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Elementos de belleza: Carla Zaccagnini en Ladera Oeste, Guadalajara, México

por Mónica Ramírez Guadalajara, Jalisco, México 03/17/2018 – 06/09/2018

Carla Zaccagnini, Elements of Beauty: a tea set is never only a tea set, 2014. Wall painting and audioguides. Courtesy of the artist and Ladera Oeste

Elements of Violence: an Image is Never Only an Image


This is March 1914 and Velázquez’s Venus del espejo rests calmly in the National Gallery of London. Untouchable, she basks in the impressed faces of the visitors.

Suffragette Mary Richardson enters the museum, approaches the painting, and slashes it with a knife. Seven cuts in the naked Venus’ body. How did she manage to do this? She hid a meat cleaver in her sleeve, and as she pretended to be sketching the painting, she struck.

The Venus is impressed, the admiring visitors are shocked, they do not understand how a painting with the technical mastery of Velázquez could be stabbed in this manner.

This scene is repeated several times on different paintings by great masters. Who are these women—maybe we should call them monsters—who dare to destroy this high art? No one sees the obvious, not even the paintings are aware of their own violence.

Let us now go forward in time. This is 2018, 110 years have elapsed since the attack, and Brazilian artist Carla Zaccagnini, in her Elements of beauty: a tea set is never only a tea set, has undertaken to document all the works that were attacked by the suffragettes between 1913 and 1914.

The installation is presented at Ladera Oeste, Guadalajara, Mexico, since March 18. It displays the perimeter of the 29 paintings attacked in the early 20th century by those pioneers for women’s rights. The gaps are accompanied by an audioguide wherein the artists talks about the works and the events surrounding the attacks, allowing to understand the suffragettes’ action in relation to what each of the works had in common: the symbolic denigration of women. All those images had been ratified by the dominating male gaze for centuries.

Carla Zaccagnini, Elements of Beauty: a tea set is never only a tea set, 2014. Wall painting and audioguides. Courtesy of the artist and Ladera Oeste

The Question

When we enter the exhibition, the first question that comes to mind is: what are we looking at? Or rather, what are we not looking at?

To see the pieces by Carla Zaccagnini is to stand among the corpses of the paintings, those which no longer are, no longer exist, paintings of which only the frames remain.

We cannot think of the act committed by the suffragettes and their physical attacks on paintings by great masters without making a parallel with the Christian iconoclasts of the 16th century. Against the representation of the divine, and most of all, looking for coherence with their discourse on humility, they burned, broke and destroyed all the paintings they could find.

The suffragettes’ attacks were not against art itself, but against violent representations of women. As poststructuralist feminism has claimed since the 1970s: we cannot think of images without thinking of ideas, i.e., images and ideas are simultaneous. And by destroying these images, they were also destroying the ideas that created them.

Carla Zaccagnini brings the iconoclastic discourse a step further, as the paintings do not even exist; instead, there is barely a trace of what they used to be. The exhibition consists of the contour of each of the paintings, making the emptiness of the works obvious in relation with the context of the struggle form equality. Thus, Zaccagnini avoids talking about the paintings themselves, keeping them white, rather speaking about the women who sought to end the violence represented by the images.

We find many such women in the cultural scene of Guadalajara. Hundred years later, such actions are still valid and necessary.

Carla Zaccagnini, Elements of Beauty: a tea set is never only a tea set, 2014. Wall painting and audioguides. Courtesy of the artist and Ladera Oeste

A Case

This is the month of March, and several demonstrations commemorating Women’s Day are being organised throughout the city. More than in any other month, the air is loaded with the demand for a secure place to live and for respect for the individual rights of all women.

Around mid-March, actually just one day before the Zaccagnini exhibition opened, another event was inaugurated at the Museo de las Artes de la Universidad de Guadalajara (MUSA): Hembras is an exhibition that seeks to “pay tribute” to women. 39 installations are exhibited in the rooms of the museum, where artists Juan Carlos Macías and Victor Hugo Pérez display their personal iconography, or how they see women: images of “females” with animal features, like six breasts and animal legs. One of the drawings shows the body of a dog with the head of a woman, holding a glass in its hand, claiming “today I will wear my bitch dress”. Another presents a naked woman on a bike, the brand of which is “nos saliva” (“it drools us”).

What kind of tribute is the MUSA trying to pay to the women of Guadalajara, by letting two men represent them, instead of opening a space for women themselves? What does it mean for women to be pictured by men in a museum? Is this not precisely why the suffragettes intervened hundred years ago? What Carla Zaccagnini, a few kilometres further, is pointing out?

Let us remember that female artistic creativity was one of the arguments for negating women the right to vote in the early 20th century. Artist and suffragette Mary Lowndes asks in The Common Cause: “How many times have women been reminded, in season and out of season, in conversation, by platform speakers, in print— that their sex has produced no Michael Angelo, and that Raphael was a man?” How can we doubt the reasons for there being so few names of female artists in the history of art, if, hundred years after this was said, public institutions prefer giving spaces to male artists to “pay tribute”?

As a response to the exhibition, just as happened with the suffragettes in the 20th century, a group of women created the Liga de Artistas y Creadoras (League of Artists and Creative Women). The league began to meet periodically to reflect on how to curb sexist violence, and on May 13, 2018, they made their first public action, intervening in the building of the exhibition. The protest was explained in a series of texts written by members of the League, that were read out loud in a guided tour which anyone could join.

The members of the LAC told us: “We cover ourselves terrified, sometimes because we have no choice and not out of shame, but, fortunately, these gentlemen came, and undressed us, and saved us. And it is a tribute payed to us. We did not make it ourselves for ourselves, we are not qualified (perhaps because we would have done it otherwise and those who pay tribute to us as they fucking please do not care about this)”.

Let us look at these two scenes in the same city: in the Museo de las Artes, paintings by men, violently celebrating women and ignoring female artists who have spoken against the exhibition and what it stands for; elsewhere, at Ladera Oeste, the exhibition by Carla Zaccagnini, Elements of beauty: a tea set is never only a tea set. The artist decided to ignore the pictures by men who violently painted women, and, conversely, celebrates female artists who stood up against this kind of representation.

Carla Zaccagnini, Elements of Beauty: a tea set is never only a tea set, 2014. Wall painting and audioguides. Courtesy of the artist and Ladera Oeste

During the tour of the exhibition, Carla Zaccagnini tells us the following story:

Let us go back to 1914. A few days after the attack on Velázquez’s Venus, suffragette Frieda Graham enters the Venetian room of the National Gallery, and attacks five pictures by Giovanni Bellini, among which The assassination of Saint Peter Martyr.

In this painting, Saint Peter is fatally stabbed in the chest, as opposed to the traditional representation of his death, by a knife cutting off the top of his head. In the background stand several men chopping off trees with axes.

Zaccagnini shares the following statement: The image was stabbed on three different levels: on a physical level, when the wood was chopped to make the panel, stabbed in the representation of the men in the background cutting the trees and the moment the saint receives a dagger through his chest, and it was stabbed in discourse, when Frieda Graham slashed the canvas.

What does it mean for a painting to be stabbed? What is actually being stabbed when an image is attacked in one of its dimensions? The suffragettes slashed the images which were violent towards women on a physical level, as evidenced by Carla Zaccagnini, whereas the League of Artists and Creative Women stabs the image on a symbolic level, slashing the discourse.

Hundred years ago, the suffragettes knew that by attacking the “truths” of the museum, they were also threatening the structures supporting the political and economic discourses underlying these institutions.

Very little has changed in 2018, and the League of Artists and Creative Women knows that by intervening on the level of the discourse of artists supported by the museum, they are threatening its sexist structures. On May 13, they claimed: “Let it be made clear that images and language are not neutral, but have a symbolic dimension. [Their] concepts are of ongoing stereotypes, ways of seeing and representing the others.”

Thus, in the way Carla Zaccagnini reminds us, remembering the suffragettes in Elements of beauty: a tea set is never only a tea set, here, in Guadalajara, we claim: an image is never only an image.


Mónica Ramírez is Art Historian based in Guadalajara, Mexico.

Carla Zaccagnini, Elementos de belleza: un juego de té nunca es sólo un juego de té, 2014. Mural y audioguías. Cortesía de la artista y Ladera Oeste

Elementos de violencia: una imagen nunca es sólo una imagen

La premisa

Estamos en marzo de 1914 y la tranquila Venus del espejo de Velázquez descansa en la National Gallery de Londres. Intocable, se regodea viendo las caras de los asistentes impresionados ante ella.

La sufragista Mary Richardson asiste al museo, se acerca y la acuchilla. Siete cortes en el cuerpo desnudo de Venus. ¿La manera en que lo logró? Escondió un cuchillo de carnicero en su manga, y mientras fingía que hacía un bosquejo sobre la pintura, la mutiló.

La Venus está impresionada, la gente que la admira en shock, no entienden por qué una pintura de la calidad técnica del maestro Velázquez puede ser acuchillada de esa manera.

La situación se repite en distintas ocasiones con distintas pinturas de grandes maestros. ¿Quiénes son estas mujeres –quizá deberíamos llamarlas monstruos– que se atreven a destruir este gran arte? Nadie se da cuenta de lo más evidente, ni las propias pinturas están conscientes de su propia violencia.

Demos un brinco en el tiempo. Estamos ahora en el 2018, han pasado 110 años desde aquel atentado y la artista brasileña, Carla Zaccagnini, en su instalación Elementos de belleza: un juego de té nunca es sólo un juego de té, se ha dado a la tarea de hacer un recuento de todas estas obras que sufrieron ataques de las sufragistas entre 1913 y 1914.

Presentándose en Ladera Oeste en la ciudad de Guadalajara, México desde el 18 de marzo. La instalación está compuesta por la representación del perímetro de las 29 obras que a principios del siglo XX atacaron aquellas pioneras en la lucha por los derechos de la mujer. Los huecos son acompañados por una audioguía en la que la artista habla de las obras y los sucesos que rodearon los ataques, permitiendo entender la acción sufragista de acuerdo a aquello que tenián en común cada uno de estos cuadros atacados: la denigración simbólica a la mujer. Eran imágenes asumidas a lo largo de los siglos por la imperante mirada masculina.

Carla Zaccagnini, Elementos de belleza: un juego de té nunca es sólo un juego de té, 2014. Mural y audioguías. Cortesía de la artista y Ladera Oeste

La pregunta

Al entrar a la exposición surge inmediatamente la pregunta: ¿qué es lo qué estamos viendo? O mejor dicho, ¿qué es lo que no estamos viendo?

Ver las piezas de Carla Zaccagnini es presenciar los cadáveres de los cuadros, esos que ya no están, que ya no existen, cuadros de los que sólo queda su silueta.

No podemos dejar de pensar en el acto cometido por las sufragistas de violentar físicamente los cuadros de los grandes maestros del arte, sin hacer un paralelismo con los iconoclastas cristianos del siglo XVI, quienes en su búsqueda de no representar lo divino y, sobre todo, de ser coherentes con el discurso de humildad, quemaron, rompieron y destruyeron todos los cuadros que pudieron.

Y es que los atentados de las sufragistas no eran contra el arte en sí mismo, sino contra aquellas representaciones que violentan a las mujeres desde la imagen porque, como ha dicho la crítica feminista posestructuralista desde los setentas: no podemos pensar en imágenes sin pensar en ideas, es decir, tanto la imagen como la idea son simultáneas. Y en el gesto de destruir estas imágenes se encuentra también el gesto de destruir esas ideas que las crearon.

Con Carla Zaccagnini este discurso de iconoclastia es llevado a un nivel más allá, no existen si quiera tales cuadros, si acaso sólo encontramos un fino rastro de lo que eran. En la exhibición se muestra el propio contorno de cada cuadro, evidenciando el vacío de estas obras de acuerdo al contexto de la lucha por los derechos de las mujeres. De esa manera, Zaccagnini evita hablarnos de los cuadros, manteniéndolos en blanco, y mejor prefiere hablarnos de esas mujeres que buscaron acabar con la violencia que las imágenes representaban.

Mujeres así encontramos muchas en la escena cultural de Guadalajara. Más de 100 años después, este tipo de acciones son todavía vigentes y necesarias.

Carla Zaccagnini, Elementos de belleza: un juego de té nunca es sólo un juego de té, 2014. Mural y audioguías. Cortesía de la artista y Ladera Oeste

Un caso

Estamos en marzo, en la ciudad se empiezan a organizar marchas en conmemoración del día de la mujer. Se siente, más que en ningún otro mes, esa vibra de la exigencia a las autoridades por vivir en un lugar seguro donde se respeten las garantías individuales de todas.

A mediados del mes se inaugura una exposición con apenas un día de diferencia a la exposición de Zaccagnini. El Museo de las Artes de la Universidad de Guadalajara (MUSA), presenta Hembras, una exposición que busca “homenajear” a las mujeres. Dentro de sus salas se montaron 39 piezas en donde los artistas Juan Carlos Macías y Víctor Hugo Pérez representaron su iconografía personal de cómo ven a las mujeres: imágenes de “hembras” con características físicas animales, con seis pechos o patas. Un dibujo, por ejemplo, muestra un cuerpo perruno con cabeza de mujer y una copa en la mano/pata con la leyenda “hoy me pondré mi vestido de perra”. En otro de los dibujos vemos a una mujer desnuda en una bicicleta marca nos saliva.

¿Qué tipo de homenaje buscaba darnos el MUSA a las mujeres de Guadalajara siendo representadas por dos hombres, en lugar de abrir el espacio para las mismas mujeres? ¿Qué significa para las mujeres ser representadas por hombres en el museo? ¿No es acaso esa situación la que cien años atrás hizo que las sufragistas intervinieran las pinturas? Situación que, a unos pocos kilómetros de dicho museo, Carla Zaccagnini hace presente con sus obras.

Recordemos que la creatividad artística de las mujeres era uno de los argumentos por lo que la oposición nos negaba el voto a las mujeres a principios del siglo XX, como nos recuerda la artista y sufragista Mary Lowndes en The common cause: “¿Cuántas veces se nos ha recordado, de vez en cuando, en conversaciones, en discursos, en folletos que nuestro sexo no ha producido ningún Miguel Ángel y que Rafael fue un hombre?” ¿Cómo dudar de las razones por las que hay pocos nombres de mujeres artistas en la historia del arte si a cien años de haber dicho esto, instituciones públicas prefieren darles espacio a artistas hombres para “homenajearnos”?

Como consecuencia a la exposición, como pasó con las sufragistas en el siglo XX, un grupo de mujeres crea la Liga de Artistas y Creadoras (LAC); esta liga empezó a tomar acciones reuniéndose periódicamente para pensar cómo acabar con este tipo de violencias machistas y el 13 de mayo de 2018 tomaron su primera acción pública haciendo una intervención en el recinto donde se albergan estas piezas. Esta protesta fue conformada por una serie de textos escritos por las integrantes de la Liga, los cuales se leyeron en un recorrido guiado a toda la gente que se quiso acercar.  

Las integrantes de la LMC nos dijeron: “Nos cubrimos todas aterradas, porque a veces no nos queda de otra y no por pudor, pero, por suerte, ya llegaron estos galantes caballeros a encuerarnos para rescatarnos. Y este es nuestro homenaje. No lo hicimos nosotras para nosotras, no estamos calificadas (tal vez porque lo hubiéramos hecho distinto y eso no les importa a quienes nos homenajean como les da su chingada gana)”.

Pensemos en estas dos escenas en la misma ciudad: En el Museo de la Artes, se muestran las pinturas creadas por hombres celebrando, violentamente, a las mujeres y se ignora a las mujeres artistas que se han manifestado contra la exposición y lo que representa. Por otro lado se presenta la exposición de Carla Zaccagnini, Elementos de belleza: un juego de té nunca es sólo un juego de té en Ladera Oeste. La artista decide ignorar los cuadros de los artistas que pintaron violentamente a las mujeres y en cambio celebra a las mujeres artistas que se manifestaron en contra de este tipo de representaciones.

Carla Zaccagnini, Elementos de belleza: un juego de té nunca es sólo un juego de té, 2014. Mural y audioguías. Cortesía de la artista y Ladera Oeste

Durante el recorrido de la exposición, Carla Zaccagnini nos cuenta la siguiente historia:

Volvemos a 1914, apenas unos días después del atentado contra la Venus de Velázquez, la sufragista Frieda Graham entra a la sala Veneciana de la National Gallery y ataca cinco cuadros de Giovanni Bellini entre los que se encontraba The assassination of Saint Peter Martyr.

En este cuadro, San Pedro es asesinado por una daga enterrada en el pecho en oposición a la representación tradicional de su muerte que es una daga cortándole de tajo la coronilla. En el fondo aparecen hombres cortando árboles con hachas.

Aquí Zaccagnini nos hace la siguiente reflexión. La imagen es apuñalada en tres dimensiones diferentes: es apuñalada desde el plano físico cuando la madera se corta para hacer el panel, es apuñalada en la representación cuando los leñadores que aparecen en el fondo cortan los árboles y cuando le entierran una daga en el corazón a San Pedro, y finalmente es apuñalada en el discurso cuando Frieda Graham le da un hachazo a la pintura.

¿Qué representa para una imagen ser apuñalada? ¿Qué es lo que realmente se apuñala cuando una imagen se violenta en alguna de sus dimensiones? Las sufragistas apuñalaron las imágenes que nos violentan desde el plano físico, como Carla Zaccagnini lo hace evidente, mientras que la Liga de Artistas y Creadoras apuñalan la imagen desde lo simbólico, acuchillando el discurso.

Hace cien años las sufragistas sabían que al atentar contra las “verdades” del museo, atentaban también contra las estructuras que sustentan los discursos políticos y económicos que subyacen a estas instituciones.

En el 2018 poco ha cambiado esta situación y la Liga de Artistas y Creadoras sabe que al intervenir el discurso de los artistas que el museo sustenta, atentan también contra sus estructuras machistas. Se escuchó el 13 de mayo entonces: “Que quede claro, que las imágenes y el lenguaje no son neutrales, tienen una dimensión simbólica. [Sus] conceptos son una continuación de estereotipos, formas de ver y representar a esos otros.”

Así, de la misma manera que Carla Zaccagnini nos recuerda, rememorando a las sufragistas, en Elementos de belleza: un juego de té nunca es sólo un juego de té, aquí en Guadalajara nosotras decimos: una imagen nunca es sólo una imagen.


Mónica Ramírez es Historiadora del Arte radicada en Guadalajara, México

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