Contemporary Art in the Americas Arte Contemporáneo en las Américas

Imaginaria por Imaginaria

by Emiliano Valdés

In 1987, as Guatemala experiences its first democratic government in 30 years, Galería Imaginaria is founded by a group of young art practitioners committed to experimenting with new modes of production, in a context that had until then been hostile to the freedom of expression.

En 1987, Guatemala vive bajo el primer gobierno realmente democrático en 30 años. Es ahí cuando se funda Galería Imaginaria, iniciativa de un grupo de jóvenes artistas comprometidos con la experimentación de nuevos modos de producción, en un contexto hasta entonces hostil a la libertad de expresión.


Vista de la Galería Imaginaria

Interview conducted by Emiliano Valdés in Guatemala between March and June of 2013.

It was in 1987 – one year into the rule of the first truly civilian president of Guatemala, after 30 years of disguised dictatorships and military governments – when Galería Imaginaria was born in a small room inside Katok, a cold meats restaurant in Antigua, Guatemala. It was founded by Luis González Palma and Moisés Barrios, the gallery gathered a group of artists including César Barrios, Daniel Chauche, Sofia Gonzalez, Erwin Guillermo, Pablo Swezey and Isabel Ruiz, as well as a young Rosina Cazali at the beginning of her curatorial career. The initiative also summoned practitioners from other fields such as dancers Delia Vigil and Carlos Andrade; these relationships brought Galería Imaginaria closer to the now fashionable notion of interdisciplinarity. It was a complex but optimistic moment in Guatemala’s political and social history. Los Imaginarios as they were informally called, found a space to experiment and get closer to new and innovative models of artistic production and cultural management -including curating. Above all, it was a space to unite efforts, share information and ideas, and to thrive in a context that was particularly hostile to contemporary artistic practices and freedom of expression.

This multiple conversation –including the founders of the project, some of its members, and curator Miguel Flores, a friend of the group– discusses its origins and the influence it had on the landscape of Guatemalan art in the 1980s and early 90s.

Emiliano Valdés: How did the project begin and what was the relationship between its members?

Moisés Barrios: Imaginaria emerged as a project without cultural pretensions, as a commercial gallery. I had just left advertising and Luis [González Palma] wanted to pursue photography. The idea of creating a gallery administered and funded by artists was inspired by the experience of Galeria Vértebra, which was founded by the group of the same name in the late ‘60s. As one of the oldest artists, I knew of these previous experiences and convinced Luis into doing a similar thing. Being an architect, he came up with the design of the small gallery of 3 x 5m.

With time, we became known as Los Imaginarios, and without even noticing it we had become an artist collective, sharing the limited information coming from abroad and discussing our creative anxieties in a very personal manner. The democratic spirit worked well for us, everything was discussed collectively and tasks were naturally shared among members. There was no director and the exhibitions and activities were scheduled in consensus. Rosina [Cazali] solved many difficulties with endless enthusiasm. Pablo Swezey’s take on the conceptual direction of Imaginaria was crucial as he was the only one with an artistic academic education. While some of us had attended local art schools, we had never bothered to delve into the work in a theoretical manner. Isabel Ruiz and [writer] Francisco Morales Santos contributed passionately. Paco was the link between the world of poetry and literature. Luis reached a meteoric success soon after and decided to travel.

2014_10_Valdes_social2Moisés Barrios y Pablo Swezey

Rosina Cazali: Imaginaria acted as a turning point in the collective paradigm. Previously, artist collectives were understood and assumed as working in a private manner. In Guatemala, these groups were permeated by political activism, leftist narratives, etc. They were based on vertical structures where one way of thinking prevailed, one main goal sealed under the traditional form of manifestos. The members were not interested in that model of society as a pact, but more in the idea of a platform to meet and grow together. We hoped for a forum where no specific issue was researched but where a space for doubt could emerge, an environment allowing us to question things rather than create discourses.

EV: What were the conceptual and aesthetic problematics that Los Imaginarios worked on?

Luis González Palma: Initially our idea was to create an open dialogue among all participants. I think it was meant to identify the very directions that would interest us. This happened slowly but I think the addition of Pablo Swezey to the group helped shape our ideas. As far as I’m concerned, I had a deep interest in seeking an “other” way to reflect or represent what happened in Guatemala through the photographic image, and also what was happening to me as an individual facing life with fear and uncertainty. To search for a model that would distance itself from representations related to photojournalism, which was present during the armed conflict, but also to find distance from the touristic images promoted by the INGUAT, which depicted Indians and colorful land. The conversations with the group helped me understand that other paths of research could be pursued. I think we all experienced similar processes in this regard.

2014_10_Valdes_Social1Los artistas Isabel Ruiz, Luis González Palma y Moisés Barrios

EV: What was the role of experimentation within the group, both from a formal and content related point of view?

Isabel Ruiz: At that time, the members of Imaginaria didn’t have to comply with the requirements of the national art market, which was not only quite small but also often sought out more superficial, decorative works. Our names had exposure at a national level, some of us had won a few awards, but that was pretty much it. We all lived the life of artists of the Third World, covering our daily expenses by working in advertising or other fields that had nothing to do with art. We were moved by a sense of freedom and by the constant search for new forms of expression. We pursued the realization of an idea without giving too much importance to format itself. We paid attention to objects and materials of everyday life. As for experimentation, Pablo Swezey is an example of it, favoring cement (a hard material present everywhere) over marble. Luis González Palma took photography through unexplored paths, using tar to give a different tone to his work. I experimented with carpets made of carbon; my series Sahumerios led to a dance performance of the same name with the Experimental Dance Workshop. Moisés Barrios painted with a renewed approach towards his subjects. Something that also characterized the members of Imaginaria was an interest in other arts fields, including music, theater, dance and particularly literature.

EV: What role does Imaginaria occupy in the history of Guatemalan art?

RC: It’s the group that most precisely defines the arrival of postmodernity as seen specifically from Guatemala. That is, the complex process of assimilation arising in peripheral countries and that can be summarized by a mixture of open-ended ideas, the adoption of new forms, experimentation with new media, the breaking of traditional paradigms and a sense of globalization experienced from there (perhaps an early definition of the global-local phenomenon).

EV: At a time when the term “curator” was not even part of the Guatemalan art lexicon and artistic training opportunities were limited, what role did theory and curatorship play in the development of the group and the work of its members?

Miguel Flores Castellanos: Theory was fundamental. Moisés was the most informed member of the group, given that he had always been a regular reader of art magazines (Artforum in particular), and knew of trends taking place both in the United States and Europe. Pablo also brought a university education that others did not have. After some of the members started to travel abroad, our bibliography grew. I think Los Imaginarios was not a group in the common sense of the word, they were more artists with common interests and united by the same problems: the lack of space for their work and little recognition. It was curators such as Shifra Goldman and Paloma Porraz that induced a sense of collectivity in them. I presented these artists to Virginia Pérez-Ratton during her first trip to Guatemala when she was seeking artists for her exhibition Mesotica (1995). I think the curators were instrumental in the success of Imaginaria. At that time the term “curator” was not used in Guatemala, but the members knew the term and adopted it in their exhibits. The fact that their work was recognized by a curator and not by the market made the symbolic consecration of these artists possible, and established art as committed on a symbolic, conceptual level and distinct from market demands.

RC: Discussion was fundamental to how Imaginaria operated. Luis and I (we were the youngest along with Pablo) used this space to venture into a territory that had not been evoked before. I mean the personal territory, what could be called “private world”. It is evident in Luis’ work. Often his works were read as expressions of a common social concern, when in fact he was reflecting from his middle class background, with a very strong Catholic education and a whole range of cultural archetypes that he undertook to analyze and dismantle. There was a very strong personal and existential experience in all of this. I talked with Luis all the time. I had the same rush to understand that territory. Pablo was the engine that forced us to speak and fight for our ideas.


Cover of the catalogue “Imaginaria en Nueva York”, Exhibition at the Museum of Contemporary Hispanic Art, MOCHA

2015Valdes_IMAGINARIA EN EL MUSEO ARTE MOD. MXImaginaria at Museo Nacional de Arte Moderno, Guatemala, 1997. From the second, from left to right : Maestro Manuel Alvarez Bravo, Erwin Guillermo, Luis González Palma, Isabel Ruiz, Pablo Swezey, Daniel Chauche, Sofía González, Moisés Barrios

EV: What was the relationship of Imaginaria with the international art world?

MB: After one year of existence, we exhibited at the Museum of Modern Art in Mexico, in a show that was also presented at the National Museum of Modern Art in Guatemala. That was the beginning of a series of exhibitions abroad, in San Antonio, Texas; at the Museum of Latin American Art in New York; in England, etc. For this latest exhibition, the gallery did not exist anymore, but the participating artists were the same. The spirit of companionship and collaboration lasted for many years, with exhibitions at the Museo del Chopo at UNAM in Mexico City, at ARCO with the gallery Sol del Río and at the Wifredo Lam Center in Havana.

EV: What influence do you think Imaginaria had on the artists and on Guatemala’s later art history?

LGP: I think there is a group of young artists who identified with our desires and creative needs, and who understood our necessity to create new ways to explore the image in its political and poetic dimension. We might have prompted other creators to find new ways of expressing themselves and taking risks. Other than that, I think our need for market integration and a dialogue with the global art world was a step out of a kind of creative provincialism. This awareness generated a clear need to leave the country, to look at and give direction to the work from the outside, and to seek other perspectives and other dialogues proved instrumental to the group. Undoubtedly, I think that is one of the most important aspects of what we generated: we tried to get our work to be read in Guatemala and beyond, for it to be conceptually sophisticated, aesthetically complex, and even provide another perspective on what happened there.

EV: How did Galería Imaginaria come to an end?

MB: Tensions and conflicts arose over the maintenance of the gallery space, especially regarding the economic aspects and the selection of what was exhibited, but there was always a strong will to discuss everything and to give in for the sake of the project. This very mature attitude made the project successful and pushed it to last four full years.

Emiliano Valdés is a curator, author and cultural producer from Guatemala. He resides between Guatemala City and Medellín, Colombia, where he is Chief Curator at the Museum of Modern Art. 

All images of Pablo Swezey courtesy of Sol del Rio Arte Contemporánea, Guatemala City.

2014_10_Valdes_Social3Vista de la Galería Imaginaria

Entrevista coordinada por Emiliano Valdés en Guatemala entre marzo y junio de 2013.

En 1987, un año después de que llegara al poder el primer presidente realmente civil en más de 30 años de dictaduras maquilladas y gobiernos militares, surge en una pequeña habitación dentro del restaurante de embutidos Katok de la ciudad de Antigua Guatemala, la Galería Imaginaria. Fundada por Luis González Palma y Moisés Barrios, en torno a ella se reunieron un grupo de artistas que también incluyó a César Barrios, Daniel Chauche, Sofía González, Erwin Guillermo, Pablo Swezey e Isabel Ruiz, y a una joven Rosina Cazali quien se iniciaba como curadora, en un momento complejo aunque optimista de la historia política y social de Guatemala. La iniciativa también incluyó agentes de otros campos, como los bailarines Delia Vigil y Carlos Andrade. Estas relaciones acercaron a la Galería Imaginaria al campo – ahora muy en boga- de la interdisciplinariedad. Los Imaginarios como la gente les empezó a llamar, se permitieron experimentar, acercarse a lo que entonces eran nuevos o renovados modelos de producción artística y gestión cultural (incluida la curaduría) y, sobre todo, unir esfuerzos, compartir información e ideas, para salir adelante en un medio particularmente hostil a las prácticas artísticas contemporáneas y la libertad de expresión.

En esta conversación a varias voces, los fundadores del proyecto, algunos de sus miembros y el curador Miguel Flores, amigo del grupo, hablan sobre los orígenes del proyecto y las implicaciones que tuvo en el panorama del arte guatemalteco de los años 80 y principios de los 90.

Emiliano Valdés: ¿Cómo surge Imaginaria y cual fue la relación entre sus miembros?

Moisés Barrios: Imaginaria surge como un proyecto sin pretensiones culturales, como una galería comercial. Yo recién había dejado la publicidad y Luis [González Palma] quería dedicarse a la fotografía. La idea de hacer una galería administrada y financiada por artistas la tomé de la experiencia de la Galería Vértebra del grupo homónimo de finales de los sesentas. Como el artista más viejo, yo sabía de las experiencias que nos precedieron, se la propuse a Luis y él, siendo arquitecto, hizo el diseño de la pequeña galería de 3 x 5m.

Con el tiempo se llegó a conocer el proyecto como Los Imaginarios y prácticamente sin que nos diéramos cuenta nos convertimos en un colectivo de artistas que compartíamos la escasa información que nos llegaba del extranjero y discutíamos inquietudes creativas muy personales. El espíritu democrático funcionó muy bien, todo se cuestionaba y las labores se repartían, no había un director y las exposiciones y actividades se programaban en consenso. Rosina [Cazali], con su ánimo incansable, solucionaba muchas cosas. Pablo Swezey fue determinante para discutir la línea que fue tomando Imaginaria, él era el único que tenia estudios artísticos universitarios. Si bien algunos habíamos pasado por escuelas de arte locales, nunca le habíamos dado importancia a profundizar teóricamente en la obra. Isabel Ruiz y [el escritor] Francisco Morales Santos colaboraban apasionadamente, Paco era el enlace con el mundo de la poesía y la literatura. Luis alcanzó un éxito meteórico al poco tiempo y se dedicó a viajar.

2014_10_Valdes_social2Moisés Barrios y Pablo Swezey

Rosina Cazali: Imaginaria es un parteaguas en el paradigma del colectivo. Anteriormente los colectivos artísticos se entendían y asumían como algo cerrado. En Guatemala, además, estaban permeados por el activismo político, las narrativas de izquierda, etc. Se basaban en estructuras verticales donde primaba una sola forma de pensar, un solo objetivo que se sellaba con los tradicionales manifiestos. A Imaginaria, y a Los Imaginarios no nos interesó ese modelo de sociedad de pacto, fue una plataforma de encuentro y crecimiento. Un foro que no propició una búsqueda precisa sino un espacio para la duda, para hacer preguntas, más que dar cátedras.

EV: ¿Cuales son los preceptos conceptuales y estéticos sobre los que trabajó el grupo Imaginaria?

Luis González Palma: Al principio nuestra idea era la de entablar un diálogo abierto entre todos los participantes, me imagino que para ir buscando alguna dirección en cuanto a esos preceptos. Así que esto se fue dando poco a poco pero creo que el ingreso de Pablo Swezey al grupo ayudó a que estas ideas cuajaran. En lo que a mí respecta, había un interés profundo por buscar “otra” forma de reflejar o representar lo que sucedía en Guatemala a través de la imagen fotográfica, y lo que a mí me pasaba como individuo con miedo e incertidumbre ante la vida. Buscar un modelo que se alejara de las representaciones relacionadas con el foto-periodismo tan presentes durante el conflicto armado y ajenas a la imagen publicitaria turística del país promovida por el INGUAT para mostrar al indígena y al país como fuente de color. Las conversaciones con el grupo me ayudaron a comprender qué otras vías podía tomar e investigar. Pienso que cada uno vivió procesos similares en este sentido.

2014_10_Valdes_Social1Los artistas Isabel Ruiz, Luis González Palma y Moisés Barrios

EV: ¿Qué papel juega la experimentación formal y de contenidos en la producción del grupo?

Isabel Ruiz: En ese momento los miembros de Imaginaria no estaban sujetos a las exigencias del mercado nacional de arte, que no solo era limitado sino que lo que buscaba era una obra sutil, decorativa; los nombres ya sonaban en el ámbito nacional, algunos habían obtenido premios, pero hasta allí. Sin embargo todos viven la vida de un artista del Tercer Mundo, para subsanar sus necesidades cotidianas trabajan en publicidad u otros menesteres que no tienen nada que ver con el arte. Los mueve el sentido de libertad así como la búsqueda constante de distintas formas de expresión. Van tras la realización de la idea, sin darle mayor importancia a los formatos. En su trabajo ponen mucha atención a objetos y materiales de la cotidianidad. En cuanto a la experimentación, Pablo Swezey es un ejemplo de esa voluntad, ya que prefiere el cemento, duro y cotidiano, al mármol. Luis González Palma lleva la fotografía por caminos hasta entonces inéditos, empleando el chapopote para dar otro tono a su obra. Yo experimento con alfombras de carbón, incluso mi serie ‘Sahumerios’ motiva la realización de una danza del mismo nombre con el Taller Experimental de Danza. Moisés Barrios renueva sus temas desde la pintura. Algo que caracterizó a los integrantes de Imaginaria fue su interés por las demás artes: música, teatro, danza y particularmente la literatura.

EV: ¿Qué lugar ocupa Imaginaria en la historia del arte guatemalteco?

Rosina Cazali: Es el grupo que define con mayor precisión la entrada hacia la posmodernidad, pero entendiendo la posmodernidad específicamente desde Guatemala. Es decir, ese complejo proceso de asimilación que surge desde los países periféricos y que se resume en una mezcla de ideas inconclusas, adopción de formas, experimentación de nuevos medios, rompimiento de paradigmas clásicos y sentido de globalización desde aquí (lo cual equivale a la expresión local-global).

EV: En un momento en el que el término ‘curador’ aún no formaba parte del léxico guatemalteco y las posibilidades de formación artística eran limitadas, ¿qué papel jugaron la teoría y la curaduría en el desarrollo del grupo y en el trabajo de sus miembros?

Miguel Flores Castellanos: La teoría fue fundamental, Moisés era el mejor informado, él siempre ha sido un lector asiduo de revistas de arte (Artforum en particular), y sabía de los cambios que se daban en Estados Unidos y Europa. Pablo también traía una formación universitaria que los demás no tenían. Luego de las salidas de sus miembros al extranjero, la bibliografía creció. Creo que ellos no fueron grupo, eran artistas con intereses comunes unidos por una misma problemática: la falta de espacios para su obra y el poco reconocimiento. Lo que los unió fueron los curadores como Shifra Goldman y Paloma Porraz. Yo le presenté estos artistas a Virginia Pérez-Ratton quien en su primer viaje a Guatemala buscaba artistas para su exposición Mesotica (1995). Creo que los curadores fueron determinantes en el éxito del grupo, en esa época el término curador no era utilizado en Guatemala pero ellos supieron del término afuera y lo adoptaron en sus exposiciones. El saber que su trabajo era reconocido por un curador y no por el mercado hizo posible la consagración simbólica de estos artistas y se marcó una brecha entre un arte simbólico y una producción que respondía al mercado.

RC: El ejercicio de discutir fue fundamental. A Luis y a mí (que junto con Pablo éramos los más jóvenes) nos sirvió para empujarnos a indagar en un territorio que no había sido evocado anteriormente. Me refiero al territorio personal, eso que ahora se llama “mundo privado”. En el caso de Luis es evidente. Muchas veces sus obras fueron leídas como expresiones de una preocupación social común cuando en realidad estaba reflexionando desde su condición de clase media, con una formación católica muy fuerte y el manejo de una serie de arquetipos culturales que se dio a la tarea de analizar y desmontar. En todo eso hubo una experiencia personal y existencial muy fuerte. Yo hablaba mucho con Luis, tenía la misma prisa por entender ese territorio. Pablo para todos era el motor que nos obligaba a hablar y sustentar las ideas.


Portada del catálogo “Imaginaria en Nueva York”, Exposición en el Museum of Contemporary Hispanic Art, MOCHA

2015Valdes_IMAGINARIA EN EL MUSEO ARTE MOD. MXImaginaria en el Museo Nacional de Arte Moderno, Guatemala, 1997. Aparecen en el grupo, segundo de izquierda a derecha: Maestro Manuel Alvarez Bravo, Erwin Guillermo, Luis González Palma, Isabel Ruiz, Pablo Swezey, Daniel Chauche, Sofía González, Moisés Barrios

EV: ¿Cuál era la relación de Imaginaria con el extranjero?

MB: Aproximadamente al año de existir, expusimos en el Museo de Arte Moderno de México, la muestra se presentó también en el Museo Nacional de Arte Moderno de Guatemala. Ese fue el inicio de una serie de exposiciones en el extranjero: San Antonio, Texas; Museum of Latin American Art –MOCHA–, Nueva York; Inglaterra, etc. Para esta última exposición, la galería había cerrado, pero los artistas participantes fuimos los mismos. El espíritu de camaradería y colaboración continuó por muchos años, con exposiciones en el museo El Chopo de la UNAM en la Ciudad de México, en ARCO con la galería Sol del Río y en el Centro Wilfredo Lam de La Habana.

EV: ¿Qué consecuencias tuvo Imaginaria en los artistas y la historia del arte guatemalteco?

LGP: Creo que hubo un grupo de artistas jóvenes que se identificó con nuestros deseos y necesidades creativas, valoró nuestra necesidad de generar nuevas formas de explorar la imagen, entender lo político y lo poético. Puede ser que esto haya impulsado a otros creadores a buscar nuevas formas de expresión y tomar riesgos. Aparte de eso, creo que nuestra necesidad de inserción en el mercado y en el mundo del arte global fue un paso para salir de una especie de provincialismo creativo. Tener conciencia de esto generó la necesidad clara de salir fuera del país. Ver y orientar el trabajo hacia afuera y buscar otras miradas, otros diálogos, fue esencial en el grupo. Sin duda alguna creo que fue de los aspectos mas importantes de lo que generamos; buscábamos que nuestro trabajo pudiera leerse en Guatemala y fuera de ella, que fuera conceptualmente sofisticado, estéticamente complejo, y que pudiera aportar otra mirada sobre lo que ahí sucedía.

EV: ¿Cómo se cierra el ciclo de la Galería Imaginaria?

MB: Tensiones y conflictos surgieron por el mantenimiento del espacio de la galería, principalmente en lo económico y la selección de lo que se exponía; pero siempre había un animo de discutirlo todo y ceder por el bien del proyecto, un aspecto muy maduro por nuestra parte y el motivo por el que el proyecto alcanzó a durar 4 años.

Emiliano Valdés es un curador, editor y productor cultural guatemalteco. Actualmente reside en Ciudad de Guatemala y en Medellín, Colombia, donde es Curador en Jefe del Museo de Arte Moderno.

Todas imágenes de Pablo Swezey cortesía de Sol del Rio Arte Contemporánea, Ciudad de Guatemala.

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