Contemporary Art in the Americas Arte Contemporáneo en las Américas

Inside Out

By Nabil Ahmed & Manuela Moscoso

Nabil Ahmed and Manuela Moscoso stage an allegorical conversation around Saskia Calderón’s oeuvre.

Nabil Ahmed y Manuela Moscoso en conversación alegórica acerca de la obra de Saskia Calderón.

 

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Saskia Calderón, Opera Onowoka. Live performance, audio, music sheet, action in situ., 2014. Photography: Antony Lozada. Courtesy: Fundación Municipal Bienal de Cuenca.

I

“Chi sá ben respirare, sá ben cantare”–Italian voice teachers used to say. To breathe is to take in air, capture oxygen, and expel carbon dioxide. In the process the body inhales and the brain sends a message to the diaphragm to contract, expanding the thorax and opening the lungs to allow in air. Then the process reverses; one exhales, producing a reversal in intra-lung pressure, releasing the diaphragm and relaxing the lungs. The rib cage also contracts to expel air. This vital maneuver—all but always unconsciously executed—is the basis for studying lyric song, in contrast to a host of specific vocal techniques for singing music like opera, lied or cantata. Unlike popular music, lyrical singing is allied with academic training.

Besides studying fine arts, Saskia Calderón specialized in lyric song as part of her nearly twenty years of study of music theory (or solmization) at an Ecuadorian conservatory. Saskia can masterfully control airflow to aspects of phrasing and vocal intensity. She knows how to use her long abdominals when it’s time for long, loud sounds, and to use her intercostal muscles if she needs sharp notes that require inconstant airflow. She can control a set of muscles in the head, known as resonators (nasal, oral, pharyngeal) to seize her vocal cords’ vibration and turn them into a unique amplified sound free from any technical amplification system. She sends inhalations through her nose during silences to increase the flow of saliva she needs to moisten the pharynx and avoid damaging her vocal cords. She also understands body resonance in the palate, larynx, tongue, jaw, and lips. Saskia perceives, feels, and thinks with her body. Through vocal exercises, she experiences what her body is capable of; its different variations and the power of transformation.

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Saskia Calderón, CnH2n+2, live performance, drawings, music sheet, 2016. Photography and Courtesy: Centro de Arte Dos de Mayo.

I

I want to try to trace a genealogy. It’s a short edit, I know, about the average length of a punk song. The proclamation of coming into the world of the human species is through a loud cry, long before the body’s deterritorialization by signs, and symbols, of language, of grammar, with their administrative apparatus and their meaning. The lungs push the air inside the body and through a delicate workout between the larynx and the articulators, lips, tongue, nose, and mouth, transform this air into the audible. “Filling of one’s mouth with words instead of food and noises,” the rhetoric of the astral man is a process undergoing deterritorialization of the face. “Don’t speak with your mouth full, it’s very bad manners! You either speak or you eat. Not both,” Guattari reminds us of the comedy of manners at the dinner table. When one tries to speak and eat at the same time, two differentiated processes are taking place simultaneously. On the one hand, food is disaggregated into a “chaotization, sucked up by an inside flesh” between chewing and swallowing. On the other hand, a variety of speech articulations constitute the making of a differentiated outside. Orality is at the intersection of aggregation and disaggregation. It speaks with its mouth full in “a dance of chaos.” Soul-revealing, Saskia vomits herself out in Vocal technique (2014). I remember staring at the photographic documentation in Cuenca and thinking of goths in the tropics. Oh the horror. Blood-echo. Celine was right, maybe. “You know, in the scripture it says, “In the beginning was the word.” No! In the beginning was emotion. The word came later, replacing emotion like a trot replacing a gallop. While the natural law of the horse is to gallop, it is forced to break into trot. Man was removed from emotional poetry and pushed into dialectics, in other words, splattering, isn’t that so?” M.M. S.C. what is the materiality of sound and emotion?

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Saskia Calderón, La obra que tiene como título una formula química del petróleo. Live performance, music sheet, graphics, 2016. Photography: Virginia Calderón. Courtesy of the artist.

II

Based on her body’s plasticity and porosity, Saskia’s artistic practice examines the experience of being part of her surroundings. In contrast to the Cartesian notion of being in the world, it means continually being inside a “worldmaking” process. Saskia’s work, explores the idea of vitality in the body, establishing links between cultural and natural elements to ask what makes us people. She resists perceptions of given entities, preferring to focus on how the evolution of the body depends on a convergence between substances, properties and social relations. Swallowing a mouthful of soundless, colorless, odorless, insipid and reactive air is not merely a vital process or a vocal exercise, it’s also an invitation to gulp down properties that play a part in ecological, political, cultural and material conditions. In other words, Saskia performs a conscious experience of acquiring air from outside and putting it in contact with the inside of her body to make manifest social effects and historical processes involved in present-day identity formation.

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Saskia Calderón, Opera Onowoka. Live performance, audio, music sheet, action in situ., 2014. Photography: Antony Lozada. Courtesy: Fundación Municipal Bienal de Cuenca.

Opera Onowaka (2014) is a performance piece and sound artwork in the operatic style produced in cooperation with jungle spirits ordered by Huorani cosmology. Following a trip to the rainforests of the Ecuadorian Amazon, in search of tools that would let her lend voices to the spirits, Saskia composed a score in accord with forces that do not distinguish between the physical and spiritual worlds. Such an exercise in translation realizes the rhythms of life from which natural and cultural matter emerge, as a series of echoes. In each mouthful of breath needed to activate her voice, Saskia once again swallows the Huorani vision, placing it in contact with her body to transform it and to transform herself. Opera Onowaka is a co-authored experiment that not only reverts the relationship between the individual and the collective (the fundamental base of intellectual property) but also—as in other artworks—problematizes intersections between knowledge and experience, between local and global forces.

II

Dear Manuela–when I read your text I thought of the following as a response. It’s an image that has stuck with me since the first time I saw the film, although I can’t remember when exactly that was. From an ancient city in the hills the voices of women who cannot be seen comes in waves. In The Battle of Algiers (Gillo Pontecorvo, 1966), the noise of the Algerian women wailing so haunts the screen. Their ululation is the mourning of the dead. Veiled as they are like the Kasbah, the ululation is like a swarm, a forest of noise. Their noise marks out their territory. Ululation is both celebration and mourning. The high-pitched loud voice emanates from within and transfixes as the tongue moves rapidly like an oscillator. It moves outside the laws of language. As a block of affect it is impossible to ignore. The first sound a gestating fetus hears is of the mother. Sonority against meaning, what Michel Chion calls forth from the ‘uterine night’ as an infant hears the first noise in darkness. For Chion, sonority of the mother’s voice comes before the meaning of the father’s words. But the sonorous is not altogether imbricated in non-meaning. Sonority of the mothers voice sounds, wave after wave, during the very formation of the cochlea ear organ.

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Saskia Calderón, La obra que tiene como título una formula química del petróleo. Live performance, music sheet, graphics, 2016. Photography: Virginia Calderón. Courtesy of the artist.

III

Movement through humans and non-human natures. Our bodies are open systems, interconnected with the world, they constitute fluid borders where nothing is entirely autonomous. Object-subject relationships loosen to make multiple types of possession possible, opening a window to multiple realities (and not coming from multiple perspectives). How defined does the human body have to be for it to be understood? Saskia’s practice suggests an active entanglement between the ego and its surroundings. In (2016), a work whose title is the formula for petroleum, Saskia bases what she does on the worldview of Ecuador’s Secoya indigenous people, who explain in one of their origin narratives that they are the descendants of those who used to inhabit Gimocopain and that it was the god Nañe who extracted them from within the earth. Like petroleum, the Secoyas are beings from the subterranean realm. Both share the territory. Yet petroleum—since it is neither a politically nor economically neutral material—takes part in the Secoyas’ micro-politics in sometimes menacing ways. In the work, Saskia seeks to endow petroleum with connections that accrete realities, ways of being a chemical formula alone cannot reveal. To do this she undertakes an exercise in which petroleum, as substance, resists being categorized solely as a product to be discovered and extracted and instead seeks to be understood as an entity that is matter both non-human and human. The petroleum is a little bit Secoya—just as the Secoyas are a little bit petroleum. Saskia creates a fusion between different languages and produces a musical score based on petroleum’s ten chemical components in order to change them into the language of those peoples that existed before Nañe extracted them. This new language is the voice of a material substance that doesn’t know how to talk, yet at the same time affirms the existence of human and non-human entities, open to each other and that cannot be reduced to a single discourse or a single explanation.

As in other Saskia performances resonates with environmental, sociopolitical, and identity-related problematics such as the rights of indigenous peoples and the rights of nature. Bodies are presented as reversible because they are active parts of the exterior world lacking exact borders. They are treated as complicated and ontological; as natural as a mountain, river or flower, and as cultural as a spirit or a chemical formula. Saskia explores the permeable body in relation to worldmaking in a matter-world where everything enjoys a simultaneous potential to be an unending make/be as well as a resistance to make/be.

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Saskia Calderón, Técnica Vocal, video-performance, 2014. Photography: Antony Lozada. Courtesy: Fundación Municipal Bienal de Cuenca.

III

The forest is a complex assemblage of soils, geology, climate, and life. The forest is material, aural, sculptural, and also dense. Historically forests are dynamic spaces of violence, mystery and revolt, but when state and capital exploit the forest as a resource, it is to bring it into order. Forests are part of the planetary commons, the green lungs of the earth. Outside the circle of scientific knowledge and so-called progress, for indigenous peoples they are ecologically and spiritually a space of memory; for us all they are spaces of hope. In Saskia’s work the forest is a score, a composition, a refrain accompanied by melodic counterpoints flowing together, and also a chaotic full choir. It provides seating for the animals and spirits alike. Extending the attenuation beyond the human world, Saskia listens to the sustained voices, actions, becoming of ancient worlds. In the revival between her lips and tongue are the transcriptions of an arcane and more-than-human practice. I notice the timbre, the gathering of similar tone colors from multiple sources beyond the realm of the audible. Together they form a rich shimmer, a chorus effect that sings a song of lament, a poetic, and sonic evidence. Indigenous peoples resist against future oily, mineral ethnocide. It cannot speak but it knows! Piaguaje, Yumbo, Moshawri, Yiyoguaje, Aguinda, Keta, Quemana, Pargas, Mintua, Maro, Waijo, Ocobeto, Ocome, LLare, Payaguaje, Maniguaje, Grefa, Lucitande, Criollo, Yiyocuro, Tangoi–each name draws a redline underneath as I write in Microsoft word version 14.0.0. Like Psyche, Saskia is on a quest to encounter the beings of the underworld. M.M., S.C. what is the materiality of the forest? Against all forms of capitalist abstraction and (with all my being) for narrative and wonder, in the deep spiritual-material processes of bringing oil to the spirits, separating oil from the spirits and mixing back to the spirits, is it not a strange but familiar alchemy at work?

 

 

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Saskia Calderón, Opera Onowoka. Performance en vivo, audio, partituras, acción in situ., 2014. Fotografía: Antony Lozada. Cortesía: Fundación Municipal Bienal de Cuenca.

I
Chi sá ben respirare, sá ben cantare, decían en el pasado los maestros de canto italiano. Respirar: absorber aire, captar el oxígeno y expulsar dióxido de carbono. Durante este proceso el cuerpo aspira y el cerebro envía un mensaje al diafragma para que se contraiga y así conseguir un ensanchamiento de tórax y una dilatación de los pulmones para la entrada de aire. A continuación su contrario, la espiración, produce una inversión en la presión intra-pulmonar en donde la contracción del diafragma y los pulmones se relajan y la caja torácica a su vez se contrae para expulsar el aire. Esta maniobra vital producida por lo general de forma casi inconsciente es la base para el estudio del canto lírico, que se diferencia por un conjunto de técnicas vocales específicas para cantar música docta como la ópera, el lied o la cantata. En contraposición a la música popular, el canto lírico se genera de manera académica.

Además de estudiar bellas artes, Saskia Calderón se especializó en canto lírico, estudios que realizó durante cerca de veinte años en un conservatorio de música en Ecuador. Es decir que además de estudiar teoría de la música o solfeo, Saskia tiene la capacidad de controlar el flujo del aire para dominar aspectos del fraseo o intensidad de voz. Sabe emplear sus abdominales largos si quiere emitir sonidos largos y fuertes, o usar los músculos intercostales si quiere notas picadas cuyo flujo de aire no es constante. Es capaz de dirigir el conjunto de músculos ubicados en la cabeza llamados resonadores (nasal, oral, faringe) para recibir las vibraciones de sus cuerdas vocales y convertirlas en un sonido amplificado único e irrepetible, sin utilizar ningún sistema técnico de ampliación. Saskia aplica la inspiración por la nariz en los silencios para favorecer la segregación de saliva necesaria para humedecer la faringe y no dañar sus cuerdas vocales, como también conoce su sistema de resonancia corporal, su velo de paladar, laringe, su lengua, mandíbula y labios. Saskia percibe, siente y piensa con el cuerpo y a través de ejercicios vocales experimenta diferentes variaciones y el poder de transformación de su cuerpo.

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Saskia Calderón, CnH2n+2, performance en vivo, dibujos, partituras, 2016. Fotografía and Cortesía: Centro de Arte Dos de Mayo.

I

Quiero tratar de trazar una genealogía. Es una edición corta, lo sé, sobre la duración promedio de una canción punk. La proclamación de la entrada en el mundo de la especie humana sucede a través de un fuerte grito, mucho antes de la desterritorialización de signos y símbolos, del lenguaje, de la gramática, su aparato administrativo y su significado. Los pulmones empujan el aire en su interior y a través de un delicado ejercicio entre la laringe y las articulaciones, los labios, la lengua, la nariz, la boca, transforman este aire en algo audible. “Llenarse la boca con palabras en lugar de alimentos y ruidos”. La retórica del hombre astral es el proceso de someterse a la desterritorialización de la cara. “¡No hable con la boca llena, es muy mala educación! Usted puede bien sea hablar o comer. No las dos. ” Guattari nos recuerda la comedia de las buenas maneras de mesa. Cuando trato de hablar y comer al mismo tiempo, dos procesos diferenciados tienen lugar simultáneamente. Por un lado, la comida se desintegra en un “caos aspirado por la carne” entre la masticación y la deglución. Por otra parte, una variedad de las articulaciones de la voz es el reconocimiento de un exterior diferenciado. La oralidad se encuentra en la intersección de la agregación y su opuesto. Más bien, hablar con la boca llena es “una danza del caos”. Revelando el alma, Saskia se vomita a sí misma en La técnica vocal (2014). Recuerdo mirar la documentación fotográfica en Cuenca y pensar en los góticos del trópico. Oh, el horror. Sangre-eco. Celine tenía razón, tal vez. “Sabe, en las Escrituras dice: “en el principio estaba la palabra. “¡No! En el principio estaba la emoción. La palabra vino después, sustituyendo la emoción como el trote sustituye al galope. Mientras que la ley natural del caballo es galopar, se ve obligado a trotar. El hombre fue separado de la poesía emocional y empujado a la dialéctica, es decir, el salpicar, ¿no es así? ” M. M. S. C. ¿Cuál es la materialidad del sonido y de la emoción?

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Saskia Calderón, La obra que tiene como título una formula química del petróleo. Performance en vivo, partituras, gráficos, 2016. Fotografía: Virginia Calderón. Cortesía de el artista.

II

La práctica artística de Saskia estudia, desde la plasticidad y porosidad de su propio cuerpo, la experiencia de ser parte de su entorno, que a diferencia de una concepción cartesiana de estar en el mundo, significa estar continuamente dentro de un proceso de “hacer-mundo”. Saskia se centra en la vitalidad de los cuerpos y establece vínculos entre elementos culturales y naturales para preguntarse, ¿qué nos hace personas? Se resiste a partir desde una percepción de nosotros mismos como una entidad dada y más bien se enfoca en cómo el devenir cuerpo depende de la convergencia entre substancias, propiedades y relaciones sociales. Engullir un bocado de aire insonoro, incoloro, inodoro, insípido y reactivo no es solo un proceso vital o un ejercicio vocal; es también una invitación a engullir propiedades que participan de fuerzas ecológicas, políticas, culturales y materiales. Es decir, Saskia elabora una experiencia consciente de obtener aire del exterior y ponerlo en contacto con el interior de su cuerpo para así evidenciar efectos sociales y procesos históricos que contribuyen a formaciones identitarias en el presente.

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Saskia Calderón, Opera Onowoka. Performance en vivo, audio, partituras, acción in situ., 2014. Fotografía: Antony Lozada. Cortesía: Fundación Municipal Bienal de Cuenca.

Opera Onowaka (2014), una pieza de performance y obra sonora, es una ópera producida en cooperación con espíritus de la selva, siguiendo una cosmología Huorani. Después de un viaje a la selva amazónica ecuatoriana en búsqueda de herramientas que le permitan dar voz a los espíritus, Saskia compone una partitura regida por fuerzas que no distinguen entre los mundos físicos y espirituales. Este ejercicio de traducción busca ritmos vitales que permitan la emergencia de una materia natural y cultural, una serie de ecos. En cada bocado de respiración necesaria para la activación sonora, Saskia engulle una vez más la visión Huorani, poniéndola en contacto con su cuerpo para transformarla y transformarse. Opera Onowaka es un experimento de co-autoría que no sólo revierte la relación entre individuo y colectivo (la base fundamental de la propiedad intelectual), sino que también, al igual que en otros trabajos, problematiza intersecciones entre conocimiento y experiencia, entre fuerzas locales y globales.

II

Querida Manuela, cuando leí tu texto se me ocurrió lo siguiente como respuesta, una imagen que me ha marcado desde la primera vez que vi la película, aunque no puedo recordar cuándo fue exactamente. De la antigua ciudad en las colinas llegan en oleadas las voces de unas mujeres que no se pueden ver. En La batalla de Argel (Gillo Pontecorvo, 1966), el ruido de las mujeres argelinas lamentándose acecha la pantalla. Sus aullidos son el duelo por los muertos. Cubiertas por velos ya que son como la Kasbah, su ulular es como un enjambre, un bosque de ruido. Su ruido delimita su territorio. Ulular es celebración y duelo. La voz de tono alto emana desde adentro y se extiende a medida que la lengua se mueve rápidamente como un oscilador. Se mueve por fuera de la ley del lenguaje. Como un bloque de afecto, es imposible de ignorar. El primer sonido que un feto oye es el de la madre. Sonoridad contra significado, lo que Michel Chion llama desde la ‘noche del útero’, a medida que el bebé oye el primer ruido en la oscuridad. Para Chion, la sonoridad de la voz de la madre viene antes que el significado de las palabras del padre. Pero lo sonoro no está totalmente imbricado en la falta de sentido. La sonoridad de la voz de las madres se mueve en oleadas durante la formación misma de la cóclea, el órgano del oído.

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Saskia Calderón, La obra que tiene como título una formula química del petróleo. Performance en vivo, partituras, gráficos, 2016. Fotografía: Virginia Calderón. Cortesía de el artista.

III

Movimiento a través de humanos y naturalezas no humanas. Nuestros cuerpos, sistemas abiertos interconectados con el mundo, fronteras fluidas donde nada es completamente autónomo. Las relaciones objeto-sujeto se aflojan para dar la posibilidad a ser poseídos de forma múltiple para ser múltiples realidades (y no desde múltiples perspectivas). ¿Qué tan definido tiene que ser el cuerpo humano para que sea exacto? ¿Para ser comprendido? La práctica de Saskia sugiere un enredo activo entre el yo y el entorno. En (2016), cuyo título es la fórmula del petróleo, Saskia se basa en la cosmovisión del pueblo indígena Secoya en el Ecuador, quienes en una de sus narrativas en torno al origen explican que son descendientes de los que moraban en Gimocopain y que es el dios Nañe quien los saca del interior de la tierra. Al igual que el petróleo, los Secoyas son seres del mundo subterráneo. Ambos cohabitan el mismo territorio. Sin embargo, el petróleo, al no ser una materia política ni económicamente neutral, participa de la micro-política de los Secoyas de una forma a veces amenazante. En este trabajo Saskia busca otorgar al petróleo conexiones que añadan realidades, formas de ser que no son reveladas por una fórmula química. Para ello realiza un ejercicio en donde el petróleo se resiste a ser categorizado únicamente como un producto a ser descubierto y extraído, sino que más bien busca ser entendido como una entidad que es materia no humana y humana, es decir, un poco Secoya, como los Secoyas son también un poco petróleo. Saskia crea un mestizaje entre los diferentes lenguajes y produce una partitura que se basa en los diez componentes químicos del petróleo, para convertirlos en el idioma de los pueblos que existieron antes de ser extraídos por Nañe. Este idioma nuevo, sin haber sido jamás escuchado antes, es la voz de una substancia material que no sabe hablar, que a su vez reclama la existencia de entidades humanas y no humanas abiertas unas a las otras, irreductibles a solo un discurso o a una sola explicación. Al igual que otros performances de Saskia, retumba con problemáticas ambientales, sociopolíticas e identitarias tales como los derechos de los pueblos indígenas y de la naturaleza. Los cuerpos se presentan como reversibles, siendo partes activas del mundo exterior, sin fronteras exactas, complicados, ontológicos; tan naturales como una montaña, un río, una flor; tan culturales como un espíritu o una formula química. Saskia explora el cuerpo permeable en relación a hacer-mundo en un mundo-materia, en donde todo potencialmente puede ser simultáneamente un infinito hacer/ser y una resistencia a hacer/ser.

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Saskia Calderón, Técnica Vocal, video-performance, 2014. Fotografía: Antony Lozada. Cortesía: Fundación Municipal Bienal de Cuenca.

III

El bosque es un complejo ensamblaje de suelos, geología, clima y vida. El bosque es material como el sonido, es escultural y denso. Históricamente, los bosques son espacios dinámicos de violencia, misterio y revuelta, pero cuando el estado y el capital explotan el bosque como un recurso, es para intentar concederle un orden. Los bosques son parte de los bienes comunes planetarios, los pulmones verdes de la tierra. Por fuera del círculo del conocimiento científico y el llamado progreso, para los pueblos indígenas los bosques son ecológica y espiritualmente un espacio de la memoria; para todos nosotros son espacios de esperanza. En la obra de Saskia el bosque es una banda sonora, una puntuación, una composición, un estribillo y contrapuntos melódicos fluyendo juntos, caóticos, un coro entero. El bosque ofrece espacio para los animales y los espíritus por igual. Extendiendo la atenuación más allá del mundo humano, Saskia escucha las voces sostenidas, las acciones, el rehacer de mundos antiguos. Entre sus labios y su lengua se reavivan las transcripciones de una práctica más que más que humana, es arcana. Reconozco el timbre, la recolección de colores de tonos similares a partir de múltiples fuentes más allá de la esfera de lo audible. Juntos conforman un efecto de coro brillante y rico que canta un lamento, una evidencia sónica poética. Resistencias de los pueblos indígenas en contra de todo futuro etnocidio petrolero y mineral. ¡No puede hablar, pero sabe! Piaguaje, Yumbo, Moshawri, Yiyoguaje, Aguinda, Keta, Quemana, Pargas, Mintua, Maro, Waijo, Ocobeto, Ocome, LLare, Payaguaje, Maniguaje, Grefa, Lucitande, Criollo, Yiyocuro, Tangoi. Cada nombre es instantáneamente subrayado en rojo a medida que los escribo en Microsoft Word versión 14.0.0. Al igual que Psyque, Saskia va en busca de los seres del inframundo. M. M., S. C. ¿Cuál es la materialidad de la selva? Contra todas las formas de abstracción capitalista y (con todo mi ser) por la narrativa y la maravilla, en los procesos profundos espirituales-materiales de llevar petróleo a los espíritus, separando el petróleo de los espíritus y mezclando de nuevo a los espíritus. ¿No es una extraña pero familiar alquimia?

 

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El ideal infinitamente variable de lo popular

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