Contemporary Art in the Americas Arte Contemporáneo en las Américas

Los multinaturalistas: group show at MAMM, Medellín, Colombia

By Melissa Aguilar Medellín, Colombia 04/05/2017 – 07/03/2017

Courtesy Museo de Arte Moderno de Medellín.

On Multi-naturalism and Cultural Negotiation

From 5 April till 3 July, Medellín’s Museo de Arte Moderno (Colombia) is presenting Los multinaturalistas (“The Multi-Naturalists”), a show organized as part of “Colombia-France Year 2017” observances, also part of the “Temporadas Cruzadas” series the French Government undertakes with different countries around the world in a spirit of exchange and cross-connections; in other words, “cultural negotiation,” to borrow one of the concepts to which the above mentioned show recurs.

With curation by Natalia Valencia and museum design from artist and architect Felipe Arturo, the exhibition brings together work by seventeen artists, Colombian and French alike, of whom 12 participate as part of one or another collective: Milena Bonilla and Luisa Ungar, François Bucher, Lucien Castaing-Taylor and Véréna Paravel, Etienne Chambaud, Colectivo 4 Direcciones (Diana Rico, Richard Decaillet and Miguel Navas), Council (Francesca Bertolotti-Bailey, Grégory Castéra, Sandra Terdjman in collaboration with Aimar Arriola and Julie Peeters), Pedro Gómez-Egaña, Pierre Huyghe, Mathieu Kleyebe Abonnenc, and Rometti Costales (Julia Rometti and Víctor Costales).


Installation view, 2017. Courtesy Museo de Arte Moderno de Medellín.

Throughout the text that contemplates the project and expresses the curation’s interest in understanding nature as a space of inscription for political situations, there is a return to sundry concepts and theses that, unfortunately posited or tending to vague speculation or, in the best of cases, simplified in the extreme, leave both fundamental issues and cohesion in limbo before the critical position to which the show aspires. “Multi-naturalism,” [1] multiculturalism, “cosmopolitics,” “the knowledge ecology” [2] and epistemological pluralism are just a few of the notions that are superficially sketched, without additional development, and that attest to an ambitious intention that does not provide viewers with any articulated reading.

Besides what strikes me as an abuse of theoretical references, the curatorial proposition confidently offers up “a poetic dialogue with Colombia’s sociopolitical context in an historic, post-conflict moment,” at the same time it proposes “to examine the implications of regulation on territory, resources and ancestral knowledge in the political future […] following the Peace Accord, as well as reflect on the global ecological crisis […],” declarations that turn out to be rather curious when you consider more than half the works are by French artists and are inscribed in cultural contexts that, while they connect to problems of an ecological, economic and political nature, are far removed from any shared historical and social path that has lent form to Colombia’s many and catastrophic national conflicts.


Lucien Castaing-Taylor & Véréna Paravel, Video still: Leviathan (2012). Image obtained from A Way About Something

That said, it’s clear the exhibition features a selection of important French artists and filmmakers being showcased for the first time in Medellín —as is the case with Lucien Castaing-Taylor and Véréna Paravel, who make quite a mark with their highly celebrated film, Leviathan (2012); or the well-known Pierre Huyghe whose Untitled (Human Mask) (2014) is an overwhelming mise-en-scène about the human condition’s infinite temporal and existential indetermination. It’s also a fact that the inclusion of Colombian artists seems uneven in terms of discursive force and presence within the framework of the dialogue that is promised to visitors. I would have assumed the curator would present a wider-ranging project roundup as a means of strengthening the end result. At the same time the fact the entirety of Colombian projects has been commissioned for the show is noteworthy; so it’s no surprise that it’s these works in particular that prove to be the exhibition’s weakest presence.


Pierre Huyghe, Video still: Untitled (Human Mask) (2014). Image obtained from Image Object Text

Collaborative work between Milena Bonilla and Luisa Ungar nonetheless merits attention. In the audiovisual piece entitled Las palmeras eran de cartón, the artists leverage archival materials from the Amsterdam and Paris World’s Fairs (1883 and 1931, respectively) to configure a key to a critical reading vis-à-vis a selection of texts from US-based minimalism that serves to establish an analogy between stereotyping as an exercise in diminishing the Other and the absence of representation as a strategy to signal the existence, per se, of the material.

The same cannot be said of Cuca, an (also commissioned) sound installation from the 4 Direcciones collective that reproduces an audio recording during a Kogui pagamento[3] The recording, played back in a narrow, dark space, never goes beyond a presentation devoid of context and reading, in which, as is the custom, the external gaze continues to be privileged over the native. The question of anthropological representations of indigenous peoples and “the indigenous” in general (their territory?) is once again limited to an aesthetic concern that seeks resolution through the essentialization of a thought system.


Milena Bonilla & Luisa Ungar, Las palmeras eran de cartón, 2017, HD video (8’25 min). Courtesy Museo de Arte Moderno de Medellín.

Finally, despite what might be reproached when it comes to the curatorial reading’s diffuse theses and vanishing points regarding this collection of art projects, the unquestionable Achilles’ heel of Los multinaturalistas lies in its overwrought staging. The museography, in a design based on “polygonal shapes that respond to a rational and interpretative order of nature, alluding both to Enlightenment spaces and structures as well as to crystals’ and minerals’ angles and geometries, transformed by culture,” has little or nothing to do with the rest of the discourses presented within the show.

These tangled, off-the-mark museographic solutions give rise to confusion both as you make your way around the show and when it comes to possibly establishing a conclusive dialogue among the artworks. Discursive, visual and spatial fragmentation is reinforced with an excessive use of diagonals that visually nullify any chance of perceiving architectural forms, because of the very magnitude and confinement to which the gallery’s conditions reduce them. The results are residual spaces visitors reach almost by accident, only to bump into an artwork; or funnels that favor dispersal and inattention to the elements in place.


[1] See Eduardo Viveiros de Castro.

[2] See Boaventura de Sousa Santos.

[3] [N de T]: A ritual involving members of Colombia’s indigenous Kogui people.

* All article citations were taken from curatorial texts and gallery curation.


Melissa Aguilar. MA, Art History; researcher, independent curator and university instructor.


Cortesía Museo de Arte Moderno de Medellín.

A propósito de multinaturalismo y negociación cultural

Desde el 5 de abril y hasta el 3 de julio está abierta en el Museo de Arte Moderno de Medellín «Los multinaturalistas», una exposición organizada en el marco de la celebración del Año Colombia–Francia 2017, como parte de las denominadas «Temporadas Cruzadas» que el gobierno francés realiza con diferentes países del mundo bajo el lema de intercambio y entrecruzamiento; en otras palabras, «negociación cultural», si nos permitiéramos pedir en préstamo uno de los conceptos a los que acude la exposición en mención.

Con la curaduría de Natalia Valencia y el diseño museográfico del artista y arquitecto Felipe Arturo, la muestra reúne el trabajo de 17 artistas, entre colombianos y franceses, de los cuales 12 participan en colectivo: Milena Bonilla & Luisa Ungar, François Bucher, Lucien Castaing-Taylor & Véréna Paravel, Etienne Chambaud, Colectivo 4 Direcciones (Diana Rico, Richard Decaillet & Miguel Navas), Council (Francesca Bertolotti-Bailey, Grégory Castéra, Sandra Terdjman en colaboración con Aimar Arriola, Julie Peeters), Pedro Gómez-Egaña, Pierre Huyghe, Mathieu Kleyebe Abonnenc, y Rometti Costales (Julia Rometti & Víctor Costales).


Vista de la exposición, 2017. Cortesía Museo de Arte Moderno de Medellín.

El texto que da cuenta del proyecto y en el que se enuncia el interés de la curaduría por entender la naturaleza como espacio de inscripción de situaciones políticas, recurre en su extensión a diversos conceptos y tesis que, infortunadamente planteados, vagamente especulados o, en el mejor de los casos, simplificados al extremo, dejan en el limbo asuntos de fondo y cohesión frente a la postura crítica que aspira tener la muestra. Multinaturalismo [1], multiculturalismo, cosmopolítica, ecología de saberes [2] y pluralismo epistemológico son sólo algunas de las nociones que aparecen esbozadas superficialmente, sin mayor desarrollo, y que dan cuenta de un ambicioso propósito, pero que carece de líneas de lectura articuladas para el espectador.

Además de lo que parece un abuso de referencias teóricas, el postulado curatorial ofrece con toda confianza «un diálogo poético con el contexto socio-político de Colombia en un momento histórico de post-conflicto», igualmente se propone «examinar las implicaciones de la reglamentación sobre el territorio, los recursos y los conocimientos ancestrales en el futuro político […] tras el Acuerdo de Paz, así como reflexionar sobre la crisis ecológica mundial […]» aseveraciones que resultan curiosas si se tiene en cuenta que más de la mitad de las obras son de artistas franceses y se inscriben en contextos culturales que si bien vinculan problemáticas de índole ecológica, económica y política, distan de compartir las tramas históricas y sociales que han dado forma a los múltiples y catastróficos conflictos nacionales.


Lucien Castaing-Taylor & Véréna Paravel, Still del video Leviathan (2012). Imagen tomada del sitio A Way About Something

Aunque, sin duda, la muestra cuenta con una selección de importantes artistas y cineastas franceses que por primera vez exhiben en la ciudad de Medellín –como es el caso de Lucien Castaing-Taylor y Véréna Paravel, quienes hacen presencia con su multipremiada película Leviathan (2012), o el reconocido Pierre Huyghe con Untitled (Human Mask) (2014), una abrumadora puesta en escena sobre la infinita indeterminación temporal y existencial de la condición humana–, también es un hecho que la inclusión de artistas colombianos aparece desequilibrada en términos de fuerza discursiva y presencia en el marco del diálogo que se advierte al visitante, y que habría supuesto por parte de la curadora un rastreo de proyectos más vasto en función de fortalecer el resultado. Al mismo tiempo, llama la atención el hecho de que la totalidad de los proyectos colombianos hayan sido comisionados para la muestra, por lo que no deja de sorprender que sean estos, justamente, los que constituyan la presencia más débil dentro de la exposición.


Pierre Huyghe, still del video Untitled (Human Mask) (2014). Imagen obtenida del sitio Image Object Text

Valdría la pena, no obstante, resaltar el trabajo colaborativo entre Milena Bonilla y Luisa Ungar. En la pieza audiovisual Las palmeras eran de cartón, las artistas se valen de material de archivo de las ferias universales de Ámsterdam (1883) y París (1931) para configurar una clave de lectura crítica a través de una selección de textos del minimalismo norteamericano que sirven para establecer una analogía entre la estereotipación como ejercicio de reducción del otro y la ausencia de representación como estrategia para señalar la condición de existencia per se del material.

No podría decirse lo mismo de Cuca, instalación sonora –también comisionada– del colectivo 4 Direcciones en la que se reproduce un audio grabado durante un pagamento Kogui. La grabación, que se reproduce en un espacio estrecho y oscuro, no deja de ser una presentación desprovista de contexto y lectura, en la que, como es costumbre, se continúa privilegiando la mirada del externo sobre el nativo. La cuestión de la representación antropológica del indígena y de lo indígena (¿su territorio?) se limita pues nuevamente a un asunto estético que busca resolverse a través de la esencialización de un sistema de pensamiento.


Milena Bonilla & Luisa Ungar, Las palmeras eran de cartón, 2017, video HD (8’25 min). Cortesía Museo de Arte Moderno de Medellín.

Finalmente, a pesar de lo que pudiera reprochársele a las dispersas tesis y puntos de fuga de la lectura curatorial sobre este conjunto de proyectos artísticos, el indiscutible talón de Aquiles de «Los multinaturalistas» radica en su rebuscada puesta en escena. La museografía, diseñada a partir de «formas poligonales que responden a un orden racional e interpretativo de la naturaleza, aludiendo tanto a espacios y estructuras de la Ilustración como a ángulos y geometría de cristales y minerales transformados por la cultura» poco o nada tienen que ver con el resto de discursos que allí se despliegan.

Las desacertadas e intrincadas soluciones museográficas generan confusión tanto en el proceso de recorrido de la muestra como en la posibilidad de establecer un diálogo concluyente entre las obras. La fragmentación discursiva, visual y espacial se refuerza con el uso desmedido de diagonales que visiblemente anulan cualquier posibilidad de percibir las formas arquitectónicas debido a la magnitud y confinamiento mismos al que se ven reducidas por las condiciones de la sala. El resultado: espacios residuales a los que el visitante llega casi por accidente para toparse con una obra y embudos que propician la dispersión o inadvertencia de los elementos.


[1] Ver Eduardo Viveiros de Castro.

[2] Ver Boaventura de Sousa Santos.

* Todos los fragmentos citados en el artículo fueron tomados del texto curatorial y el folleto de sala.


Melissa Aguilar. Magíster en Historia del Arte. Investigadora, curadora independiente y docente universitaria.

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