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Helados revolucionarios: Coppelia y la arquitectura líquida de La Habana

Iván L. Munuera

Iván L. Munuera writes about the urbanistic ecosystem of Havana, stopping at the Coppelia ice cream shop as an allegory of the relationship between architecture and geopolitics.

Iván L. Munuera escribe sobre el ecosistema urbanísitico de La Habana, deteniéndose en la heladería Coppelia como una alegoría de la relación entre arquitectura y geopolítica.

Aerial view of the National Art Schools of Havana. Image courtesy of Iván L. Munuera

Revolutionary Ice Cream: Coppelia and Liquid Architecture in Havana

The architecture of Cuba’s capital Havana has been analyzed through different lenses, and frequently based on assumptions of its insularity—an insularity that is not only recognized from a geographical perspective (the island), but also a conceptual perspective (the city’s isolation due to sociopolitical conditions). The city’s trajectory can be traced from such varied angles as colonialism—be it Spanish colonialism, which endured until 1898; the ensuing American imperialist practices that continued until the 1959 revolution; post and decolonial ideas put forth by Castro’s regime and its dissenters; the blockade politics produced by the Cold War and Cuba’s alignment with the Soviet Union; the international embargo; or economies of contemporary tourism. What is certain is that the practice of contemporary architecture in Havana, particularly from the nineteenth century to today, has been far from isolated. In fact, it is based on continuous exchange, generating a liquid ecosystem based on transaction, dialogue, and ongoing debates.

Liquid La Habana: Ice Cream, Rum, Waves, Sweat and Spouts, on view at the Princeton School of Architecture from April 9–May 11, 2018, proposed an exploration of these fluid transactions. The concept of fluidity used in the exhibition in no sense refers to acceptance without friction; rather, it speaks of constant communication, at times gentle, at times violent. The show features a series of exchanges examined through five architectural projects that redefined (and continue to shape) Havana’s urban ecosystem and the discipline of architecture at large, in terms of the social contracts these projects laid out, the ideas about modernity that they radically confronted, their impact on the economy as well as gender and sexuality, in addition to diverse notions of privacy, diplomacy, aesthetics, geopolitics, race, and development. Coppelia, the Bacardi Building, the Malecón, the Tropicana Club, and the National Art Schools comprise the architectural projects examined in the show.

View of exposition of Liquid La Habana: Ice cream, Rum, Waves, Sweat and Spouts curated by Beatriz Colomina, Iván L. Munuera and Bart-Jan Polman, Princeton University School of Architecture, 9th of April to the 11th May 2018. Photo by and courtesy of Imagen Subliminal (Miguel de Guzmán+Rocío Romero)

The ice cream parlor Coppelia was built in 1966 by Mario Girona, Rita María Grau, and Candelario Ajuria, with engineering assistance from Maximiliano Isoba and Gonzalo Paz. From the perspective of the exhibition where it is seen as a symbol of the new revolutionary society, Coppelia constituted a techno-social laboratory where the creation of a new species—particularly “Ubre Blanca,” a supercow capable of producing more milk than any other—was accompanied by international agreements and economic decisions.

Meanwhile, Mies van der Rohe’s project for the offices of Bacardi, an important producer of Cuban rum, challenged the notion of the decontextualized building designed by a renowned international architect, instead offering a project closely tied to existing Cuban architecture. The project required three years of planning (1957–1960) and was built in collaboration with Gene Summers and the engineers Saenz-Cancio-Martín, Álvarez y Gutiérrez, and Santiago Herrero. Its design marked Mies’s later trajectory as made evident in his subsequent projects, among them the Nationalgalerie in Berlin.

Coppelia

The Malecón, Havana’s five-mile waterfront promenade, was started in 1901 by McKim, Mead & White with the help of Purdy & Henderson Co. It was an engineering project that questioned notions of public space (it is referred to as the “world’s longest sofa”) through its different materialities (from its concrete and jaimanita stone to free Wi-Fi internet access). Meanwhile, waves—both oceanic and digital—slam into its surface and engulf unrealized projects (like Josep Lluís Sert’s 1953 plan for an artificial island) and completed buildings (like Antonio Quintana and Antonio Rodríguez’s apartment complex, built in 1967), starting with the bourgeois Paseo del Prado (designed by Forestier and Raul Otero in 1929).

The Tropicana Club (1952) designed by Max Borjes Jr. is interpreted in the exhibition as more than a simple tourist attraction; rather, it is a place where the sweat of bodies in motion redefines the concept of political architecture through a proposal that combines capitalist spectacle with socialist engineering experiments (the famous parabolic arches of reinforced concrete, for example).

View of exposition of Liquid La Habana: Ice cream, Rum, Waves, Sweat and Spouts curated by Beatriz Colomina, Iván L. Munuera and Bart-Jan Polman, Princeton University School of Architecture, 9th of April to the 11th May 2018. Photo by and courtesy of Imagen Subliminal (Miguel de Guzmán+Rocío Romero)

Lastly, the National Art Schools (1961–65) designed by Ricardo Porro, Roberto Gottardi, and Vittorio Garatti are explored in the exhibition in terms of their sensual interpretations (often “exoticized” by the foreign press), epitomized in the “vulva fountain,” as well as in terms of their feats of construction (the use of brick and the Catalan vault) that made them a controversial symbol of the revolution. In all of these examples, the frequent collaboration between foreign architects (Mies, Girona, McKim, Mead & White, and Garatti) and locals (Porro, Grau, Quintana, and Borges, among others) is evident, problematizing such concepts as colonialism, decoloniality, indigenous architecture, and foreign influence, both before and after the revolution.

To understand the scope of these fluid transactions and their architectural-political approaches, the case of Coppelia is revealing, as it is intimately tied to Cuba’s contemporary history. One of the most famous images of Fidel Castro taken during his 1959 visit to New York is of him enjoying ice cream at the Bronx Zoo. Castro had traveled to the city in April, four months after the success of the revolution overthrowing Fulgencio Batista’s dictatorship. Briefly lodged at the Statler Hilton in Midtown Manhattan, Castro’s retinue quickly decided to change locations, moving to the Hotel Theresa in Harlem after an invitation from Malcolm X. They also decided to change their itinerary and visit more working-class areas of interest in New York—Central Park, Harlem, the Bronx Zoo—in support of the civil rights and other social movements in the United States, a decision that infuriated Eisenhower’s government, which would go on to propose the embargo in 1960 and cut diplomatic ties with Cuba in 1961. After this, the photograph of Castro eating an ice cream cone became more than just anecdotal. For Castro, ice cream became part of his revolutionary project of social reconfiguration. Immediately after the revolution, Castro ordered his Canadian ambassador to send him twenty-eight containers of ice cream from Howard Johnson’s, a US restaurant and hotel chain. After trying all the flavors, he decided that Cuba needed to respond on a revolutionary level by creating something bigger and better, yet still affordable enough that everyone could enjoy it, subsidizing its production and the final product.

Fidel Castro eating an icecream in the Bronx Zoo in New York, 1959. Image courtesy of Iván L. Munuera

The bet on subsidized ice cream had three facets: First, it was an obvious challenge to one of the quintessential capitalist brands, combining political activism with light-hearted enjoyment. Second, it was a means of introducing dairy products into the Cuba diet, which would help to combat the rampant malnutrition and infant mortality that had prevailed during the years of Batista’s dictatorship. The hypercaloric consumption of ice cream served as a festive counterpoint to these challenges. Third, the production of ice cream required sugar, which made sugar cane cultivation respectable again (it was tied to the pre-revolutionary regime) and transformed the productive and agricultural landscape of the island, as well as its economy and trade relations. In this way, Cuba became one of the primary exporters of sugar in the Soviet Bloc.

Today, both Cubans and foreign visitors can enjoy ice cream at different prices in the Coppelia ice cream parlor (it’s cheaper for Cubans). Located in the Vedado neighborhood on a site that was previously occupied by a children’s hospital, its location showed the new face of Castro’s government. Just a few meters away from the former Havana Hilton (now the Hotel Habana Libre, designed by Walton Beckett, Arroyo, and Menédez), the Edificio Radiocentro CMQ (responsible for the regime’s radio communication), the Cines Yara, the university, and the Rampa, a street rising up from the Malecón and which is the site of most governmental and institutional offices, Coppelia became the intersection of Cuba’s possible futures. With its open concrete structure surrounded by a lush tropical garden, its construction signaled a change in Havana’s architectural conception: opposite the soaring vertical towers that had marked the previous regime (such as the US Embassy designed by Harrison and Abramowitz with Mira and Rosich in 1952 or the 1957 Hotel Riviera designed by Johnson, Polevitsky, and Carrera), Coppelia proposed an expansive horizontal structure in the form of a spider, a response to the embargo which had led to a steel shortage and the subsequent abandonment of the construction of tall buildings (something also clearly visible in the National Art Schools).

Hotel Habana Libre

National School of Ballet, Vittorio Garatti. Image courtesy of Iván L. Munuera

Coppelia’s name and logo (the legs of a dancer in red slippers) were inspired by Léo Delibe’s ballet, one of the most important pieces performed by Cuba’s National Ballet under the direction of Alicia Alonso. Under the new regime, the bodily discipline produced through dance was regenerated through one’s diet. Coppelia was also the favorite ballet of Celia Sánchez Manduley, a Sierra Maestra revolutionary, who was particularly worried about nutrition-related issues and who became a proponent of the ice cream parlor. The circular structure opened to the public on June 4, 1966, and it quickly became famous for its long lines. The Coppelia menu offers twenty-six flavors, in honor of the failed revolutionary coup in Moncada on July 26, 1953, an event that inspired the Cuban Revolution.

In a famous scene from the film Strawberry and Chocolate (Tomás Gutiérrez Alea and Juan Carlos Tabío, 1993), the two protagonists meet at Coppelia. At a time when the Cuban state persecuted members of the LGBTQIA+ community and dissidents, the ice cream parlor became a meeting place through the use of secret codes. The character played by Jorge Perugorría explains that chocolate and strawberry are flavors that can signify the sexual orientation of other customers, with strawberry signifying queerness. Today, Coppelia’s role as a space for urban interaction has been redefined through its free Wi-Fi access, expanding public space beyond the physical realm to the digital sphere. Moreover, it is one of the places where one can obtain the “Weekly Package” (Paquete Semanal), a terabyte collection of contraband material from abroad, replete with television series, from Game of Thrones to The Wire; music, from Rihanna to Maluma; newspapers, from The New York Times to Le Monde; software; and other media, from Vogue to Cosmopolitan.

View of exposition of Liquid La Habana: Ice cream, Rum, Waves, Sweat and Spouts curated by Beatriz Colomina, Iván L. Munuera and Bart-Jan Polman, Princeton University School of Architecture, 9th of April to the 11th May 2018. Photo by and courtesy of Imagen Subliminal (Miguel de Guzmán+Rocío Romero)

The constellation of bodies and politics embodied in Coppelia’s architecture and ice cream is closely linked to the reconfiguration of Cuba’s productive landscape and international relations. The genetically modified cow Ubre Blanca (which translates to “white udder”), who lived from 1972 to 1985, became a symbol of agricultural modernization and a prodigious biodesign project (she was able to produce 109.5 liters of milk in a single day). Castro was obsessed with the project, publishing photos and news about the cow daily in Granma, the Communist party’s newspaper. When Ubre Blanca died, Castro decided to dedicate a stamp and a marble statue to her, placing it in his hometown. At the same time, he ordered geneticists to cryopreserve samples of her tissues in order to attempt to clone her at Cuba’s Center for Genetic Engineering and Biotechnology. Ubre Blanca was then dissected and placed on permanent exhibition at the National Veterinary Center.

Crisis hit Cuba again in 1990, during the so-called Special Period following the collapse of the Soviet Union. When the German Democratic Republic (Cuba’s second most powerful ally in terms of commercial exchange) was reunified with the Federal Republic of Germany, millions of dollars in aid dedicated to powdered milk and other basic food products were cut. Almost simultaneously, the Soviet Union, on the verge of collapse, stopped sending butter. Faced with a lack of foreign currency to buy these products abroad and insufficient cows to provide milk domestically, Cuban authorities had to make a choice: butter or ice cream. They chose ice cream.

Logo of Coppelia in the entrance of the enclosure. Image courtesy of Iván L. Munuera

Iván L. Munuera is a critic and curator of architecture and art. PhD Candidate from the School of Architecture at Princeton University.

[1] The exhibition was commissioned by Beatriz Colomina, Bart-Jan Polman and myself, Iván L. Munuera, with scientific advising from Ingrid Brioso Rieumont, Latin America specialist in Princeton’s Department of Spanish and Portuguese whose research centers on Cuba and the Caribbean. We carried out field work, interviews, project reconstruction, and newspaper and archival work, which led to the production of two simultaneous publications designed by Fru*Fru: one with texts, credits, and maps of the exhibition and the projects it examines, and another that functions as a reader, edited and translated by Ingrid Brioso Rieumont, which contained selected texts on Cuban architecture and urbanism in Havana, taken from various sources.

* Liquid La Habana: Ice Cream, Rum, Waves, Sweat and Spouts was made possible thanks to research that began during a multidisciplinary seminar in the spring of 2017 at the Princeton School of Architecture, offered by Beatriz Colomina, Rubén Gallo, Bart-Jan Polman, and myself, Ivan L. Munuera, with contributions from our students Andy Alfonso, Ingrid Brioso Rieumont, Shujie Chen, Ivan-Nicholas Cisneros, Darja Filippova, Akira Ishikura, Isidoro Michan, Mercedes Peralta, Javier Rivero Ramos, Gillian Shaffer, Enzo Vasquez, Eda Yetim, and Weiwei Zhang. The production of the architectural models (made by Adam Ainslie, Sharif Anous, Ece Emanetoglu, Sean Rucewicz, and Ece Yetim) was coordinated by Grey A. Wartinger. We would also like to thank manufacturer Stewart Losee, coordinator Kira McDonald, and Angel Firmalino, Ryan Gagnebin, Rami Kanafani, Andrea Ng, Anna Renken, and Sean Rucewicz for their support. The exhibition was designed by KniKnot; plexiglass pieces were designed by Fru*Fru.

Vista aérea de las Escuelas Nacionales de Arte de La Habana. Imagen cortesía de Iván L. Munuera

La arquitectura de La Habana, Cuba, ha sido analizada desde diferentes ópticas, aceptando con frecuencia su insularidad. Una insularidad que se reconoce no sólo desde el punto de vista geográfico (la isla), sino conceptual (su posible aislamiento debido a condicionantes sociopolíticos), examinando su trayectoria desde vectores tan diversos como el colonialismo —ya sea del estado español hasta 1898; o las prácticas imperialistas estadounidenses desde esa fecha hasta la Revolución de 1959—; la pos- y de- colonialidad planteadas por el régimen de Castro y la disidencia; la política de bloques producto de la Guerra Fría y su alineamiento con la Unión Soviética; el embargo internacional; o las economías turísticas. Pero lo cierto es que la arquitectura contemporánea de La Habana, especialmente desde el siglo XIX hasta la actualidad, se encuentra lejos de una posición de aislamiento. De hecho, ha estado basada en el intercambio continuo, generando un ecosistema líquido cimentado en la transacción, el diálogo y el debate permanentes.

La exposición Liquid La Habana: Ice Cream, Rum, Waves, Sweat and Spouts (La Habana líquida: helados, ron, olas, sudor y fuentes) que tuvo lugar en la Escuela de Arquitectura de la Universidad de Princeton, del 9 de abril al 11 de mayo de 2018, se propuso explorar estas transacciones fluidas. [1] El concepto de fluidez utilizado en la muestra no significa en ningún caso aceptación sin fricciones, sino comunicación continua, en algunos casos apacible, en otros violenta. Una serie de intercambios estudiados a través de cinco proyectos arquitectónicos que redefinieron —y continúan haciéndolo— el ecosistema urbanístico de La Habana en particular y de la disciplina arquitectónica en general, teniendo en cuenta los contratos sociales planteados, las ideas sobre modernidad radicalmente confrontadas en estos proyectos, los condicionantes económicos o de género y sexualidad, así como nociones diversas de privacidad, diplomacia, estética, geopolítica, raza y desarrollo. Coppelia, el edifico Bacardi, el Malecón, el club Tropicana y las Escuelas Nacionales de Arte fueron los proyectos revisados en dicha exposición.

Vista de exhibición de Liquid La Habana: Ice Cream, Rum, Waves, Sweat and Spouts curada por Beatriz Colomina, Iván L. Munuera y Bart-Jan Polman, Princeton University School of Architecture, 9 de abril al 11 de mayo de 2018. Fotografia por y cortesía de ImagenSubliminal (Miguel de Guzmán+Rocío Romero)

Coppelia, la heladería construida en 1966 por Mario Girona, Rita María Grau y Candelario Ajuria, con la consultoría de ingeniería de Maximiliano Isoba y Gonzalo Paz. Desde la óptica de la exposición, vista como un símbolo de la nueva sociedad revolucionaria, Coppelia es un laboratorio tecnosocial donde la creación de nuevas especies —en particular “Ubre Blanca”, una súpervaca capaz de producir más leche que ningún otro ejemplar hasta la fecha—, iba acompañada de acuerdos internacionales y decisiones económicas.

Por su parte, el proyecto de Mies van der Rohe para la sede de Bacardi, el gran productor de ron cubano, contrapuso la versión de un edificio decontextualizado diseñado por un arquitecto de renombre internacional con la de un proyecto estrechamente ligado a la arquitectura cubana existente. El proyecto llevó tres años en su planteamiento (1957–1960) y se produjo en colaboración con Gene Summers y los ingenieros Saenz-Cancio-Martín, Álvarez y Gutiérrez, y Santiago Herrera. Su diseño marcó la trayectoria posterior de Mies en sus sucesivas vidas posteriores, entre ellas la Neue Nationalgalerie en Berlín.

Coppelia

El Malecón, el paseo marítimo de La Habana de cinco millas de longitud, iniciado en 1901 por McKim, Mead & White con la ayuda de Purdy & Henderson Co. se abordó como una obra de ingeniería en la que las nociones de espacio público (se le denomina el “sofá más largo del mundo”) se interrogaron a través de sus materialidades (del hormigón y la piedra jaimanitas al acceso gratuito de wifi). Mientras, las olas —las del océano y las digitales— golpean su superficie y engloban proyectos no construidos (el plan para una isla artificial de Josep Lluis Sert, 1953) y construidos (como el edificio Girón de Antonio Quintana y Antonio Rodríguez, 1967), comenzando desde el burgués Paseo del Prado (obra de Forestier y Raul Otero, 1929).

El club Tropicana (1952), de Max Borges Jr., se plantea en la exposición no como un simple divertimento para turistas, sino como un lugar donde el sudor de los cuerpos en movimiento relocaliza el concepto de arquitectura política mediante una propuesta que combina de manera simultánea espectáculo capitalista con experimentaciones socialistas e ingenieriles (los famosos arcos parabólicos de hormigón armado). Y, por último, las Escuelas Nacionales de Arte (1961–65), de Ricardo Porro, Roberto Gottardi y Vittorio Garatti, de las cuales en la exposición fueron exploradas sus interpretaciones sensuales (a menudo “exotizadas” por la prensa extranjera), epitomizadas en la “fuente vulva”, así como sus hallazgos constructivos (el uso del ladrillo y la bóveda catalana) para convertirse en un símbolo controvertido de la revolución. En todos estos ejemplos se pueden ver las frecuentes colaboraciones entre arquitectos foráneos (de Mies a Girona, McKim, Mead & White o Garatti) y locales (Porro, Grau, Quintana o Borges, entre otros), problematizando las concepciones sobre colonialismo, decolonialidad, arquitectura autóctona e influencias exteriores, antes y después de la Revolución, de manera continua.

Vista de exhibición de Liquid La Habana: Ice Cream, Rum, Waves, Sweat and Spouts curada por Beatriz Colomina, Iván L. Munuera y Bart-Jan Polman, Princeton University School of Architecture, 9 de abril al 11 de mayo de 2018. Fotografia por y cortesía de ImagenSubliminal (Miguel de Guzmán+Rocío Romero)

Para comprender el alcance de estas transacciones fluidas y sus planteamientos arquitectónico-políticos, el caso de Coppelia se muestra como uno de los más reveladores, íntimamente ligado a la propia historia contemporánea de Cuba. Una de las imágenes mas famosas de Fidel Castro tomadas durante su viaje a Nueva York en 1959, es disfrutando un helado en el zoológico del Bronx. Había viajado a la ciudad estadounidense en abril, cuatro meses después del éxito de la revolución contra la dictadura de Fulgencio Batista. Hospedado brevemente en un principio en el Statler Hilton en Midtown Manhattan, la comitiva de Castro decidió cambiar rápidamente de ubicación para desplazarse al Hotel Theresa en Harlem, tras la invitación de Malcolm X. Decidió, también, cambiar de itinerario y visitar los puntos más populares de Nueva York —Central Park, Harlem y el zoológico del Bronx—, en apoyo a la lucha por los derechos civiles y sociales en EE.UU., decisión que enfureció al gobierno de Eisenhower, quien propondría el embargo en 1960 cortando los lazos diplomáticos en 1961. A partir de esto, la fotografía de Castro tomando un helado es mucho más que una anécdota. Para Castro, el helado se convirtió en parte de su proyecto de recomposición social revolucionaria. Inmediatamente después de la Revolución, Castro ordenó a su embajador en Canadá enviar a Cuba veintiocho contenedores de helado de Howard Johnson’s, la compañía estadounidense. Tras probar todos los sabores, Castro decidió que Cuba necesitaba responder en una escala revolucionaria creando algo más grande y mejor, aunque lo suficientemente barato para que todos pudieran disfrutarlo, subvencionando su fabricación y el producto final.

Fidel Castro comiendo un helado en el zoo del Bronx en Nueva York, 1959. Imagen cortesía de Iván L. Munuera

La apuesta por el helado subvencionado era triple. Por un lado, era un obvio desafío a una de las marcas capitalistas por excelencia, uniendo activismo político con disfrute desenfadado. Por otro, era un modo de introducir en la dieta cubana los productos lácteos, ayudando a combatir la rampante desnutrición y mortandad infantil que reinó durante los años de la dictadura de Batista. Para ello, el consumo hipercalórico de helados servía como contrapunto festivo. Por último, la producción de helados necesitada de azúcar, lo cual hizo nuevamente respetable el cultivo de la caña de azúcar (ligado al régimen anterior a la revolución), transformando el paisaje productivo y agrícola de la isla, así como la economía e intercambios comerciales. De esta forma, Cuba pasó a ser uno de los mayores exportadores de azúcar para los países del bloque soviético.

En la actualidad, tanto los cubanos como los visitantes foráneos, pueden disfrutar de helado con precios diferentes (más barato para los cubanos) en la heladería Coppelia. Ubicada en el barrio de Vedado, en el solar que antes ocupaba un antiguo hospital infantil, su localización mostraba la nueva cara del gobierno de Castro: a pocos metros del antiguo Havana Hilton (ahora Hotel Habana Libre, diseñado por Walton Beckett, Arroyo y Menéndez), del Edificio Radiocentro CMQ, responsable de las comunicaciones del régimen, de los Cines Yara, de la Universidad y de la Rampa, la calle de subida desde el Malecón, sede de la mayoría de edificios gubernamentales e instituciones. El Coppelia se convirtió así en la intersección de los posibles futuros de Cuba. Con su estructura abierta de hormigón, rodeada por un frondoso jardín tropical, su construcción señalaba un cambio en la concepción arquitectónica de La Habana: frente a las grandes torres verticales que habían marcado el régimen anterior (de la Embajada de EE.UU. de Harrison y Abramowitz con Mira y Rosich, 1952; al Hotel Riviera de Johnson, Polevitzky y Carrera, 1957), el Coppelia planteaba una estructura expandida y horizontal en forma de araña, determinada por el embargo, ya que la falta de acero provocó el abandono en la construcción de edificios en altura (algo también perceptible en las Escuelas de Arte).

Hotel Habana Libre

Escuela Nacional de Ballet, Vittorio Garatti. Imagen cortesía de Iván L. Munuera

El nombre de Coppelia y su logo (las piernas de una bailarina con zapatillas rojas) se debió al ballet de Léo Delibes, una de las piezas más significativas del Ballet Nacional de Cuba, dirigido por Alicia Alonso. En el nuevo régimen cubano, la disciplina del cuerpo producida por el baile se regeneró a través de la propia dieta. Por otro lado, Coppelia era también el ballet favorito de Celia Sánchez Manduley, revolucionaria de Sierra Maestra, preocupada de manera especial por los temas relativos a nutrición y promotora de la heladería. La estructura circular abrió al público el 4 de junio de 1966 y sus largas colas rápidamente se hicieron famosas. En el menú de Coppelia aparecieron veintiséis sabores, en homenaje al fallido golpe revolucionario de Moncada del 26 de julio de 1953, evento que inspiró la revolución cubana.

En una escena famosa de la película Fresa y Chocolate (Tomás Gutiérrez Alea y Juan Carlos Tabío, 1993), los dos protagonistas se encuentran en Coppelia. En un momento en el que el estado perseguía a las comunidades LGBT+ y a la disidencia, la heladería se convirtió en un punto de encuentro a través de códigos ocultos. El personaje interpretado por Jorge Perugorría explica que los sabores de fresa y chocolate ayudaban a dirimir la orientación sexual de los visitantes, siendo la fresa la opción más queer. En la actualidad, el rol de Coppelia como espacio de interacción urbana se ha redefinido a través del servicio gratuito de wifi, replicando el espacio público físico en el contexto digital. Así mismo, es uno de los lugares en cuyas inmediaciones puede conseguirse el paquete semanal, un terabyte de contrabando con información extranjera desjerarquizada, repleto de series de televisión (pasadas y presentes, de Juego de Tronos a The Wire), música (de Rihanna a Maluma), periódicos (The New York Times, Le Monde), softwares y otros medios (de la revista Vogue a Cosmopolitan).

Vista de exhibición de Liquid La Habana: Ice Cream, Rum, Waves, Sweat and Spouts curada por Beatriz Colomina, Iván L. Munuera y Bart-Jan Polman, Princeton University School of Architecture, 9 de abril al 11 de mayo de 2018. Fotografia por y cortesía de ImagenSubliminal (Miguel de Guzmán+Rocío Romero)

Esta constelación de cuerpos y políticas encarnadas en el helado y su arquitectura están íntimamente ligadas a la reconfiguración del paisaje productivo y las relaciones internacionales. La vaca genéticamente modificada “Ubre Blanca”, se convirtió en símbolo de modernización agrícola. Un producto de biodiseño prodigioso —llegó a producir 109,5 litros de leche en un sólo día— que vivió de 1972 a 1985. Castro estaba obsesionado con el proyecto, publicando diariamente fotografías y noticias de la vaca en Granma, el periódico del partido comunista. Cuando Ubre Blanca murió, Castro decidió dedicarle un sello y una estatua de mármol condecorándola en su ciudad natal, Nueva Gerona. Al mismo tiempo, ordenó a científicos genetistas criogenizar muestras de sus tejidos para intentar su clonación en el Centro de Ingeniería Genética y Biotecnología de Cuba. Ubre Blanca fue disecada y puesta en exhibición permanente en el Centro Nacional de Veterinaria.

La crisis volvió a azotar Cuba en 1990, en el denominado Periodo Especial, tras el colapso de la Unión Soviética. Cuando la República Democrática Alemana (la segunda potencia aliada en intercambio comercial) se reunificó con la República Federal de Alemania, se cortaron millones de dólares en ayuda dedicados a la leche en polvo y a otros productos alimentarios básicos. Casi de manera simultánea, la Unión Soviética, al borde del colapso, dejó de enviar mantequilla. Faltos de divisas para comprar estos productos y sin suficientes vacas para suministrar leche, las autoridades cubanas tuvieron que tomar una decisión: mantequilla o helados. Eligieron helados.

Logo de Coppelia a la entrada del recinto. Imagen cortesía de Iván L. Munuera

Iván L. Munuera es crítico y comisario de arquitectura y arte. Candidato a doctorado por parte de la Escuela de Arquitectura en la Universidad de Princeton.

[1] La exposición fue curada por Beatriz Colomina, Bart-Jan Polman y yo, Iván L. Munuera en conjunto con la asesoría científica de Ingrid Brioso Rieumont, del Departamento de Español y Portugués de Princeton, especialista en Latinoamérica y centrada en investigaciones relativas a Cuba y el Caribe. Se realizó investigación de campo, entrevistas, reconstrucción de proyectos, trabajo hemerográfico y de archivo a partir de la cual se generaron dos publicaciones simultáneas diseñadas por Fru*Fru: una con los textos, créditos y mapas de la exposición y proyectos; y otra que funcionaba como reader, editado y traducido por Ingrid Brioso Rieumont, el cual incluía extractos sobre arquitectura cubana y urbanismo de La Habana, recogidos de fuentes diversas.

* Liquid La Habana: Ice Cream, Rum, Waves, Sweat and Spouts fue posible gracias a la investigación iniciada a través de un seminario multidisciplinar en la primavera de 2017 en la Escuela de Arquitectura de Princeton, ofrecido por Beatriz Colomina, Rubén Gallo, Bart-Jan Polman y yo mismo, Ivan L. Munuera, acreditando las colaboraciones de los estudiantes Andy Alfonso, Ingrid Brioso Rieumont, Shujie Chen, Iván-Nicholas Cisneros, Darja Filippova, Akira Ishikura, Isidoro Michan, Mercedes Peralta, Javier Rivero Ramos, Gillian Shaffer, Enzo Vasquez, Eda Yetim, Weiwei Zhang. El coordinador en la fabricación de maquetas (realizadas por Adam Ainslie, Sharif Anous, Ece Emanetoglu, Sean Rucewicz y Ece Yetim) fue Grey A. Wartinger, el fabricante Stewart Losee, la coordinadora Kira McDonald y la ayuda de Angel Firmalino, Ryan Gagnebin, Rami Kanafani, Andrea Ng, Anna Renken y Sean Rucewicz. El diseño de la exposición corrió a cargo de KniKnot; y el diseño de las piezas de plexiglás de Fru*Fru.

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