunque se incluyó el trabajo de Aleta Valente de Rio de Janeiro a través de la curiosa documentación de violentas protestas de haters, quienes agredieron y acosaron en medios sociales digitales a la mencionada artista, por enseñar posts y selfies afirmativos sobre el aborto y la menstruación. Un sentimiento que queda es que no aparece conflicto alguno con quien está del otro lado; en el desacuerdo, en la marginalidad, en los subterráneos, en la calle, en el borde de todo, o sea, quien no está dentro de la escena artística. Como la vuelta de la sífilis, la urgencia y la agudeza de los asuntos de la actualidad no son bien tratados al clamor de la luz del día.

Eduardo Kac / Movimento de Arte Pornô, Porn Art Movement – Performance en playa de Ipanema, 1981. Crédito: Cortesía Eduardo Kac y Luciana Caravello Arte Contemporânea

Sin embargo, los trabajos de las décadas de 1970 y 1980, mismos que vinculaban al arte con el activismo y la crítica sociopolítica, estuvieron fuertemente marcados en la exposición. Se presentaron piezas y documentos increíbles, justamente aquellas que reflexionan sobre el momento en el que se transita, en poco tiempo, de una cultura visual experimental de cuerpos libres a otra inestablemente dolorosa y opresiva en el marco del fin de las dictaduras, la era del SIDA y el principio de la instauración del neoliberalismo en América Latina. El valor y relevancia de presentar estas obras en el contexto actual de Brasil, donde grupos conservadores con raíces evangélicas ganan cada vez más poder, es de una fuerza de emergencia física, un llamado a la acción del cuerpo fuera de los límites impuestos por la censura. En relación a esto se incluyeron obras y documentos de ACT UP!, Alair Gomes, Ana Mendieta, Carlos Zéfiro, Carolee Schneeman, Eduardo Kac, General Idea, Glauco Mattoso, Grupo Ação Lésbica Feminista (GALF), Kohei Yoshiyu, Leonilson, Lynda Benglis, Márcia X, Miguel Ángel Rojas, Movimento de Arte Pornô, Rafael França, Robert Mapplethorpe, Valie Export.

Vista de instalación. Cortesía de MASP. Foto: Eduardo Ortega

Paralelamente a la exhibición, los programas públicos de Histórias da sexualidade se encargaron en transformar la muestra en algo más allá de lo esperado al ofrecer al público un excepcional ciclo de películas y vídeos, talleres y conferencias como base para investigaciones en las escuelas y para la formación continua de profesores. La exposición fue precedida por dos seminarios internacionales (septiembre de 2016 y mayo de 2017), en los cuales a partir del diálogo entre pensadores contemporáneos fueron abordadas múltiples agudas cuestiones acerca del feminismo, el deseo y el erotismo. En el campo de la educación, Brasil ha sido la sede de intensas discusiones sobre temas vinculados a la identidad de género, sexualidad y violencia contra las mujeres en los últimos años. Sin embargo, la investigación y el diálogo sobre estos temas no se desarrollaron en la vida académica, ni en la crítica de arte o en los estudios curatoriales. Las indagaciones de los dos seminarios se basaron en experiencias y territorios de la sexualidad dirigidas a la vida colectiva en las ciudades, abarcando intenciones y visiones sobre activismo queer, feminismos, movimientos sociales LGBTQI a escala pública, así como la prostitución y la performatividad de género, en contacto directo con prácticas sociales y artísticas.

La organización de los seminarios de Histórias da sexualidade no sólo se ocupó de asuntos predominantes del escenario internacional, sino también buscó estimular otras ideas y conceptos para la permanencia en lo local de un residuo simbólico propicio a la fundación de un firme terreno para los próximos años.


Marcio Harum es curador independiente con sede en Brasil.

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