Contemporary Art in the Americas Arte Contemporáneo en las Américas

Puerta de Tierra, paraíso tropical

Marina Reyes Franco

As part of an investigation into the Caribbean visitor economy, curator Marina Reyes Franco contextualizes architectural and urban development in Puerto Rico as part of a politics of tourism indifferent to the community which resists it.

La curadora Marina Reyes Franco, como parte de su investigación alrededor de la economía del visitante en el Caribe, contextualiza el desarrollo arquitectónico y urbanístico de Puerto Rico como parte de una política turística indiferente a la comunidad que se le resiste.

Yiyo Tirado, from the series Paisaje Hipervisible 1, 2016. Digital printing on aluminum, 104.14 x 187.96 x 6.35 cm. Image courtesy of the artist

Puerta de Tierra, Tropical Paradise

One morning in January 2015 I received a flood of text messages from a colleague. “They are knocking down the palm trees in Puerta de Tierra,” she warned. A few weeks before, several neighbors had seen signs of construction on the northern coast of this neighborhood in San Juan, unaware of the plan. I had returned to Puerto Rico a few months prior and the view of the palm trees, the beach, and the Atlantic Ocean on my walk home reminded me of weekend outings with my father in the nineties. No one fucks with my memories. That morning my neighbors and I confronted the construction in order to put a halt to it. The project consisted of the construction of a bike lane, new pavements, seating, green spaces, structures that sculpturally “frame” the landscape, a restaurant, a ceramic mural, a sculpture, and a complete reorganization of the bus routes. In the context of a country like Puerto Rico, which has long been suffering a severe economic crisis, designing this kind of construction project—which cost more than 40 million dollars in public debt—involved setting up a public corporation which issued bonds in order to fund it. The central government’s plan was to transform the northern coast of Puerta de Tierra in order to improve the touristic image of the neighborhood and to contribute to the revitalization of this area, without first consulting the residents. Based on the protests, marches, demands, and numerous neighborhood meetings that took place over the course of that year, an interest arose in the visitor economy, the aesthetics that it imposes, and the art that allies itself and responds to that social conditioning.

I would dare to speculate that the two most symbolic architectural projects in the area’s recent history are the construction of the Caribe Hilton hotel in 1949, and that of the Puerta de Tierra Promenade which began in 2014. The aspirations to tourism, between the arrival of industrialization and its subsequent crisis following the elimination of tax incentives for North American companies in 2006, have architectural projects that correspond to it and bodies that resist them. Various interventions carried out in recent years by artists and community groups comment, criticize, and act on the urban landscape.

Caribe Hilton Hotel under construction. Image from the archive of Jesús T. Piñero Library

Located between the extremely touristic areas of Condado and the sixteenth-century ancient walled city of San Juan, Puerta de Tierra is a neighborhood that developed in isolation: its far-removed location is a result of the failure to meet the sanitizing expectations of the capital. The neighborhood, as its name indicates, was the island’s capital’s connection to land, an area of transit and military defense. It was not until the middle of the sixteenth century that the urban development of Puerta de Tierra began to come into effect, and in 1897 parts of the wall that circled it collapsed. Less than one year later, in July 1898, the United States invaded Puerto Rico and took over its islands as part of the pillaging of Spain in the Spanish-American War. After the first election of a Puerto Rican government in 1948 and the adoption of the constitution of the Commonwealth in 1952, a rapid social transformation began which impacted the new colony’s projected image—as a modern and tropical destination—and efforts at economic development efforts through tourism.

Modern tourism in Puerto Rico began at the beginning of the twentieth century with adventurers who travelled to the island from New York by boat, seeking an exoticized Hispanic culture over the hegemonic culture of North American. In the thirties, Blanton Winship, the then governor appointed by the president of the United States, established the first Office of Tourism, essential in the context of the Great Depression. Its eminently colonial campaigns presented an image of Puerto Rico willing to satisfy the visitor. This image was criticized by the growing intellectual community and by members of the Nationalist Party, who advocated for the independence of the country. The electoral victory of the recently founded Democratic Popular Party, led by Luis Muñoz Marín, allowed for the establishment of a legal and regulated plan for touristic development.

Beach of the Caribe Hilton Hotel, July 1963. Photograph of the El Mundo Newspaper Photo Collection. Image courtesy of the author

Lifeguard at the Caribe Hilton Hotel disguised as Indians by the seashore, September 21, 1968. Photograph of the El Mundo Newspaper Photo Collection. Image courtesy of the author

During the forties the colonial model in Puerto Rico started to change. In 1943 the Committee on the Design of Public Works was established, which, thanks to the efforts of the Puerto Rico Industrial Development Company (PRIDCO) and the modernization of the country, revolutionized public architecture and ensured the inclusion of the modern movement in architectural practice. The role assigned to tourism as “an industry without factories, without assembly lines, without machinery” [1] required the expansion of facilities and the marketing of our people, climate, and beaches. After Muñoz Marín became the first elected governor of Puerto Rico in 1948, he negotiated the approval of the Law 600, which established the Commonwealth of Puerto Rico, granting the country a new status of limited autonomy. Teodoro Moscoso, head of the PRIDCO, implemented Operación Manos a la Obra, a program of industrial economic development funded by a collaboration of North American investors and governmental investment, which renovated the touristic vision of the country.

Among the problems this program addressed was the image of the existing hotels—colonial in the case of several in Old San Juan, neo-Hispanic in the Condado Vanderbilt, and Art Deco in the Hotel Normandie in Puerta de Tierra. In order to promote Puerto Rico as “the Island of Enchantment” and to attract sixteen percent of Caribbean tourism, the government set out to construct the first new hotel in twenty-five years. Moscoso offered seven North American hotel companies the opportunity to build a modern hotel and to rent it at a low price with the option of buying, but only the Hilton Hotel Corporation showed interest in the offer. In 1946 an open call was put out for the design of the new Caribe Hilton, its only specification that it have three hundred bedrooms with air conditioning and supporting facilities. The hotel would be located in what was the US Navy, in a small adjoining peninsula to the San Gerónimo Fort, the Hotel Normandie, and the Escambrón beach. The local firms submitted modern proposals, while firms based in Florida proposed neo-Hispanic buildings. Finally, Toro, Ferrer y Torregrosa won the design: a modern international building of three hundred bedrooms with sea views.

View of the Caribe Hilton Hotel and Fort San Jerónimo from Condado Beach, March 1964. Photograph of the El Mundo Newspaper Photo Collection. Image courtesy of the author

Pool of the Caribe Hilton Hotel, 1964. Photograph of the El Mundo Newspaper Photo Collection. Image courtesy of the author

The hotel opened its doors in December 1949, one year after Muñoz Marín became the first governor to be elected democratically. The modernity and efficiency of these constructions was a sign of that political change. That was how “the architecture in Puerto Rico adopted, overwhelmingly, the values of the international style, and rejected explicitly the role of history in the process of architectural design.” [2] The Caribe Hilton is a local precursor of the modern architectural contributions on which other architects would later work. The hotel represented an optimistic vision of a future for Puerto Ricans: a diverse economy and the island transformed into a world-class tourist destination. Critics of the project, however, pointed out not only the high cost involved—more than 7 million dollars—but also the fact that the island would be flooded with rich tourists looking only for “luxury, sun, and casinos.”

Puerto Rico stopped being the “bridge between the Americas” in order to become the “glass cabinet” of the US. The Cold War contributed to the development of mass tourism in the country and redefined its economic and cultural interactions with foreigners, presenting itself as a “postcolonial territory protected in democratic capitalism by the United States and generously granted autonomy.” [3] Through its status as a commonwealth of the US, Puerto Rico distanced itself from Third World instability, embracing modernization through various schemes of industrialization and touristic development which transformed it into a paradise. “The sale of the refined image of the island, as it is reflected in the gleaming new hotel, forged a new mythology of the tropics which, paradoxically, led to a change in the way in which the society saw itself.” [4]

Sofía Gallisá, Lluvia con nieve, 2014. Video-installation and publication. Image courtesy of the artist

Sofía Gallisá Muriente’s piece Lluvia con nieve reflects on this historical period at the beginning of the fifties through images about Puerto Rico that were distributed in the United States. This double video projection, along with a publication which compiles news from the era, shows relevant images from a 1955 report about the arrival of two metric tons of snow and a family from New Hampshire to Puerto Rico, and of the reception that they received from thousands of young people in the Parque Sixto Escobar of Puerta de Tierra. This Christmas celebration marked the fourth and final time that the then mayor of San Juan, Felisa Rincón de Gautier, brought snow to the island with the help of Eastern Airlines. The artist slows down the shots, accompanies them with by a Mon Rivera mambo, and separates them in two moments of action. In this way, we are able to pay attention to the details of the image’s construction, the contrast of political ideals in this forced show of national reconciliation of Puerto Rican traditions and the “magic” of the snow brought from the metropolis. The swamp that forms—in the publication we even discover that the celebration was cancelled because supposedly there were rocks inside the snowballs—is also metaphorical and representative of the alliance that the island had just entered into with the United States. In the logic of the commonwealth, it was possible to be in the tropics and to have snow; to be Puerto Rican and “American”; to bring snow in the same plane that thousands of national migrants used to take to New York—you can have your cake and eat it too.

The history of the Puerta de Tierra Promenade is more anecdotal, immediate, and still in progress. In 2014, when construction began, Puerto Rico was less than a year away from declaring that its public debt—more than 73 billion dollars—was “unpayable.” Nevertheless, the idea prevails that construction implies development: to construct is to progress, to generate jobs, and, above all, to create a concrete image. Tourism will be our savior. Various administrations of the central government have wanted to “revitalize” Puerta de Tierra or to integrate it into the rest of the tourist circuit, but without success. Between the construction of the Caribe Hilton and the present one, there has been a brutal economic crisis as well as a deterioration of the neighborhood. For decades, Puerta de Tierra was synonymous of drugs and danger, while abandoned buildings wait for those who want to benefit from its ruin, and hundreds of families have been displaced. But the physical deterioration of the neighborhood doesn’t take away the value of its strategical geographical position.

Still of the video of the neighborhood campaign against Paseo Puerta de Tierra

Still of the video of the neighborhood campaign against Paseo Puerta de Tierra

Little by little, there has begun the construction of tall and luxurious residential buildings of questionable legality, whose views promise to take over all that they see. Since 2005, the Paseo Caribe complex—Laguna Plaza, Caribe Plaza, and Bahía Plaza—has expanded to the entrance of the island of San Juan. Its residential and commercial area is promoted as a neighborhood in itself. This is perhaps one of the most controversial constructions in the recent history of the country, particularly due to the actions of the environmentalist activist Alberto de Jesús, better known as “Tito Kayak,” who climbed up one of the construction cranes and remained there for a week in protest. His subsequent escape from the police is so legendary that in 2010 a law was passed—later declared unconstitutional—criminalizing the interruption of constructions.

The enhanced nature that accompanies these architectural trends is also part of the propaganda of the Puerta de Tierra Promenade. According to the ex-director of the Authority for the Financing of Infrastructure (AFI), Grace Santana, “the tourists already go there and you see them walking on that southern sidewalk that is all broken and it is a disgrace. There are areas that are not safe at all. For example, Paseo de los Enamorados is an area of criminal activity. The promenade will change that.” [5] The so-called Paseo de los Enamorados used to be a popular cruising area for gay men, which the authorities criminalized by calling it an area of prostitution. The emphasis on the northern coast of Puerta de Tierra, where a minority of residents lives, makes it very obvious that the concern is for the visitors. Santana adds: “In tourism they are enthusiastic because we have these labels which explain the cultural history to our visitors. In these squares, we are designing some open spaces so that you can have recreational and cultural activities. So you can have […] city life. And a wonderful view.” [6] Ironically, the design of the architect Segundo Cardona—an eternal beneficiary of grandiose commissions from the government—constructs by raising the terrain to such a point that it loses the view of the horizon. This insistence on a cosmetic project, which hardly focuses on improving the life of those who live there and much less on the environment, provoked activism against the construction, but also interventions and a community movement linked to art, which is still active.

Brigada PDT working in the Plaza Vivero in the creation of Alcoholado Reforzado with herbs from the Community Herbalist. Image courtesy of the author

Brigada PDT – Building of cement benches for the Cinema Bajo el Almendro with stuffing of debris of the hurricanes. Image courtesy of the author

On the 4th of July, 2015, we celebrated A Summer in Puerta de Tierra, organized by myself and Alexis Martínez, with the participation of artists and residents closely linked to the neighborhood, who contributed to an open-air exhibition with sculptures, installations, music, projections, and informal talks about the history of the neighborhood. We sought to question the prevailing notions of progress, evolution, and development, thinking about Puerta de Tierra and the changes that we had witnessed. Over the course of the night, we screened videos made in collaboration with people active in the fight against the promenade and with those who viewed the act of laying the foundations of that construction as another step closer to erasing the poor community.

Another artist we invited was Yiyo Tirado. One early morning in July 2016, Tirado in a van with a group of accomplices approached the area where they were constructing the controversial promenade and unloaded various sculptures of palm trees on bars, cement coconuts, and a hammock constructed with orange construction mesh. The location of these pieces is registered in the series Paisaje hipervisible. Workmen removed sculptures that same morning. The work of Tirado collects and highlights the unease in the face of the excessive constructions that benefit capital, the privatization of beaches, and the abuse of power, and that legitimize the idea that progress is achieved through cement at the cost of the environment and the community. His recent body of work focuses on the development of the country in the post-tourism moment and a look from the experience of the visitor, which transforms the living conditions in the country.

Brigada PDT – Brigada Activo, one-hour weekly program on Radio Red during the summer of 2018 with Irene Vilar of AFC + A as guest. Image courtesy of the author

The Brigada PDT is the community and artistic project that has achieved coherence of content and action in the same neighborhood. One of the participating artists in A Summer in Puerta de Tierra, Jesús Bubu Negrón, started the “spontaneous campsite,” a workshop with children and teenagers, in order to repair a sculpture. Afterwards, the young people created informative murals and organized activities where they publicly highlighted the problems caused by the implementation of the first phase of the promenade. Later on, in August 2015, the group organized itself under the name of Brigada Puerta de Tierra, with the slogan “People Live Here.” [7] Recently, the Brigada PDT, together with Negrón and the artist Luis Agosto Leduc, was selected as the winning project of the Visible Award 2017, awarded to socially engaged artistic projects. The prize of €25,000 will be invested into the Plaza-Vivero property. With the support of Americas for Conservation + the Arts, the brigade organized a program of work experience and community service which paid both the workshop facilitators and the participants for their summer work. The young people participating in the program ran a radio show through the online station Radio Red, built a platform in the construction and design workshop, and produced the first product from their own garden: alcohol reinforced with herbs. Among the future plans are the creation of a museum of the neighborhood and a center for innovation and community management in the Infanzón Building, geared towards the economic development of the neighborhood.

Puerto Rico’s economic crisis and the urgent need to diversify the incoming money into the coffers of the country make the change towards tourism imminent. Almost all public cultural activity is justified as part of some odd strategy to make ourselves more pleasing to the tourist’s gaze. San Juan Waterfront, Bayshore Villas, and West Condado are some of the foreign names that are being considered for the revitalization projects that they are developing in Puerta de Tierra. Projects such as those the Brigada PDT proposes question these versions of the development of the city and defiantly declare “People Live Here”.

[1] Puerto Rico Industrial Development Company, Informe Anual, Año Fiscal 1948–1949 (San Juan, PR: PRIDCO, 1949).

[2] Enrique Vivoni-Farage, “Modern Puerto Rico and Henry Klumb” in Docomomo 33 (September 2005), p. 27–37.

[3] Dennis Merrill, “Negotiating Cold War Paradise: U.S. Tourism, Economic Planning, and Cultural Modernity in Twentieth-Century Puerto Rico” in Diplomatic History 25, no. 2 (Spring 2001), p. 196.

[4] Jerry Torres Santiago, The Invention of the Gates of Paradise: Images, Architecture, and Context in the Development of Hotels in San Juan, ed. Enrique Vivoni Farage, Ever New San Juan, (Río Piedras: Archivo de Arquitectura y Construcción de la Universidad de Puerto Rico, 2000), 150–151.

[5] Nelson Gabriel Berríos, Para el 2016 El Debut del Paseo Puerta de Tierra. Revista Construcción, February 12, 2015. Accessed on September 13, 2018: [].

[6] Ibid.

[7] More information at: [].

Yiyo Tirado, de la serie Paisaje Hipervisible 1, 2016. Impresión digital sobre aluminio, 104.14 x 187.96 x 6.35 cm. Imagen cortesía del artista

Una mañana en enero de 2015 recibí una avalancha de mensajes de texto de una colega. “Están tumbando las palmas en Puerta de Tierra”, alertaba. Hacía algunas semanas que varias vecinas habíamos visto amagues de construcción en la costa norte de este barrio sanjuanero, desconociendo el plan. Hacía pocos meses que había regresado a Puerto Rico, y la vista de las palmas, playa y Océano Atlántico de camino a mi casa me recordaba los paseos de fin de semana con mi papá en los años noventa. Con mis memorias no se jode. Esa mañana las vecinas y yo pusimos el cuerpo para paralizar el proyecto de construcción de un carril de bicicletas, nuevas aceras, asientos, jardineras, estructuras que escultóricamente “encuadran” el paisaje, un restaurante, un mural en cerámica, una escultura, y el cambio total de la ruta de autobuses. En el contexto de un país en total quiebra económica, como Puerto Rico, construir semejante obra —de más de 40 millones de dólares en deuda pública— implicó la creación de una corporación pública que emitió bonos para financiarla.  El plan del gobierno central fue transformar la costa norte de Puerta de Tierra para mejorar la imagen turística del barrio y contribuir a la revitalización del vecindario, sin consultarlo con los habitantes. A partir de las protestas, marchas, demandas y múltiples reuniones vecinales que se dieron ese año, surgió un interés por la economía del visitante, las estéticas que impone, y el arte que se alía y responde a ese condicionamiento social.

Me atrevo a especular que los dos proyectos arquitectónicos más emblemáticos en la historia reciente del barrio son la construcción del hotel Caribe Hilton, en 1949, y el Paseo Puerta de Tierra, comenzado en el 2014. La aspiración turística, entre el advenimiento de la industrialización y su posterior crisis luego de la eliminación de incentivos contributivos a compañías norteamericanas en 2006, tiene proyectos arquitectónicos que le corresponden y cuerpos que se les resisten. Varias intervenciones realizadas en años recientes por artistas y colectivos comunitarios comentan, critican y actúan sobre el paisaje urbano.

El hotel Caribe Hilton bajo construcción. Imagen del archivo de la Biblioteca Jesús T.

Localizado entre las zonas intensamente turísticas del Condado y el Viejo San Juan —ciudad amurallada del siglo XVI—, Puerta de Tierra es un barrio que se desarrolló en la marginalidad: su condición extramuros es resultado del incumplimiento de las expectativas higienizantes de la capital. El barrio, como lo indica su nombre, fue la conexión a tierra desde la isleta capitalina, un área de tránsito y defensa militar. No es hasta mediados del siglo XIX que el desarrollo urbano de Puerta de Tierra comenzó a formalizarse, y en 1897 se derrumban partes de la muralla que le separaba. Menos de un año después, en julio de 1898, EE.UU. invadió Puerto Rico, y tomó posesión de sus islas como parte del botín ganado a España en la Guerra Hispanoamericana. Luego de la primera elección de un gobernador puertorriqueño en 1948 y la adopción de la constitución del Estado Libre Asociado en 1952, comenzó una rápida transformación de la sociedad que repercutió en la imagen proyectada de una nueva colonia —como destino moderno y tropical— y en los intentos de desarrollo económico a través del turismo.

El turismo moderno en Puerto Rico se dio a principios del siglo XX, con aventureros que viajaban a la isla en barco desde Nueva York, buscando una cultura hispana exotizada por la hegemonía norteamericana. En los años treinta, Blanton Winship, el entonces gobernador designado por el presidente de EE.UU., estableció la primera Oficina de Turismo, fundamental dentro del contexto de la Gran Depresión. Sus campañas, eminentemente coloniales, presentaban a un Puerto Rico dispuesto a complacer al visitante. Esta imagen fue criticada por la creciente intelectualidad y miembros del Partido Nacionalista, quienes abogaban por la independencia del país. La victoria electoral del recién fundado Partido Popular Democrático, liderado por Luis Muñoz Marín, permitió establecer un plan de desarrollo turístico local y regulado.

Playa del Hotel Caribe Hilton, julio, 1963. Fotografía parte de la Colección de Fotos del Periódico El Mundo. Imagen cortesía de la autora

Salvavidas del Hotel Caribe Hilton disfrazados de indios junto a la orilla del mar, 21 de septiembre de 1968. Fotografía parte de la Colección de Fotos del Periódico El Mundo. Imagen cortesía de la autora

Durante los años cuarenta comenzó a transformarse el modelo colonial en Puerto Rico. En 1943 se estableció el Comité para el Diseño de Obras Públicas que, de la mano de los esfuerzos de la Compañía de Fomento Industrial de Puerto Rico (PRIDCO) y la modernización del país, revolucionó la arquitectura pública y aseguró la inclusión del movimiento moderno en la práctica arquitectónica. El rol asignado al turismo como “una industria sin fábricas, sin líneas de ensamblaje, sin maquinaria” [1], requería la expansión de facilidades, y mercadear nuestra gente, clima y playas. Como primer gobernador electo en 1948, Muñoz Marín negoció la aprobación de la Ley 600, que permitió el establecimiento del Estado Libre Asociado de Puerto Rico, concediendo al país un nuevo estatus de autonomía limitada. Teodoro Moscoso, al mando de la PRIDCO, implementó Operación Manos a la Obra, una agenda de desarrollo económico industrial a través de inversionistas norteamericanos y colaboraciones de inversión gubernamental.

Entre los problemas a atender se encontraba la imagen de los hoteles existentes —colonial en el caso de varios en el Viejo San Juan, neohispánica en el Condado Vanderbilt, y art déco en el Hotel Normandie en Puerta de Tierra. Para promocionar a Puerto Rico como la isla del encanto y atraer el 16% del turismo en el Caribe, el gobierno se propuso construir el primer hotel en 25 años. Moscoso, ofreció la oportunidad de construir un hotel moderno y alquilarlo a bajo precio con opción a compra a siete compañías hoteleras norteamericanas, sólo el Hilton Hotel Corporation se interesó en la oferta. En 1946, se abrió una convocatoria para el diseño del nuevo Caribe Hilton, con la única especificación de que tuviera 300 habitaciones con aire acondicionado y facilidades auxiliares. El hotel estaría localizado en lo que fueron terrenos de la Marina de EE.UU, en una pequeña península adyacente al Fuerte San Gerónimo, el Hotel Normandie y la Playa El Escambrón. Las firmas locales hicieron propuestas modernas, mientras que las firmas con sede en la Florida propusieron edificios Neohispánicos. Finalmente, ganó el diseño de Toro, Ferrer y Torregrosa: un edificio moderno internacional de 300 habitaciones con vista al mar.

Vista del Hotel Caribe Hilton y el Fuerte San Jerónimo desde una playa del Condado, marzo 1964. Fotografía parte de la Colección de Fotos del Periódico El Mundo. Imagen cortesía de la autora

Piscina en el Hotel Caribe Hilton, 1964. Fotografía parte de la Colección de Fotos del Periódico El Mundo. Imagen cortesía de la autora

El hotel inauguró en diciembre de 1949, un año después de que Muñoz Marín ascendiera a la gobernación como el primer gobernador electo por el pueblo puertorriqueño. Representar moderninad y eficiencia en las construcciones fue síntoma de aquel cambio político. Así fue como “la arquitectura en Puerto Rico adoptó, de manera abrumadora, los principios del estilo internacional, y rechazó explícitamente el papel de la historia en el proceso del diseño arquitectónico”. [2] El Caribe Hilton es el precursor local de las contribuciones modernas que luego trabajarían otros arquitectos. El hotel representó la visión optimista de un futuro para los puertorriqueños: una economía diversificada y la isla convertida en destino turístico de calibre mundial. Críticos del proyecto señalaban no sólo el alto costo del mismo —más de siete millones de dólares—, sino que la isla se vería inundada de turistas ricos que sólo buscaban “lujo, sol y casinos”.

Puerto Rico dejó de ser el “puente entre las Américas” para convertirse en “la vitrina” de los EE.UU.. La Guerra Fría contribuyó al desarrollo del turismo de masas en el país y redefinió la interacción económica y cultural con los extranjeros, pues se presentaba como un “territorio poscolonial tutelado en el capitalismo democrático por los EE.UU. y generosamente concedido autonomía”. [3] Por su relación de Estado Libre Asociado con los Estados Unidos, Puerto Rico se había alejado de la inestabilidad tercermundista, abrazando una modernización a través de varios esquemas de industrialización por invitación y desarrollo turístico que lo convirtieron en un paraíso. “La venta de la imagen pulida de la Isla, como se refleja en el reluciente hotel nuevo, forjó una nueva mitología de los trópicos que, paradójicamente, provocó un cambio en la forma en que la sociedad se veía a sí misma”. [4]

Sofía Gallisá, Lluvia con nieve, 2014. Video-instalación y publicación. Imagen cortesía de la artista

La pieza Lluvia con nieve de Sofía Gallisá Muriente reflexiona sobre este periodo histórico a comienzo de los años cincuenta, a partir de imágenes sobre Puerto Rico que eran distribuidas en los EE.UU.. Esta doble video proyección —acompañada de una publicación que recoge noticias de la época— muestra imágenes apropiadas de un reportaje de 1955 sobre la llegada a Puerto Rico de dos toneladas de nieve y una familia de New Hampshire, y del recibimiento que le dieron miles de jóvenes en el Parque Sixto Escobar de Puerta de Tierra. Esta celebración navideña marca la cuarta y última vez que la entonces alcaldesa de San Juan, Felisa Rincón de Gautier, con el auspicio de Eastern Airlines, traía nieve a la isla. La artista disminuye la velocidad de las imágenes, las acompaña de un mambo de Mon Rivera y las separa en dos momentos de acción. De esta manera, podemos fijarnos en los detalles de la construcción de la imagen, la contraposición de ideales políticos en este espectáculo forzado de reconciliación nacional entre las tradiciones puertorriqueñas y la “magia” de la nieve traída de la metrópolis. El fanguero que se forma —en la publicación hasta nos enteramos que se canceló la celebración porque supuestamente habían piedras dentro de las bolas de nieve— es también metafórico y representativo de la alianza en que la isla acababa de entrar con los EE.UU.. En la lógica del Estado Libre Asociado, era posible estar en el trópico y tener nieve; ser puertorriqueño y “americano”; traer nieve en el mismo avión en que se iban miles de puertorriqueños emigrantes a Nueva York —You can have your cake and eat it too.

La historia del Paseo Puerta de Tierra es más anecdótica, cercana y aún en curso. En 2014, cuando se comenzó a construir, Puerto Rico estaba a menos de un año de declarar que su deuda pública —en exceso de 73 billones de dólares— es “impagable”. Sin embargo, predomina la idea de que construir implica desarrollo: hacer obra es progresar, generar empleos y, sobre todo, crear una imagen concreta. El turismo será nuestra salvación. Varias administraciones del gobierno central han querido “revitalizar” o integrar Puerta de Tierra al resto del circuito turístico, sin éxito. Entre la construcción del Caribe Hilton y el presente, ha habido una crisis económica brutal, además del deterioro del barrio. Durante décadas, Puerta de Tierra fue sinónimo de drogas y peligro, mientras que edificios abandonados esperan por aquellos que quieran sacar provecho a sus ruinas; y cientos de familias han sido desplazadas. El deterioro físico del barrio no resta valor a su estratégica posición geográfica.

Still del video de la campaña vecinal en contra del Paseo Puerta de Tierra

Still del video de la campaña vecinal en contra del Paseo Puerta de Tierra

Poco a poco se ha visto la construcción de altos y lujosos edificios residenciales de cuestionable legalidad, cuyas vistas prometen adueñarse de lo que ven. Desde 2005, el complejo Paseo Caribe —Laguna Plaza, Caribe Plaza y Bahía Plaza— se ha expandido a la entrada de la Isleta de San Juan. Su área residencial y comercial se promueve como un vecindario en sí mismo. Ésta es quizá una de las más controversiales construcciones en la memoria reciente del país, particularmente por las acciones del activista ambientalista Alberto de Jesús, mejor conocido como “Tito Kayak”, quien se subió a una grúa de la construcción y permaneció allí una semana en protesta. El subsiguiente escape de la policía es tan legendario, que en 2010 se aprobó una ley —luego declarada inconstitucional— criminalizando la paralización de construcciones.

La manicurada naturaleza que acompaña estas tendencias arquitectónicas es también parte de la propagada en Paseo Puerta de Tierra. Según la ex directora de la Autoridad para el Financiamiento de la Infraestrutura (AFI), Grace Santana, “los turistas ya van por ahí y los ves caminando por esa acera sur toda rota y lo que da es vergüenza. Hay áreas que no son nada seguras pues el Paseo de los Enamorados es un área de incidencia criminal. El Paseo cambiará esto”. [5] El llamado Paseo de los Enamorados era una popular área de cruising entre hombres homosexuales, que las autoridades criminalizaban al llamarla área de prostitución. El énfasis en la costa norte de Puerta de Tierra, donde vive la inmensa minoría de los residentes, hace muy obvio que el interés está en el visitante. “En Turismo están encantados porque tengamos estos rótulos que les expliquen la historia cultural a nuestros visitantes” [6], añade Santana. “En estas plazas estamos diseñando unos espacios abiertos para que puedas tener actividades recreativas y culturales. Para que tengas […] vida de ciudad. Y una vista preciosa”. [7] Irónicamente, el diseño del arquitecto Segundo Cardona —un eterno beneficiario de comisiones faraónicas del gobierno— construye elevando el terreno a tal punto que se pierde la vista al horizonte. Esta insistencia por un proyecto cosmético, que no busca mejorar el ambiente ni la vida de los habitantes, propició activismos en contra de la construcción, pero también intervenciones y un movimiento comunitario vinculado al arte, aún activo.

Brigada PDT trabajando en la Plaza Vivero en la creación de Alcoholado Reforzado con hierbas del Herbolario Comunitario. Imagen cortesía de la autora

Brigada PDT – Construcción de bancos en cemento para el Cine Bajo el Almendro con relleno de escombros de los huracanes. Imagen cortesía de la autora

El 4 de julio de 2015 se celebró Un verano en Puerta de Tierra, organizada por Alexis Martínez y por mí, con la participación de artistas allegados y residentes del barrio, quienes contribuyeron a una exhibición al aire libre con esculturas, instalaciones, música, proyecciones, y charlas informales sobre la historia del barrio. Buscamos cuestionar las nociones imperantes de progreso, evolución y desarrollo, pensadas a partir de Puerta de Tierra, y los cambios que habíamos atestiguado.

Uno de los artistas convocados fue Yiyo Tirado. Una madrugada en julio de 2016, Tirado y un grupo de cómplices se acercaron al área donde se construía el controvertido paseo en una camioneta y descargaron varias esculturas de palmas en varilla, cocos de cemento y una hamaca construida con malla anaranjada de construcción. El emplazamiento de estas piezas se registra en la serie Paisaje hipervisible. Las esculturas fueron removidas por obreros esa misma mañana. El trabajo de Tirado recoge y hace eco del malestar ante las construcciones desmedidas para beneficio del capital, la privatización de las playas, y el abuso de poder que legitima la idea de que el progreso se siembra con cemento, a costa del ambiente y la comunidad. Su cuerpo de trabajo reciente se fija en el desarrollo del país en pos del turismo y una mirada a partir de la experiencia del visitante, que va transformando las condiciones de vida.

Brigada PDT – Brigada Activo, programa semanal de una hora en Radio Red durante el verano de 2018 con Irene Vilar de AFC+A como invitada. Imagen cortesía de la autora

La Brigada PDT ha sido el proyecto comunitario y artístico que ha logrado coherencia de contenido y acción desde el mismo barrio. Uno de los artistas participantes en Un verano en Puerta de Tierra, Jesús Bubu Negrón, dio inicio al “campamento espontáneo”, un taller con niños y adolescentes para reparar una escultura. Posteriormente, los jóvenes crearon murales informativos y organizaron actividades donde señalaban públicamente los problemas provocados por la implantación de la primera fase del paseo. Más adelante, en agosto 2015, el grupo se organizó bajo el nombre de Brigada Puerta de Tierra, con la consigna “Aquí vive gente”. Hasta la fecha, La Brigada PDT ha llevado a cabo diferentes iniciativas, como son el mural homenaje póstumo a Raphy Leavitt; el mural y la actividad en reconocimiento a Sammy Marrero, cantante de la Orquesta La Selecta; la creación de la Plaza-Vivero; o el proyecto de iniciativa comunitaria El rescate del Edificio Infanzón presentado en el contexto de la 4ta Trienal Poli/gráfica de San Juan. Recientemente, la Brigada PDT, junto con Negrón y el artista Luis Agosto Leduc, fue seleccionada como el proyecto ganador del Visible Award 2017, otorgado a proyectos artísticos con compromiso social. El premio de 25,000 euros se destinará a adquirir la propiedad de la Plaza-Vivero. Con el apoyo de Americas for Conservation + the Arts, la brigada organizó un programa de experiencia laboral y servicio comunitario que pagaba tanto a talleristas como a participantes por su empleo de verano. Los jóvenes que participaron condujeron un programa de radio a través de la estación online Radio Red, construyeron una tarima en el taller de albañilería y diseño, y crearon el primer producto fruto de su propio vivero: alcoholado reforzado con yerbas. Entre los planes futuros está la creación de un museo del barrio, y un centro de innovación y gestión comunitaria en el Edificio Infanzón, orientado al desarrollo económico en el barrio.

La crisis económica en Puerto Rico y la urgencia por diversificar las entradas de dinero a las arcas del país hacen que el vuelco hacia el turismo sea inminente. Casi toda actividad cultural pública es justificada como parte de alguna extraña estrategia de hacernos más agradables a la mirada del turista. San Juan Waterfront, Bayshore Villas, y West Condado son algunos de los nombres extranjerizantes que se barajan en los proyectos de revitalización que se desarrollan en Puerta de Tierra. Proyectos como los que propone la Brigada PDT cuestionan estas versiones del desarrollo de la ciudad y desafiantemente dicen “aquí vive gente”.

[1] Puerto Rico Industrial Development Company. Informe Anual. Año Fiscal 1948–1949. San Juan, PR: PRIDCO, 1949.

[2] Enrique Vivoni-Farage, “Modern Puerto Rico and Henry Klumb” en Docomomo, no. 33 (septiembre, 2005), p. 27–37.

[3] Dennis Merrill, “Negotiating Cold War Paradise: U.S. Tourism, Economic Planning, and Cultural Modernity in Twentieth-Century Puerto Rico” en Diplomatic History 25, no. 2 (primavera 2001), p. 196.

[4] Jerry Torres Santiago, The Invention of the Gates of Paradise: Images, Architecture, and Context in the Development of Hotels in San Juan, ed. Enrique Vivoni Farage, Ever New San Juan, (Río Piedras: Archivo de Arquitectura y Construcción de la Universidad de Puerto Rico, 2000), p. 150–151.

[5] Nelson Gabriel Berríos, “Para el 2016 El debut del Paseo Puerta de Tierra”. Revista Construcción, 12 de febrero, 2015. Consultado el 13 de septiembre, 2018: [].

[6] Ibid.

[7] Más información en: [].

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