Contemporary Art in the Americas Arte Contemporáneo en las Américas

Brazil, Deadly Environment: Desenvolvimentismo in the work of Paulo Tavares and Beto Shwafaty

Pedro Neves Marques

Pedro Neves Marques addresses the hangover in relation to the ideology of progress as translated into the concept of desenvolvimentismo (“developmentism”) in Brazil, within the nascent neoliberal right of South America. Neves analyzes the work of artist Beto Shwafaty and architect Paulo Tavares's architectural research into the Amazon region.

Pedro Neves Marques aborda la resaca en relación con la ideología del progreso, traducida al concepto de desenvolvimentismo (“desarrollismo”) en Brasil, aplicado en el marco de la derecha neoliberal naciente de América del Sur. Neves analiza el trabajo del artista Beto Shwafaty y del arquitecto Paulo Tavares y su investigación en la región amazónica.


Beto Shwafaty, Paz Na Selva, oil on map and on pages from old magazines, 2014. Courtesy of the artist and galeria Luisa Strina.

On November 5, 2015, a dam run by the mining company Samarco, owned by the Brazilian company Vale and the Anglo-Australian based BHP, broke loose in the Germano industrial mining area of Bento Rodrigues, near the city of Mariana in the state of Minas Gerais. At least 62m cubic meters of iron ore detritus and muddy water spit into the nearby ecosystems, contaminating the Rio Doce river and its surrounding environments, all the way from the highly touristic region of Minas Gerais to long stretches of white sand in Regência in the coast of the state of Espírito Santo. The river, the land, the vegetation, the animals, and the humans, the beaches and the sea, the local economies, and the biological systems tying nature and culture together along the path ravaged by the detritus have all been dying for three months now. This is the biggest environmental disaster to ever hit the Brazilian territory. Scale notwithstanding, it is nonetheless only the most dramatic of many slow deaths across the country.

Paulo Tavares img 1

Deadly Environment: As this cartography shows, plotted over a map of the Amazon basin, the geography of political violence overlaps with the region known as the Arc of Fire (grey area), where deforestation is massive and the forest environment is currently undergoing a process of ‘savannization.’ Hundreds of blood stains (white crosses) are marked at the edges between forests and logging areas, cattle farms and plantations, thereby indicating that, in the deep frontiers of Amazonia, human rights violations and ecological devastation are intimately, indeed structurally, articulated, consisting in entangled dimensions of a violent political order that is driving climate change.

As the above image shows, the Amazon biogeographic region has become in many ways a “deadly environment,” drawn in the intertwining economics of climate change and the persistence of colonial violence in South America. The “Deadly Environment” map was produced by Paulo Tavares, Brazilian architect and researcher who has developed work for and with Goldsmiths Center for Research Architecture in London. More recently, he has exhibited in Berlin’s Haus der Kulturen der Welt’s Forensis exhibition in 2014 and, together with Ursula Biemann, at BAK in Utrecht in 2015. The map is part of Tavares’s forensic and historical research, Amazonia: A Botanical Archaeology of Violence, on the “architecture” of the Amazon forest and the violence attached to its industrial development since the 1950s. Besides extensive archival material and a dialogue with archaeologists such as Michael Heckenberger and Eduardo Neves, he has been using satellite imagery and botanical knowledge to map and connect the age of the rainforest to genocidal crimes against indigenous communities close to extraction sites, such as the Waimari Atroari. In his own words, this “map compiles data on human rights violations gathered from reports produced by the NGOs Pastoral da Terra, Conselho Indigenista Missionário and Global Witness, in combination with GIS information on indigenous territories, location of dams and oil exploitation, and deforestation.”(1)

To the East of the map one can see the absurd numbers of targeted assassinations and population displacement correlated to logging and deforestation, and to the West, as the rainforest rises from the states of Acre and Amazonas up the Peruvian and Ecuadorian mountain range, the Amazon appears transformed into a gigantic oil extraction site. At the center of the map, down from Santarém, lies the Belomonte Dam project and the Carajás mine, the biggest open air iron mine in the world, on the map also appears the biggest open air gold mine, located in Paracatu, in the state of Minas Gerais. To the South of the map, like a ravaging smile, there is the “Arc of Fire”, cutting across the state of Mato Grosso. This is perhaps one of the fastest and most intense terraformation sites in all of South America, whereby forest areas and the great plains of the southern Amazonian ecosystem have been transformed into vast monocultures of soy, corn, sugar cane, or cotton—here again, the map connects deforestation with the targeted killings of mostly indigenous populations and land activists.

Sin título1

Path of the Mariana disaster as it travels down Rio Doce to the coast of Espírito Santo.

Like the Mariana disaster, many more sites of violence mark the Brazilian territory outside of this cartographic boundary. These sites are characterized not only by direct, but also slow violence. The accelerated monocrops of the agricultural states, for instance, are revealing, for they would not be possible without the intense use of pesticides and transgenic seeds. Brazil is the world’s first consumer of pesticides and other agricultural chemicals, with people ingesting on average up to six liters of pesticides a year, and some of the most chemical crops are those destined for biofuel and livestock such as soy, corn, sugar cane, and cotton.(2)
Progress and production come at the cost of contamination and cancer; these regions are traversed, molecularly, by a pool of pesticides traveling in the subsoil and in the air, all of which deregulated like a colossal machine running on cheap or slave labor, and where the grid system of production and transportation stands above any human or nonhuman being or culture. While the mega fluvial port of Santarém is not open, thus paving the way for agricultural goods and cattle to be shipped via the Amazon basin and up through the Panamá Canal, all of this production continues to travel down South to the ports of Santos in São Paulo and Vitória in Espírito Santo. Brazil is famously the world’s lung, but it is also its farm. Unsurprising, given that the “ruralists” hold on the Brazilian political system—a system which, given the incapacity for an agrarian reform, still follows its inherited colonial landlord structure. The ruralists have taken advantage, if not partially orchestrated, the current political crisis, and are pushing for an amendment allowing for the use of Terminator seeds: infertile GMO seeds, lasting for a season only. This law, PL 1117, would make Brazil the first country to break from the 2000 U.N. Terminator seed ban, signed by 192 countries. Its consequences are predictable, with risk of genetic contamination of the ecosystems and further entrenchment of slave labor and agricultural dependency on corporations such as Monsanto or Syngenta. Similarly, the recently approved, though still under contestation, PEC 215 will instantly stop any further indigenous demarcation of territories and even retract those accomplished since the 1988 Brazilian Constitution whenever land is considered of “relevant public interest.” In other words, further monopolization of the land.(3)
This landscape, toxic and contaminated by conflict, is the consequence of what in Brazil is called desenvolvimentismo (developmentism). For the corporatized Brazilian state, the modern way is the extractivist way, with little difference between today and the colonial Brazil of the entradas and bandeirantes (exploring and exploiting inner Brazil either for the Portuguese crown or privately, respectively). Sadly, regardless of the Workers’ Party‘s revolutionary politics of inclusion and redistribution, developmentist ideology cuts across parties—as the anthropologist Eduardo Viveiros de Castro once stated, the Workers’ Party is a nineteenth-century mentality party, though one can only imagine the stepping up of violence under the media-based neoliberal right.(4)

Paulo Tavares img 2

Paulo Tavares, FAWA: Map of the displacement and forcibly resettlement of villagers conducted by the Waimiri Atroari Attraction Front in the 1970s and 1980s. Image courtesy of the artist and Luisa Strina gallery.

Paulo Tavares exemplifies how Brazilian tropical modernity conceals, behind its state propaganda, a chemical Brazil. Along with fellow researchers at Forensis, his research translates the contaminated ecosystems and economics of climate change terraforming activities into an exercise on visuality beyond commonplace environmentalist snapshots, tying concrete technological devices and inhuman imagery (Landsat radiometry, for example) to legal accountability cases. Inhabiting a contaminated world demands participation in an enhanced reality, where not only humans and nonhumans must interact, as in Actor-network-theory, but where, just as importantly, images of the visible and the invisible (be it chemical trails or the age and fertility of the forest) must be combined for us to become familiar with a textured world beyond our perceptive apparatus. In the words of architect Eyal Weizman, with whom Tavares has often worked, “the ability of images to both create and destroy.”(5)


Beto Shwafaty, Contract of Risk (the Worker, Politician, Intellectual and Revolutionary), 2009/2015. Beto Shwafaty, Contract of Risk (the Worker, Politician, Intellectual and Revolutionary), 2009/2015. Rusted iron, varnish, silicone rubber, aluminum, wood. Dimensions: 119,5 x 50 x 42,5 cm. Photo Edouard Fraipont. Courtesy of the artist and galeria Luisa Strina.

Visual artist Beto Shwafaty is one of the few Brazilian artists I know of working on such developmental politics, not in an allegorical way or a sensorial surface of representation (abounding in Brazilian arts), rather through a long-term methodical inquiry on the historical intertwinement between political and historical agents, architecture, and the arts. In my mind, Shwafaty’s practice has for some time now been a counterpart to Tavares’s cartography—and it is perhaps no surprise that they have long engaged in a dialogue on these matters. Their discussion has helped open up the infrastructural and cultural network which has, especially from the fall of the second Vargas presidency in the mid-1950s onwards, sustained the destructive—despite some progressively minded criticism and support of elites—management of land, population, energy, and, why not, aesthetics.


Beto Shwafaty, It’s All Allegory, chemo-engraving in bas relief, brass, automotive paint. Dimensions: 56 x 54 cm, 2015.

If tropicalism (and neo-concretist aesthetics, which from the edification of Brasília onwards was proclaimed the nation’s official style) persists languidly within much Brazilian art, the trope is revisited in Shwafaty’s installations and videos not as genealogical legitimacy (a way of inscribing one’s art in its tradition of color, body, and geometry) but as to narrate the power play of such aesthetics within the nationalist politics of the country as both form and content—perhaps similarly to how Abstract Expressionism in the USA can be framed, sociologically, via its CIA sponsorship. Contract of Risk, his latest show at Galeria Luísa Strina, approached it through the history of the headquarters of Brazilian oil company, Petrobrás, in Rio de Janeiro. Always conscious of exhibition display, Shwafaty’s environment of objects narrated the subsumption of progressive ideas by industrialization, fetishized in Brazil in the shape of Petrobrás, who in its turn adorned the building with abstract, neo-concretist style reinforced concrete reliefs—the famous landscape architect Burle Marx also designed its interior hanging gardens. A series of sculptures recreate parts of the building’s reliefs and, together with serigraphs of newsprints ranging from the building’s opening stages in the early 1970s to today, the works recall episodes of the life and public reception of the Petrobrás headquarters. Such references include the company’s past promises of urban revitalization and recent collapse, where it now is mired by corruption.(6) A black and white wall-painting based on the abstract-tilling pattern of another Petrobrás building (located in Brasília and designed by Athos Bulcão in the early 1960s) is also appropriated by Shwafaty, altered in its stable visual rhythm to evoke a constant state of growth from a grid to a deep, oily black.

His sculpture of the same title (to which he added the subtitle: The Worker, Politician, Intellectual and Revolutionary) despite operating at a more symbolic or representational level again encapsulates the Janus-like face of progressive ideas in Brazil in a single image, with a worker’s bicephalous hand clenched into a fist and raised high on top of another hand that digs into a miserable saucepan (used by workers to carry food) filled with black rubber, in an allusion to oil. Another sculpture of similar nature, titled Aculturação (não) é integração I (2015) shows a traditional ceramic vase painted with the logo of the mining company Vale do Rio Doce, which runs the Carajás mine and is now at the center of the Mariana debacle. This iconic production of industrial imagery recalls some of the best moments of Cildo Meireles, a challenging comparison in the Brazilian arts.


Beto Shwafaty, Contract of Risk, Galeria Luísa Strina, 2015. Courtesy of the artist and the gallery. Photo: Edouard Fraipont.

As in Tavares’ architectural and ecological research, the social role of technology and industry is an essential aspect of Shwafaty’s politics. But while Tavares puts said social role of technology to use in order to expand the technological and cosmopolitical limits of ecological politics, Shwafaty refers to its ideological deployment in the social grid of the country, both a psychological grid (backwards/ progressive, bastard/ modern, socialist/ capitalist, and so on) and a very concrete geopolitical and energetic territorial grid of power and disavowal.


Beto Shwafaty, Paz Na Selva (detail), oil on map and on pages from old magazines, 2014. Courtesy of the artist and galeria Luisa Strina.

We need a proper name for events such as the iron ore dam leak in Mariana (among many countless others in Brazil and elsewhere). These are not disasters, but negligence. This is what the work of Tavares and Shwafaty allow us to rethink—while finger pointing at institutional failures to maintain responsibilities, technologies, state and corporate apparatuses.

The Mariana disaster is promptly being brandished like a blade by Brazil’s neoliberal right, ready to deal a final blow to the by now calamitous Dilma Roussef’s government. But disasters such as these only reinforce an image of Third-Worldism across the Atlantic and the Gulf of Mexico, in the eyes of the so-called developed world, reinscribing the colonial loop back in Brazil (or any other “developing world”), limiting it, again and again, to the status of “country of the future”, always to come but never arriving, to which Austrian author Stefan Zweig once condemned it. This is the case even as similar disasters crack-open the molecularity the earth in the United States, in Europe, Japan, and so on. Even as California’s Porter Ranch methane leak has kept on unleashing gas (more than 83,000 metric tons) since October, contaminating the air across LA’s San Fernando Valley(7)—but anyway, as anyone who as lived in the United States knows, the US is a Third World country disguised as First World.

To call such incidents disasters is to allow ourselves to fantasize them, delusional of the specter of natural disasters within climate change debate. These events relate to the ecological crisis both as cause and consequence. That the United Nations classifies them as Human Rights disasters is not much better either, for such nomenclature leaves the wider trans-ontological network of agencies, histories, and cosmologies closed and opaque. The Mariana and Rio Doce disasters are impacting populations, economies and the environment, as long as the environment is understood a-historically and a-anthropologically. For if the environment of Minas Gerais can only be understood historically through its colonial management and terraformation, on the other hand, what appears to us (and especially the UN) simply as a biodiverse environment is to indigenous communities an intense social space full of beings and worlds otherworldly to us. What then must be the scale and scope of the remediation for such genocide?



(1) Paulo Tavares, private email exchange, January 2016.
(2) See, among other sources, Mariana Rossi, “O alarmante uso de agrotóxicos no Brasil atinge 70% dos alimentos,” El País, 20-04-2015, last acessed 16-01-2016
(3) See among other sources Instituto Socioambiental’s webpage on the topic:
(4) Eduardo Viveiros de Castro, “A escravidão venceu no Brasil. Nunca foi abolida,” interview by Alexandra Lucas Coelho, Público, 16.03.2014.
(5) “The Anthropocene Issue: Episode 2009,” Inhabitants, December 2015.
(6) For more information about the corruption scandals involving Petrobras and high-raking government officials, see El País dedicated webpages on the topic: and
(7) Lorraine Chow, Porter Ranch Methane Leak Spreads Across LA’s San Fernando Valley, Ecowatch, 15-01-2016


Beto Shwafaty, Paz Na Selva, óleo sobre mapa y página de revistas viejas, 2014- Cortesía del artista y galeria Luisa Strina.

El 5 de noviembre de 2015, una represa a cargo de la empresa minera Samarco, propiedad de la brasileña Vale y la anglo-australiana BHP, se desató en el área de minería industrial Germano de Bento Rodrigues, cerca de la ciudad de Mariana, en el estado de Minas Gerais en Brasil. Al menos 62 millones de metros cúbicos de detritos de mineral de hierro y de agua fangosa se regaron en los ecosistemas cercanos, contaminando el Río Doce y sus ambientes circundantes, hasta el final de la región altamente turística de Minas Gerais y las largas extensiones de arena blanca en Regência en la costa del estado de Espírito Santo. El río, la tierra, la vegetación, los animales y los humanos, las playas y el mar, las economías locales y los sistemas biológicos que conectan a la naturaleza y la cultura a los largo del camino devastado por el detritus, todos llevan muriéndose tres meses. Este es el mayor desastre ambiental que jamás ha golpeado el territorio brasileño. A pesar de la escala, es, no obstante, sólo la más dramática de muchas muertes lentas en todo el país.

Paulo Tavares img 1

Medio Ambiente mortal: Como muestra esta cartografía trazada sobre un mapa de la cuenca del Amazonas, la geografía de la violencia política se sobrepone con la región conocida como el Arco de Fuego (zona gris), donde la deforestación es enorme y el entorno forestal actual está en proceso de “sabanización”. Cientos de manchas de sangre (cruces blancas) están marcadas en los límites entre los bosques y las zonas de explotación forestal, granjas de ganado y plantaciones, lo que indica que en las fronteras de profundidad de la Amazonía, las violaciones de los derechos humanos y la devastación ecológica estpan íntimamente (de hecho, estructuralmente) articulados, en tanto que dimensiones entrelazadas de un orden político violento que está impulsando el cambio climático.

Como muestra la imagen de arriba, la región biogeográfica del Amazonas se ha convertido en muchos sentidos un “ambiente mortal”, gestado en el entrecuce de la economía del cambio climático y la persistencia de la violencia colonial en América del Sur. El mapa “Medio ambiente mortal” fue producido por Paulo Tavares, arquitecto brasileño e investigador que ha desarrollado este proyecto para y con el Goldsmiths Research Architecture Center en Londres. Más recientemente, ha expuesto en Forensis en Haus der Kulturen der Welt en Berlín en 2014 y, junto con Ursula Biemann, en BAK en Utrecht en 2015. El mapa es parte de la investigación forense e histórica de Tavares titulada Amazonia: Una Arqueología Botánica de la Violencia, centrada en la “arquitectura” de la selva amazónica y en la violencia que conllevó su desarrollo industrial desde la década de 1950. Además de examinar abundante material de archivo y sostener un diálogo con arqueólogos como Michael Heckenberger y Eduardo Neves, Tavares ha estado utilizando imágenes de satélite y conocimientos botánicos para mapear y conectar la antigüedad de la selva con los crímenes de genocidio contra las comunidades indígenas cercanas a los sitios de extracción, como los Waimari Atroari. En sus propias palabras, este mapa “compila datos sobre violaciones de derechos humanos recogidos en los informes elaborados por la ONG Pastoral da Terra, Conselho Indigenista Missionário y Global Witness, en combinación con la información GIS sobre territorios indígenas, ubicación de represas, explotación de petróleo y deforestación .”(1)

Mientras que al este del mapa se pueden ver los números absurdos de asesinatos dirigidos y el desplazamiento de la población correlacionados a la tala y la deforestación, al Oeste, a medida en que la selva surge de los estados de Acre y Amazonas hasta la sierra peruana y ecuatoriana, la Amazonía básicamente está siendo transformada en un sitio de extracción de petróleo gigante. Al el centro del mapa, por debajo de Santarém, se encuentra el proyecto de la represa Belomonte y la mina de Carajás, que es la mayor mina a cielo abierto de hierro en el mundo (del mismo modo, mayor mina de oro al aire libre se encuentra en Paracatu, estado de Minas Gerais). Al sur del mapa, como una sonrisa espantosa, está el “Arco de Fuego”, que atraviesa el estado de Mato Grosso. Este es quizás uno de los más rápidos e intensos sitios de terraformación en toda América del Sur, gracias a lo cual las zonas forestales y las grandes llanuras del ecosistema amazónico sur se han transformado en grandes monocultivos de soya, maíz, caña de azúcar o algodón ––aquí de nuevo, el mapa conecta la deforestación con los asesinatos dirigidos de poblaciones mayoritariamente indígenas y de activistas de la tierra.

Sin título1

Camino del desastre Mariana a medida en que viaja por Rio Doce a la costa de Espírito Santo.

Al igual que el desastre Mariana, sin embargo, muchos más sitios de violencia marcan el territorio brasileño por fuera de este límite cartográfico. Muchos de éstos se caracterizan no sólo por la violencia directa sino también lenta, y allí también, los monocultivos acelerados de los estados agrícolas ––que no serían posibles sin el uso intensivo de pesticidas y semillas transgénicas–– son reveladores: Brasil es el primer consumidor mundial de plaguicidas y otros productos químicos agrícolas; su población ingiriere en promedio hasta seis litros de pesticidas al año y la mayoría de cultivos químicos están los destinados a biocombustibles y a la ganadería como la soja, el maíz, la caña de azúcar, y el algodón. (2) El progreso y la producción a costa de la contaminación y el cáncer: estas regiones están atravesadas molecularmente por un grupo de pesticidas en movimiento por el subsuelo y el aire, desregulados como una máquina colosal impulsada por mano de obra barata o esclava, en donde la red de la producción y el transporte está por encima de cualquier ser o de cualquier cultura humana o no humana. Mientras que el mega puerto fluvial de Santarém no se inaugure, abriendo el camino para que los productos agrícolas y el ganado sean enviados a través de la cuenca del Amazonas y hasta el Canal de Panamá, toda esta producción continúa viajando por el sur a los puertos de Santos en Sao Paulo y Vitória, en Espírito Santo. Brasil es el famoso pulmón del mundo, pero también es su granja. No es sorprendente entonces que, dado que los “ruralistas” se aferran al sistema político brasileño ––un sistema que, dada la incapacidad de una reforma agraria, aún perpetúa el legado de su estructura terrateniente colonial heredada–– estén tomando ventaja, sino orquestando parcialmente, la actual crisis política. Además están presionando por una enmienda que permite el uso de las semillas Terminator: semillas transgénicas estériles que duran sólo una temporada. Esta ley PL 1117 haría que Brasil sea el primer país del mundo en romper con la prohibición de las semillas Terminator, firmada por 192 países en la ONU en 2000. Sus consecuencias son predecibles, con el riesgo de contaminación genética de los ecosistemas y más afianzamiento del trabajo esclavo y la dependencia agrícola sobre las corporaciones como Monsanto o Syngenta. Del mismo modo, el recientemente aprobado aunque todavía en contestación PEC 215 detendrá instantáneamente cualquier demarcación adicional de territorios indígenas e incluso podrá retraer aquéllos logrados desde la Constitución de Brasil en 1988, cada vez que la tierra sea considerada (¿por quién?) de “interés público pertinente” —en otras palabras, más monopolización de la tierra. (3)

Este paisaje, tóxico y contaminado por el conflicto, es la consecuencia de lo que en Brasil se llama desenvolvimentismo (desarrollismo). Para el estado brasileño corporativo, la manera moderna sigue siendo la manera extractivista, con poca diferencia entre hoy y el Brasil colonial de las entradas y bandeirantes (exploración y explotación interna de Brasil, ya sea a manos de la corona portuguesa o de manera privada, respectivamente.) Lamentablemente, a pesar de la política revolucionaria de inclusión y redistribución del Partido de Trabajadores, la ideología desarrollista atraviesa todos los partidos ­––como el antropólogo Eduardo Viveiros de Castro dijo una vez, el Partido de Trabajadores tiene una mentalidad del siglo XIX, aunque uno sólo puede imaginar la intensificación de la violencia bajo la derecha neoliberal mediática. (4)

Paulo Tavares img 2

Paulo Tavares, FAWA: Mapa del desalojo y reubicación forzada de los pueblerinos conducido por el Waimiri Atroari Attraction Front en los 1970s y 1980s. Imagen cortesía del artista y de la galería Luisa Strina.

Paulo Tavares demuestra cómo la modernidad tropical brasileña oculta, detrás de su propaganda estatal, un Brasil químico. Junto con otros investigadores presentes en Forensis, su investigación traduce los ecosistemas y la economía del cambio climático y sus actividades de terraformación en un ejercicio de visualidad más allá de las instantáneas ambientalistas comunes, uniendo dispositivos tecnológicos concretos e imágenes inhumanas (radiometría Landsat, por ejemplo) a casos de responsabilidad legal. Habitar un mundo contaminado demanda de nosotros la participación en una realidad expandida, donde no sólo los seres humanos y los no humanos deben interactuar, como en la Actor-Network-Theory, pero en dónde, de manera igualmente importante, las imágenes de lo visible y lo invisible (ya sean rastros químicos o la edad y la fertilidad de los bosques) deben combinarse para que nos familiaricemos con un mundo cuya textura se extiende más allá de nuestro aparato perceptivo. En palabras del arquitecto Eyal Weizman, con quien Tavares ha trabajado a menudo, “la capacidad de las imágenes tanto de crear como de destruir.” (5)


Beto Shwafaty, Contrato Riesgo (el trabajador, político, intelectual y revolucionario), 2009/2015- Hierro oxidado, barniz, hule de silicón, alunimio, madera. Dimensiones: 119,5 x 50 x 42,5 cm. Foto Edouard Fraipont. Cortesía del artista y galeria Luisa Strina.

El artista plástico brasileño Beto Shwafaty es uno de los pocos artistas de Brasil que conozco que trabaja sobre este tipo de política de desarrollo, no de una manera alegórica desde la superficie sensorial de la representación (lo que abunda en las artes brasileñas) sino a través de una investigación metódica a largo plazo sobre el entrecruce histórico entre sus agentes, períodos, la arquitectura y las artes. Para mí, la práctica de Shwafaty desde hace algún tiempo ha sido una contraparte a la cartografía de Tavares ­––y no es quizás ninguna sorpresa que sostengan un diálogo sobre estos asuntos––abriendo la red infraestructural y cultural que ha sostenido el manejo destructivo del territorio, de la población, de la energía y, por qué no, también de la estética, sobre todo a partir de la caída de la segunda presidencia de Vargas a mediados de la década de 1950 e incluyendo el hecho de que algunas mentes de élite progresivas lo consideraron necesario.


Beto Shwafaty, It’s all alegory (Todo es alegoría), 2014. Cortesía del artista y galería Luisa Strina. Foto: Edouard Fraipont.

Si el tropicalismo (y la estética neo-concretista, que a partir de la edificación de Brasilia en adelante se proclamó como el estilo oficial de la nación) persisten lánguidamente en gran parte del arte brasileño, el tropo es revisado en instalaciones y videos de Shwafaty no como legitimidad genealógica (una forma de inscribir el propio arte en una tradición de color, cuerpo y geometría), sino para narrar el juego de poder de tales estéticas dentro de las políticas nacionalistas del país en tanto forma y contenido, tal vez de manera similar a cómo el expresionismo abstracto en los EE.UU. se puede enmarcar, sociológicamente, a través de su patrocinio por la CIA. Contrato de Riesgo, su última exposición en la Galería Luisa Strina se aproximó a la historia de la sede de la petrolera brasileña, Petrobras, en Río de Janeiro. Siempre consciente del diseño de exposición, el entorno de objetos de Shwafaty narró la sumisión de las ideas progresistas a la industrialización, fetichizada en Brasil en la forma de Petrobras, que a su vez adornó su edificio con el estilo abstracto neo-concretista de relieves de hormigón armado ––el famoso arquitecto paisajista Burle Marx también diseñó susjardines interiores colgantes. Una serie de esculturas recrea parte de los relieves del edificio y junto con serigrafías de noticias que van desde sus etapas iniciales en la década de 1970 hasta la actualidad, la obra recuerda episodios de la vida y la recepción pública de la sede de Petrobras, sus promesas pasadas de revitalización urbana y el colapso reciente, con la empresa ya totalmente sumida bajo la corrupción. Una pintura mural en blanco y negro basada en el modelo de baldosas abstractas de otro edificio Petrobrás (ubicado en Brasilia y diseñado por Athos Bulcão a principios de 1960), también es apropiado por Shwafaty, alterado en su ritmo visual estable para evocar un estado constante de crecimiento a partir de la cuadrícula, terminando en un negro petróleo profundo.

Su escultura del mismo título (a lo que añadió el subtítulo: El Trabajador, Político, intelectual y Revolucionario) a pesar de funcionar a un nivel más simbólico o representativo, encapsula de nuevo en una sola imagen la cara doble de las ideas progresistas en Brasil , con una mano bicéfala de un trabajador con un puño apretado y levantado sobre otro puño que se clava en una cacerola miserable (utilizada por los trabajadores para llevar la comida) llena de caucho negro, en una alusión al petróleo. Otra escultura de naturaleza similar, Aculturação (não) é integração I (2015) muestra un jarrón de cerámica tradicional pintado con el logo de la compañía minera Vale do Rio Doce, que opera la mina de Carajás y ahora está en el centro de la debacle de Mariana. Esta producción icónica de imaginería industrial recuerda algunos de los mejores momentos de Cildo Meireles, una de las comparaciones mas difíciles de las artes brasileñas.


Beto Shwafaty, Contrato de riesgo, Galeria Luísa Strina, 2015. Foto Edouard Fraipont. Cortesía del artista y la galería.

Al igual que en la investigación arquitectónica y ecológica de Tavares, el papel social de la tecnología y la industria es esencial para la política de Shwafaty. Pero mientras Tavares usa este rol con el fin de ampliar los límites tecnológicos y cosmopolíticos de la política ecológica, Shwafaty se refiere a su despliegue ideológico en la red social del país, tanto en una cuadrícula psicológica (retrógrada/progresivo, bastardo/moderno, socialista/capitalista, etc.) como en una red geopolítica y energética territorial muy concreta de poder y negación.

Reparar, sí señor… Necesitamos un nombre propio para eventos tales como la fuga en la represa de hierro en Mariana (entre muchos otros incontables en Brasil y en otros lugares.) Estos no son desastres sino negligencia. Esto es lo que el trabajo de Tavares o Shwafaty nos permite repensar al tiempo en que nos permite señalar responsabilidades, tecnologías y aparatos corporativos y de estado.

La derecha neoliberal de Brasil está blandiendo el desastre Mariana cual cuchilla con la cual asestar un golpe definitivo al hoy por hoy calamitoso gobierno de Dilma Roussef. Pero, por otra parte, los desastres de este tipo sólo refuerzan a los ojos del llamado mundo desarrollado una imagen de tercermundismo a través del Atlántico y del Golfo pérsico que re-inscribe el lazo colonial en Brasil (o en cualquier otro lugar del “mundo en desarrollo”) limitando una y otra vez a estos lugares a ser “países del futuro” a lo que el autor austriaco Stefan Zweig una vez los condenó. Esto incluso cuando desastres similares abren de una sola sentada la molecularidad de la tierra en los Estados Unidos, en Europa, Japón, y así sucesivamente. Esto incluso cuando las fugas de metano de Porter Ranch en California siguen desatando gas (más de 83.000 toneladas métricas) desde octubre, contaminando el aire desde Los Ángeles hasta San Fernando Valley. (6) De todos modos, como cualquier persona que ha vivido en Estados Unidos sabe, EE.UU. es un país del tercer mundo disfrazado de primer mundo.


Beto Shwafaty, Paz Na Selva (detail), oil on map and on pages from old magazines, 2014. Courtesy of the artist and galeria Luisa Strina.

Llamar a este tipo de incidentes desastres es dejarnos fantasear en ellos de manera delirante, inscribiéndolos en el espectro de los desastres naturales en el debate del cambio climático. Estos eventos se relacionan a la crisis ecológica, tanto como causa como consecuencia. Que las Naciones Unidas los clasifique como desastres de Derechos Humanos no es mucho mejor ya que tal nomenclatura presenta como cerrada y opaca a la red trans-ontológica más amplia de agencias, historias y cosmologías. El desastre Mariana y Rio Doce están afectando no sólo a las poblaciones y economías, ni, ya que estamos, simplemente, al medio ambiente ––siempre y cuando el medio ambiente se entienda de manera a-histórica y anti-antropológica. Pues si el entorno de Minas Gerais sólo puede entenderse históricamente a través de su manejo colonial y de terraformación, por el contrario, lo que se nos presenta (especialmente por la ONU) simplemente como un entorno biodiverso es para las comunidades indígenas un espacio social intenso de seres y mundos-de-otro-mundo ajenos a nosotros. ¿Cuál entonces debe ser la escala y el alcance de la reparación para tal genocidio?



(1) Paulo Tavares, intercambio privado de correos electrónicos, enero de 2016.
(2)    Ver, entre otras fuentes, Mariana Rossi, “O alarmante uso de agrotóxicos no Brasil atinge 70% dos alimentos,” El País, 20-04-2015, última revisión 16-01-2016 (
(3) Ver entre otras fuentes la página del Instituto Socioambiental sobre el tema:
(4)    Eduardo Viveiros de Castro, “A escravidão venceu no Brasil. Nunca foi abolida,” entrevista de Alexandra Lucas Coelho, Público, 16.03.2014.
(5)    “The Anthropocene Issue: Episode 2009”, Inhabitants, diciembre 2015.
(6) Para más información sobre los escándalos de la corrupción involucrando a Petrobras y a funcionarios de alto mando del gobierno, ver las páginas de El País dedicadas al tema: and
(7) Lorraine Chow, Porter Ranch Methane Leak Spreads Across LA’s San Fernando Valley, Ecowatch, 15-01-2016 (

Tags: , , , , ,

Así luce la democracia

Death of the author, survival of Authoritarianism

Inscripciones abiertas | BLOQUE 3: MATERIA VIVA del Círculo de estudios 2020: Objetos y su(s) materia(s) de Tlaxcala3

El CCEMX presenta la muestra «La cuestión es ir tirando», curada por Ángel Calvo Ulloa: ¡Inauguración el próximo 7 de febrero, a las 19 hrs!