Contemporary Art in the Americas Arte Contemporáneo en las Américas

El caballo, la mujer, el muchacho y las piedras: materialismo equino, antiespecismo feminista y posthumanismo mineral en una obra de Claudia Fontes

Paula Fleisner

Philosopher Paula Fleisner reviews the work of Claudia Fontes which was part of the 57th Venice Art Biennial to question the anthropocentrism and capitalist speciesism with which the Argentine identity has been built.

La filósofa Paula Fleisner revisa la obra de Claudia Fontes que formó parte de la 57ª Bienal de Arte de Venecia para cuestionar el antropocentrismo y el especismo capitalista con los que se ha construido la identidad argentina.

Claudia Fontes, El caballo, la mujer, el muchacho y las piedras. Materialismo equino, antiespecismo feminista y posthumanismo mineral, Argentinian Pavilion of the 57° Esposizione Internazionale d’Arte- La Biennale of Venezia, 2017. Details from the sculptures of the horse, the woman and rocks. Images taken from the catalogue of the exhibition. Photos by Bernard G. Mills, Graciela Díaz, David Miles, Claudia Fontes, Ali Burafi, Marcos Bustel and Gustavo Lowry.

The Horse, the Woman, the Boy and the Stones: Equine Materialism, Feminist Anti-Speciesism, and Mineral Post-Humanism in Claudia Fontes’ Work

The Problem

The installation selected for the Argentinian pavilion at the 2017 57th Venice Biennale was Claudia Fontes’s The Horse Problem. This sculptural work was specifically designed to occupy the Sale d’Armi, a room formerly used to cast bullets and cannons, store guns, and build ships, and that Argentina has rented for the Biennale since 2012. The agitated scene, like a photogram immobilizing movement in the middle of an explosion or some sort of stampede, is formed of white material that has been shaped into an unreasonably large prancing horse with glass eyes. A life-size woman stands facing it, covering her eyes with one hand, and touching the horse with her other, larger hand. A little further, a boy squats, one hand touching the ground, the other holding a stone. He has picked the stone up from the ground, where other stones of different sizes are scattered, and is looking at it through the hair that falls across his face. The rest of the piece is a series of rough, different-sized stones; most hang from the ceiling in front of the horse, projecting a disintegrated, presumably equine shadow on a white wall, while others are scattered on the ground. There is something pressing about the scene. We can perceive movement in the arrested image. Something that is not representation (for the relationship between model and copy is perverted), but a presentation, a critical apparition. A sculpted gesture that interrupts the logic of the symbolic reference between mediums and ends to expose the pure mediality (potential) of the resinous matter that shapes it. [1]

The exhibition’s catalogue includes four essays, a conversation between the curator, Andrés Duprat, and the artist, and a series of pictures with details of the installation. [2] In the essays, the experts discuss the work’s most relevant and perturbing aspects. The outcome is that the “problem” always appears to be solved, be it the issue of the image turned icon; the sustaining of all founding myths (Duprat); or that of the specularities diluting the gigantic equine material in the-horse-within- you (Ternavasio); the problem of the horse’s transformation into an obsolete functionary under contemporary capitalism (Giorgi); or, finally, the problem of the effects of colonization (Ruiz). Yet there is a nagging temptation to pursue another minor and interrupted reading that, perhaps arbitrarily, superimposes new problems and reconsiders, not without distortion, the available interpretations. What if the work also invites us to question the idealism, the andro/anthropocentrism, and the capitalist speciesism looming behind the bio-zoo-hyle-political [3] construction of Argentinian identity?

Claudia Fontes, El caballo, la mujer, el muchacho y las piedras. Materialismo equino, antiespecismo feminista y posthumanismo mineral, Argentinian Pavilion of the 57° Esposizione Internazionale d’Arte- La Biennale of Venezia, 2017. Details from the sculptures of the horse, the woman and rocks. Images taken from the catalogue of the exhibition. Photos by Bernard G. Mills, Graciela Díaz, David Miles, Claudia Fontes, Ali Burafi, Marcos Bustel and Gustavo Lowry.

Claudia Fontes, El caballo, la mujer, el muchacho y las piedras. Materialismo equino, antiespecismo feminista y posthumanismo mineral, Argentinian Pavilion of the 57° Esposizione Internazionale d’Arte- La Biennale of Venezia, 2017. Details from the sculptures of the horse, the woman and rocks. Images taken from the catalogue of the exhibition. Photos by Bernard G. Mills, Graciela Díaz, David Miles, Claudia Fontes, Ali Burafi, Marcos Bustel and Gustavo Lowry.

Material Horse

There is a horse. A huge, prancing horse, with a flying mane and tense muscles.

The Horse, if I may use the eidetic capital, has been an undeniable protagonist in the real and symbolic violence upon which Argentina’s oldest identities were built. It is a recurrent theme in literature, music and, more generally, art. The horse was introduced to the American landscape as part of a concrete plan of domination that included animal colonialism, and it was later conscripted into building the Argentinian nation, fusing with its rider—the gaucho, the native, or the patriotic criollo hero, depending on the case and the function—who is nevertheless always the one who guides him. This may be the reason why, when looking at Fontes’s horse, we always “see” the rider’s absence first, and, as a result, a symbolic dialogue between the artist and the discourses that call for the presence of horses in representations of the nation’s construction [4]—a presence that can also be mentally represented as an absence, a “repressed nucleus.” [5] But this horse has no reins, no saddle, and there is no male adult around to claim the subject/rider/center’s position. Why should the problem be reduced to the symbolic signification of an absence?

There is a horse. Not a symbol guarding signifiers of identity (metaphor, allegory, or the representation of another ideal or abstract thing). What if the horse were a symptom? “Síntoma: señal de que algo está sucediendo o está por suceder” [Symptom: an indication that something is happening or is about to happen], according to the second edition of the Diccionario de la Real Academia Española. Or, according to Paco Vidarte’s suggested etymology: “Symptom comes from the Greek words sin-pípto [ind.: pet-], which means ‘to fall together,’ ‘to coincide.’ It designates something as simple as two things falling together, one beside the other, two things coinciding.” [6] This means, on the one hand, that the horse itself is a sign of imminence, and, on the other, that the contiguity between the horse giant and any other body (equine or not) is a coincidence in a closer material world where things fall beside one another fortuitously. A coinciding of vulnerable and shared materiality, inviting a reconsideration of the relationships between the bodies and their affects, as well as all bio-zoo-hyle-political [7] relationships, to deconstruct the invented binarism that deems itself both originating and occult. Here, the horse is the symptom of a redistribution of values, qualities, and agencies, involving everything from the woman to the stones, to break with andro/anthropocentrist idealism and its immunitarian-identitarian logic: nothing will be an available body for the reproduction of the system, raw material or natural resource—at least not without resistance. Maybe this is an equine call to revolt.

An apotheosized, gigantic, and powerful material that can no longer be retranslated into the idiotic (I-ish) discourse of the sublime: in the face of this work of art, no subject leaves with its dignity as dweller in the realm of ends strengthened. Looking at us through its enormous glass eyes that break with the rigorous white marble of the ensemble, this horse, neither Platonic nor Kantian, is not an agent of hominization, but rather the herald of its dissolution.

Claudia Fontes, El caballo, la mujer, el muchacho y las piedras. Materialismo equino, antiespecismo feminista y posthumanismo mineral, Argentinian Pavilion of the 57° Esposizione Internazionale d’Arte- La Biennale of Venezia, 2017. Details from the sculptures of the horse, the woman and rocks. Images taken from the catalogue of the exhibition. Photos by Bernard G. Mills, Graciela Díaz, David Miles, Claudia Fontes, Ali Burafi, Marcos Bustel and Gustavo Lowry.

(Ab)solved Woman

There is a woman. A young woman, wearing a skirt and a floating ponytail. She stands barefoot facing the horse, touching its muzzle with one hand and covering her eyes with the other.

Woman, if I am allowed to use the idealist capital again, has also played her role in the construction of Argentinite identity, practically and symbolically. Actually, not only in Argentina. Far from the rider and the center, before crossing the Atlantic Ocean, the female human animal was always closer to nonhuman animals which, like her, are not subjects but only objects at the mercy of the calculating dominion of the male. [8] Theirs are lives deprived of shape by a sovereign machine that transforms them into consumable identities through inclusive exclusion. [9] The woman is therefore the contiguous point at which speciesist idealism (the ideology that asserts the supremacy of the human species through the attribution of an ideal exceptionality) and patriarchal capitalism (the rise of the ability to reproduce the Western mode of production) meet. As a source of (re)creation of new working forces and of mechanisms for the construction of the dominant virile identity, women, like animals, seem to exist in order to be somehow “consumed.”

There is a woman. Is she a captive? That feminine character, recurring in imagery from the Conquest of the Desert [10], who crosses the threshold of barbaric worlds, seminude on a horse, dragged behind by raiders? No. Fontes’s woman is not naked, nor passively accepting her destiny as secondary to the rider (whether he be native or criollo, since in both cases she would be mere property, and could eventually change masters). In the middle of the dazzling scene, she faces the powerful horse with her small body and proffers her caressing hand, without pondering (without looking, actually). She does not contemplate, she touches.

Could she be a nymph, the survival of a pathetic formula (Pathosformeln) revealed in the movement of the clothes and the hair (as Warburg saw in Boticelli’s Venus) guaranteeing in this movement a certain anachronistic affective continuity. [11] This pathos as a survivor of a remote time, possibly the memory of a non-speciesist and non-patriarcal inter-reigns coexistence. Beyond Warburg and the sublimated desire for sexual violence contained in his idea of the nymph, an impersonal and post-human affectivity [12] could be argued for for Fontes’s nymph: a cosmic empathy (Einfühlung) in the acknowledgement of the other’s pain, a flux of non-specific affectivities (a human animal of feminine-horse gender) which erases, as in a curative imposition of hands, the sedimented layers of the availability and domination of all that exists. With her out-of-scale hand, the woman touches the horse and breaks the hierarchical system of domination that arose to sustain the sovereign primacy of the (male) rider who builds the nation, equally disposing of women, animals and desert. Like a mare (in Spanish: yegua, a common Rioplatense insult to refer to a bad woman), the woman has suspended her patriarchal finality (she is not captive nor mother nor virgin nor whore), and gives herself to the exhibition of her sole tactile mediality.

Claudia Fontes, El caballo, la mujer, el muchacho y las piedras. Materialismo equino, antiespecismo feminista y posthumanismo mineral, Argentinian Pavilion of the 57° Esposizione Internazionale d’Arte- La Biennale of Venezia, 2017. Details from the sculptures of the horse, the woman and rocks. Images taken from the catalogue of the exhibition. Photos by Bernard G. Mills, Graciela Díaz, David Miles, Claudia Fontes, Ali Burafi, Marcos Bustel and Gustavo Lowry.

Claudia Fontes, El caballo, la mujer, el muchacho y las piedras. Materialismo equino, antiespecismo feminista y posthumanismo mineral, Argentinian Pavilion of the 57° Esposizione Internazionale d’Arte- La Biennale of Venezia, 2017. Details from the sculptures of the horse, the woman and rocks. Images taken from the catalogue of the exhibition. Photos by Bernard G. Mills, Graciela Díaz, David Miles, Claudia Fontes, Ali Burafi, Marcos Bustel and Gustavo Lowry.

Stones and Child

There is a boy. There are also 400 stones, a few scattered on the floor and many more suspended in mid-air. Stones and boy: absence of world (Weltlosigkeit) [13] and language (in-fancy)? Inhumane a-mundanity that throws us even farther from the immunitary circle of the nation’s constructor and conductor rider-subject. A squatting boy looking at the stone he just picked from the ground. And a cloud of stones throwing what could be a disarticulated equine shadow on the white wall—like the last sneer of Plato’s cave denouncing the emancipation of the shadow from the model. Another fortuitous continuity, sustained not in the reference to an ordaining absence, but in the material presence that is distributed, in a novel way, across a space that cannot be interiorized.

“Throw a stone, and you will destroy an ontology, leaving all taxonomy scattered in gleaming fragments,” says J.J. Cohen in his introduction to his book about stones. [14] Maybe this is what the boy holding the stone is thinking. Not a reflection on the remains of an incomprehensible history, but the threshold of a decision about the future: the ruin becoming projectile. The imminence of a youthful and subversive throwing of the stone.

In the Arsenal, where dominance was invented, stones began to fall from the sky, and, as if it were the cycle of water, they hold the promise of a revolt in their apparent silence. Memories of an abiotic past, not anthropic and unfathomable, but prior to all hierarchical distributions of specific agencies. Stones are not dead matter, nor docile tools [15], but the inhuman strength that guarantees the coming to action and reveals the continuity of all that exists (all the pieces of the scene are, ultimately, made of the same material). The lithic hope of a humanism to come.

Claudia Fontes, El caballo, la mujer, el muchacho y las piedras. Materialismo equino, antiespecismo feminista y posthumanismo mineral, Argentinian Pavilion of the 57° Esposizione Internazionale d’Arte- La Biennale of Venezia, 2017. Details from the sculptures of the horse, the woman and rocks. Images taken from the catalogue of the exhibition. Photos by Bernard G. Mills, Graciela Díaz, David Miles, Claudia Fontes, Ali Burafi, Marcos Bustel and Gustavo Lowry.

Decolonize

Fontes admits that the need to find strategies of decolonization is a recurring obsession in her artistic practice. In the sculptural scene of The Horse Problem, the strategy could involve leaving behind the periphery’s claim to the center, i.e., abandoning the quest to become “subject” (and by the same token European, male, white, heterosexual, etc.). Against all partial intention to broaden the circle of immunity and finally let the horse, the woman, and the boy step in, the work seems to be presenting a lithic becoming whole, implying that a revolt against the enlightenment myth that brought about planetary domination and the absolute availability of all the bodies is to be expected.

The problematic challenge for both thought and art is, I believe, to grab the tools of post-humanist movements, of materialist aesthetics, and of Latin American anthropology’s perspectivism to abandon once and for all the speciesist and patriarcal idealism that has aestheticized animals and women and robbed children and stones of their voices to the point that they have become pristine symbols (evocations of a total order) and “raw,” inert material (bodies available to the use of man-male). The post-humanist materialism of the perspective I am promoting denounces speciesism as a symbolic and material system of production, sustained by the invention of an immune and unpunished center. All its masks must be attacked. From this perspective, Fontes’s work breaks with traditional categories of European philosophical aesthetics, beauty, and the sublime to imagine a politics of existence founded on a sympoiesis [16], a doing-with of the materialities populating the planet. This may be the only way in which the 57th Venice Biennale’s premise can be interpreted without a bad conscience: “To celebrate art as a strategy for survival.”

Claudia Fontes, El caballo, la mujer, el muchacho y las piedras. Materialismo equino, antiespecismo feminista y posthumanismo mineral, Argentinian Pavilion of the 57° Esposizione Internazionale d’Arte- La Biennale of Venezia, 2017. Details from the sculptures of the horse, the woman and rocks. Images taken from the catalogue of the exhibition. Photos by Bernard G. Mills, Graciela Díaz, David Miles, Claudia Fontes, Ali Burafi, Marcos Bustel and Gustavo Lowry.

Paula Fleisner is a professor and doctor in philosophy for the Universidad de Buenos Aires, assistant researcher of the Consejo Nacional de Investigaciones Científicas y Técnicas (CONICET) of Argentina. She has published numerous articles, her actual investigations revolve around posthuman materialist aesthetics.

[1] Giorgio Agambem, Mezzi senza fine. Note sulla politica (Torino: Bollati Boringhieri, 1996).

[2] Claudia Fontes, El problema del caballo. The Horse Problem, Ministry of Foreign Affairs and Worship of the Argentine Republic on the occasion of Claudia Fontes’s exhibition The Horse Problem at the Argentinian Pavilion for the 57th International Art Exhibition, Biennale Arte 2017. May 13–November 26, 2017. With essays by: Andrés Duprat, Aldo Ternavasio, Gabriel Giorgi, and Pablo Martín Ruíz.

[3] I added the word hyle to include inorganic matter in the politics of management of the living (human or animal), for it is also subjected to it.

[4] For instance, Andrés Duprat’s analysis of Ángel della Valle’s La vuelta del malón/The Return of the Indian Raid (1892) in his essay “The Horse and the Man” in the exhibition’s catalogue. See Fontes, 14. The other essays also discuss the other works presumably referred to by Fontes.

[5] In Un desierto para la nación [A Desert for the Nation], Fermín Rodriguez discusses a scene from Nadie, nada, nunca [Nobody, Nothing, Never], a novel by J. J. Saer, where horses are killed for no apparent reason: “The reality of that which is Argentinian, encrypted in the rural landscape, is only a veil covering something that has not yet stopped from happening, a repressed nucleus on which the nation is founded.” The Heideggerian rhetoric of occultation/nonun-occultation seems to be repeating itself in Fontes’s work through the idea of the rider’s absence. Fermín Rodríguez, Un desierto para la nación (Buenos Aires: Eterna Cedencia, 2010), 340.

[6] Paco Vidarte, Derridaladacan: contigüidades sintomáticas. Sobre el objeto pequeño jacques. Conference held on October 19, 2006 in Buenos Aires in the frame of the 5th International Symposium on Nietzsche and 1st International Symposium on Derrida. Retrieved on May 1st, 2018 (available in Spanish): https://redaprenderycambiar.com.ar/derrida/comentarios/derridalacan.htm

[7] Fontes claims that her artistic interest stems from the biopolitical context (which seems to think at least for nonhuman animals and humans alike). She stresses the importance of the material (both of the construction of the place of the installation and the material relationship of her work’s elements). See “Conversación entre Andrés Duprat y Claudia Fontes” in Fontes, 105-106.

[8] Theodor W. Adorno and Max Horkheimer, “Hombre y animal” en La dialéctica de la Ilustración (Spanish edition), trans. J. J. Sánchez (Madrid: Trotta, 1998), 291-299.

[9] Giorgio Agamben, L’aperto, l’uomo e l’animale (Torino: Bollatti Boringhieri, 2002).

[10] The ”’Conquest of the Desert”’ (in Spanish, Conquista del desierto) was a barbaric military campaign directed mainly by General Julio Argentino Roca in the 1870s with the intent to establish Argentine dominance over Patagonia, which implicated the genocide of indigenous people who inhabited the region.

[11]  Aby Warburg, La pervivencia de las imágenes (Spanish edition) sel. and trans. F. Santos. (Buenos Aires: Miluno, 2014), 217.

[12] Fabián Ludueña Romandini presents a reading in non-human code of the transmitted affectivity of the Pathosformeln to which I am indebted here. See Fabián Ludueña Romandini, “Eternidad, espectralidad, ontología: hacia una estética trans-objetual” in Badiou, Alain, Pequeño manual de inestética (Buenos Aires: Prometeo, 2009), 19.

[13] I am obviously referring to Heidegger’s hierarchy of beings according to their mundanity: men are builders of the world (weltbilden), animals are poor in world (weltarm), and the stones lack the world (weltlos). Martin Heidegger, Los conceptos fundamentales de la metafísica. Mundo, finitud, soledad, (Spanish edition) trans. A. Ciria (Madrid: Alianza, 2007), 224-233.

[14] Jeffrey J. Cohen, Stone. An Ecology of the Inhuman (Minneapolis/London: University of Minnesota Press, 2015), 1.

[15] Jeffrey J. Cohen, Stone. An Ecology of the Inhuman (Minneapolis/London: University of Minnesota Press, 2015), 4.

[16] Donna Haraway, “Symbiogenesis, Sympoiesis, and Art Science Activisms for Staying with the Trouble,” in Anna Tsing, et.al. (eds.), Arts of Living on a Damaged Planet (Minneapolis/London: Minnesota University Press, 2017), 25-50.

Claudia Fontes, El caballo, la mujer, el muchacho y las piedras. Materialismo equino, antiespecismo feminista y posthumanismo mineral, Pabellón Argentino de la 57° Esposizione Internazionale d’Arte–La Biennale de Venezia, 2017. Detalle de las esculturas caballo, mujer y piedras. Imágenes sustraídas del catálogo de la muestra. Fotografías por Bernard G. Mills, Graciela Díaz, David Miles, Claudia Fontes, Ali Burafi, Marcos Bustel y Gustavo Lowry.

El problema

La obra elegida para el Pabellón argentino de la 57a Bienal de Arte de Venecia fue El problema del caballo de Claudia Fontes. Se trata de una instalación escultórica diseñada especialmente para ocupar el espacio de la Sale d’ Armi (un antiguo taller de fundición de balas y cañones, depósito de armas y astillero que Argentina alquila desde 2012). La escena agitada, como un fotograma que inmoviliza el movimiento frente a un estallido o una estampida de alguna clase, está habitada por un material blanco individuado en un caballo corcoveante desproporcionadamente grande con ojos de vidrio; una mujer a escala real parada delante que tapa sus ojos con una mano y con la otra, más grande, toca el hocico del animal; un muchacho agachado a un costado con una mano en el piso y la otra sosteniendo una piedra recogida del piso a la que examina con una mirada escondida detrás de su cabello; y un conjunto de piedras rugosas de distintos tamaños: la mayoría pende del techo frente al caballo proyectando hacia una pared blanca una sombra desintegrada presumiblemente equina; otras yacen desparramadas en el piso. Algo apremiante sucede en esta escena, podemos ver el movimiento en la imagen detenida. Algo que no es una representación (pues la relación entre modelo y copia está aquí pervertida) sino una presentación, una aparición crítica. Un gesto esculpido que interrumpe la lógica del reenvío simbólico entre medios y fines para exponer la pura medialidad (potencialidad) de la materia resinosa que lo compone. [1]

El catálogo que acompaña la muestra reúne cuatro ensayos, una entrevista entre el curador, Andrés Duprat, y la artista y una serie de fotografías con detalles de la instalación. [2] En él los especialistas se ocupan de señalar los aspectos más relevantes y perturbadores de la obra, de manera que el “problema” que allí se plantea parece siempre ya dilucidado: se trate del problema de la imagen devenida ícono que sostiene todo mito fundador (Duprat), o del problema de las especularidades que diluyen la gigante materia equina en el caballo-dentro-de-ti (Ternavasio); se trate del problema del devenir inoperante del equino en el estado actual del capitalismo (Giorgi), o, finalmente, del problema de los efectos de la colonización (Ruiz). Y, sin embargo, persiste la tentación de una lectura menor y entrecortada, que superponga, acaso arbitrariamente, nuevos problemas, y retome, aunque no sin tergiversar, las interpretaciones ya disponibles. ¿Y si la obra permitiera también problematizar el idealismo, el andro/antropocentrismo y el especismo capitalista que persisten detrás de la construcción bio-zoo-hyle-política de la identidad argentina?

Claudia Fontes, El caballo, la mujer, el muchacho y las piedras. Materialismo equino, antiespecismo feminista y posthumanismo mineral, Pabellón Argentino de la 57° Esposizione Internazionale d’Arte–La Biennale de Venezia, 2017. Detalle de las esculturas caballo, mujer y piedras. Imágenes sustraídas del catálogo de la muestra. Fotografías por Bernard G. Mills, Graciela Díaz, David Miles, Claudia Fontes, Ali Burafi, Marcos Bustel y Gustavo Lowry.

Claudia Fontes, El caballo, la mujer, el muchacho y las piedras. Materialismo equino, antiespecismo feminista y posthumanismo mineral, Pabellón Argentino de la 57° Esposizione Internazionale d’Arte–La Biennale de Venezia, 2017. Detalle de las esculturas caballo, mujer y piedras. Imágenes sustraídas del catálogo de la muestra. Fotografías por Bernard G. Mills, Graciela Díaz, David Miles, Claudia Fontes, Ali Burafi, Marcos Bustel y Gustavo Lowry.

Caballo material

Hay un caballo. Un enorme caballo en pleno torcimiento, con las crines levantadas y los músculos en tensión.

El Caballo, si se me permite la mayúscula eidética, ha sido uno de los protagonistas indiscutidos de la violencia, simbólica y real, sobre la que se fundan las elucubraciones identitarias más antiguas de Argentina. Por ello es un tema muy frecuentado por la literatura, la música y el arte en general. Como parte de un plan concreto de dominio que incluye el colonialismo animal, el caballo es implantado en el territorio americano y, luego, obligado a construir la nación Argentina, deviniendo uno con su jinete (el gaucho, el indio o el héroe patrio criollo, según el caso y la función) que, sin embargo, es siempre el que lo guía. Quizás ese sea el motivo por el cual al mirar el caballo de Fontes se “vea” en primera instancia al jinete ausente y, con él, un diálogo simbólico de la artista con los discursos que apelaron a la figura equina para pensar la construcción de la idea nación [3] —que suele pensarse generalmente también sobre una ausencia, “un núcleo reprimido”. [4] Pero el caballo en cuestión no tiene riendas, ni está ensillado, ni hay un sólo varón adulto en la escena que pueda reclamar el lugar de sujeto/jinete/centro. ¿Por qué el problema aquí debería reducirse a la significación simbólica de una ausencia?

Hay un caballo. No un símbolo que custodia significados identitarios (metáfora, alegoría o representación de otra cosa ideal o abstracta). ¿Y si el caballo fuera un síntoma? Síntoma: “señal de que algo está sucediendo o está por suceder”, reza la segunda definición del Diccionario de la Real Academia Española. O, según la etimología propuesta por Paco Vidarte, “síntoma viene del griego «sin-pípto» [ind.: pet-], que significa, «caer juntamente», «coincidir». Designa así algo tan simple como que dos cosas vengan a caer juntas, una al lado de la otra, dos cosas coinciden”. [5] Es decir, por un lado, el caballo es él mismo señal de una inminencia y, por otro, la contigüidad entre este gigante caballo y cualquier cuerpo (equino o no) es una coincidencia en un más acá material donde las cosas caen una al lado de la otra fortuitamente. Un coincidir de la materiarialidad vulnerable y compartida que invita a la reconsideración de las relaciones entre los cuerpos y sus afectos, así como de todas las relaciones bio-zoo-hyle-políticas [6], para desarticular el binarismo inventado que se quiere a la vez originario y oculto. El caballo, aquí, es el síntoma de una redistribución de valores, cualidades y agencialidades que va de la mujer a las piedras, para romper con el idealismo andro/antropocentrista y su lógica inmunitario-identitaria: ya nada será, al menos no sin resistencia, cuerpo disponible para la reproducción del sistema, materia prima o recurso natural. Tal vez éste sea un llamamiento equino a la revuelta.

Una materia apoteótica, gigante y poderosa, que no puede ya ser retraducida al discurso idiota (yoico) de lo sublime: ningún sujeto sale fortalecido en su dignidad de habitante del reino de los fines frente a esta obra. Ni platónico ni kantiano, este caballo, que nos mira con sus ojos de vidrio enormes que rompen el riguroso blanco marmóreo del conjunto, no es un agente de la hominización, sino acaso un heraldo de su disolución.

Claudia Fontes, El caballo, la mujer, el muchacho y las piedras. Materialismo equino, antiespecismo feminista y posthumanismo mineral, Pabellón Argentino de la 57° Esposizione Internazionale d’Arte–La Biennale de Venezia, 2017. Detalle de las esculturas caballo, mujer y piedras. Imágenes sustraídas del catálogo de la muestra. Fotografías por Bernard G. Mills, Graciela Díaz, David Miles, Claudia Fontes, Ali Burafi, Marcos Bustel y Gustavo Lowry.

Mujer (ab)suelta

Hay una mujer. Una mujer joven, con la falda y el cabello, atado, en movimiento. Está descalza delante del caballo tocándole el hocico con una mano y tapando sus ojos propios con la otra.

La Mujer, si se me permite la reiteración de la mayúscula idealista, también ha tenido su lugar, simbólico y real, en la construcción de la argentinidad. Aunque, no sólo en ella. Lejos del jinete y del centro, desde antes de cruzar el océano Atlántico el animal humano de género femenino ha estado más cerca de los animales no humanos, que, como ella, tampoco son sujeto sino meros objetos del dominio calculante del varón [7] , vidas despojadas de sus formas por una máquina soberana que las transforma en insumos identitarios por exclusión-inclusiva. [8] Por ello, la mujer es la figura en la que se condensan la continuidad entre el idealismo especista (la ideología que asume, mediante la atribución de una excepcionalidad ideal, la supremacía de la especie humana) y el capitalismo patriarcal (la asunción de la disponibilidad física para la reproducción del modo de producción occidental). Como fuente de (re)creación de nuevas fuerzas de trabajo y de mecanismos de construcción de la identidad viril dominante, las mujeres, como los animales, parecemos haber venido al mundo para ser “consumidas” de algún modo.

Hay una mujer. ¿La cautiva? ¿Esa figura femenina, recurrente de la imaginería de la conquista del desierto, que atraviesa las fronteras del mundo barbárico, semidesnuda sobre un caballo, arrastrada por el malón cuatrero? No. La mujer de Fontes no está desnuda, ni acepta pasivamente su destino de segundona respecto de un jinete (indio o criollo —da igual, pues en ambos casos ella sería una mera propiedad que eventualmente puede cambiar de dueño). En medio de la escena vertiginosa, ella antepone su pequeño cuerpo frente al portentoso caballo y le ofrece su mano en una caricia, sin calcular (es decir, sin mirar). Ella toca, no contempla.

Acaso una ninfa: la supervivencia de una fórmula patética (Pathosformeln) que podría evidenciarse en el movimiento de la vestimenta y del cabello (como veía Warburg en la Venus de Boticelli) y que garantizaría con ese movimiento una cierta continuidad afectiva anacrónica. [9]  El tiempo remoto desde el cual sobrevive ese pathos acaso sea el del recuerdo de una convivencia inter-reinos no especista ni patriarcal. Más allá de Warburg y del deseo sublimado de violencia sexual contenido en su concepción de la ninfa, una afectividad impersonal y post-humana [10] podría aventurarse para la ninfa de Fontes: una empatía (Einfühlung) cósmica en el reconocimiento del dolor del otro, un fluir de afectividades no específicas (animal humano de género femenino-caballo) que borra, como en una curativa imposición de manos, las capas sedimentadas de la disponibilidad y el dominio de lo existente. Con su mano fuera de escala, la mujer toca al caballo y rompe el sistema de dominación jerárquico que se erige para sostener la primacía soberana del jinete (varón) que construye la nación disponiendo igualmente de mujeres, animales y desierto. Como una yegua (insulto frecuente en el español rioplatense que mienta una mala mujer), la mujer ha suspendido su finalidad patriarcal (no es la cautiva ni la madre ni la virgen ni la prostituta) y se entrega a la exposición de su pura medialidad táctil.

Claudia Fontes, El caballo, la mujer, el muchacho y las piedras. Materialismo equino, antiespecismo feminista y posthumanismo mineral, Pabellón Argentino de la 57° Esposizione Internazionale d’Arte–La Biennale de Venezia, 2017. Detalle de las esculturas caballo, mujer y piedras. Imágenes sustraídas del catálogo de la muestra. Fotografías por Bernard G. Mills, Graciela Díaz, David Miles, Claudia Fontes, Ali Burafi, Marcos Bustel y Gustavo Lowry.

Claudia Fontes, El caballo, la mujer, el muchacho y las piedras. Materialismo equino, antiespecismo feminista y posthumanismo mineral, Pabellón Argentino de la 57° Esposizione Internazionale d’Arte–La Biennale de Venezia, 2017. Detalle de las esculturas caballo, mujer y piedras. Imágenes sustraídas del catálogo de la muestra. Fotografías por Bernard G. Mills, Graciela Díaz, David Miles, Claudia Fontes, Ali Burafi, Marcos Bustel y Gustavo Lowry.

Piedrazo infantil

Hay un muchachito. Y hay cuatrocientas piedras, algunas pocas esparcidas por el suelo y otras muchas suspendidas en el aire. Piedras y niño: ¿ausencia de mundo (Weltlosigkeit) [11] y de lenguaje (in-fancia)? Amundanidad inhumana que nos arroja aún más lejos del círculo inmunitario del jinete-sujeto constructor y conductor de la nación. Un chico agachado observando una piedra que ha tomado del piso. Y una nube de piedras que refleja sobre la pared blanca —como una última burla de la caverna platónica denunciadora del simulacro emancipado del modelo— lo que podría ser, desarticulada, una sombra equina. Otra continuidad fortuita que se sostiene no en el reenvío a una ausencia ordenadora sino en la presencia material que se distribuye, de manera novedosa, en un espacio que no se deja interiorizar.

“Tira una piedra y destrozarás una ontología, dejando toda taxonomía esparcida en fragmentos relucientes”, dice J. J. Cohen en la “Introducción” de su libro sobre la piedra. [12] Tal vez sea esto lo que piensa el muchacho que toma la piedra. No una reflexión sobre los escombros de una historia incomprensible, sino el umbral de una decisión acerca del futuro: el devenir proyectil de la ruina. La inminencia de un piedrazo juvenil y revoltoso.

En la sala de armas donde se inventó el dominio, las piedras empiezan a caer del cielo y, como si fuera el ciclo del agua, encierran en su aparente mutismo la promesa de una revuelta. Recordatorios de un pasado abiótico, no antrópico e incalculable, anterior a toda distribución jerárquica de agencialidades específicas, las piedras no son materia muerta ni utensilio dócil [13] sino la fuerza inhumana que garantiza el pasaje a la acción y evidencia la continuidad de todo lo existente (todas las figuras de la escena están hechas, en definitiva, del mismo material). La esperanza lítica de un posthumanismo por venir.

Claudia Fontes, El caballo, la mujer, el muchacho y las piedras. Materialismo equino, antiespecismo feminista y posthumanismo mineral, Pabellón Argentino de la 57° Esposizione Internazionale d’Arte–La Biennale de Venezia, 2017. Detalle de las esculturas caballo, mujer y piedras. Imágenes sustraídas del catálogo de la muestra. Fotografías por Bernard G. Mills, Graciela Díaz, David Miles, Claudia Fontes, Ali Burafi, Marcos Bustel y Gustavo Lowry.

A descolonizar

Fontes reconoce como obsesión recurrente de su trabajo artístico la necesidad de encontrar estrategias de descolonización. En la escena escultórica de El problema del caballo la estrategia podría consistir en abandonar la reivindicación periférica del derecho al centro, es decir, en abandonar la búsqueda de convertirnos en “sujeto” (y con ello, europeo, varón, blanco, heterosexual, etc.). Fuera de toda búsqueda parcial de ampliación del círculo de inmunidad para que entren ahora sí el caballo, la mujer y el niño, la obra parece presentar un devenir lítico del conjunto que cifra una expectativa de revuelta contra el mito ilustrado que llevó al dominio planetario y a la disponibilidad absoluta de todos los cuerpos.

El desafío problemático conjunto para el pensamiento y el arte, creo, es el de echar mano de las cajas de herramientas del movimiento de las posthumanidades, de la estética materialista y de la antropología perspectivista latinoamericana, para abandonar de una vez el idealismo especista y patriarcal que estetizó al animal y a la mujer, y que quitó el habla y el mundo a niños y piedras, hasta volverlos al mismo tiempo prístinos símbolos (evocación de un orden total) y materia “prima” inerte (disponibilidad de sus cuerpos para uso del hombre-varón). El materialismo posthumano, que opera en la lectura que he propuesto, denuncia el especismo como un sistema simbólico y material de producción sostenido en la invención de un centro inmune-impune que debe atacarse en todas sus máscaras. Desde esta lectura, la obra de Fontes quiebra las categorías de la estética filosófica europea tradicional, la belleza y la sublimidad, para pensar una política de lo existente cuyas premisas deberán partir de una sympoiesis [14] de un hacer-con entre las materialidades que pueblan el planeta. Tal vez sólo de esta manera pueda interpretarse sin mala conciencia la premisa que animaba la 57ª edición de la Bienal de Venecia: “celebrar el arte como estrategia de supervivencia”.

Claudia Fontes, El caballo, la mujer, el muchacho y las piedras. Materialismo equino, antiespecismo feminista y posthumanismo mineral, Pabellón Argentino de la 57° Esposizione Internazionale d’Arte–La Biennale de Venezia, 2017. Detalle de las esculturas caballo, mujer y piedras. Imágenes sustraídas del catálogo de la muestra. Fotografías por Bernard G. Mills, Graciela Díaz, David Miles, Claudia Fontes, Ali Burafi, Marcos Bustel y Gustavo Lowry.

Paula Fleisner es Profesora y Doctora en Filosofía por la Universidad de Buenos Aires, Investigadora adjunta del Consejo Nacional de Investigaciones Científicas y Técnicas (CONICET) de Argentina. Ha publicado numerosos artículos. Sus investigaciones actuales giran en torno a una estética materialista posthumana.

[1] Giorgio Agamben, Mezzi senza fine. Note sulla politica (Turín: Bollati Boringhieri, 1996).

[2] Claudia Fontes, El problema del caballo. The Horse Problem, Ministerio de Relaciones Exteriores y Culto de la República Argentina, en ocasión de la exhibición El problema del caballo, de Claudia Fontes en el Pabellón argentino para la 57ª Exhibición Internacional de Arte, Bienal de Venecia. 13 de mayo-26 de noviembre de 2017. Con ensayos de: Andrés Duprat, Aldo Ternavasio, Gabriel Giorgi y Pablo Martín Ruiz.

[3] Por ejemplo, el análisis del cuadro La vuelta del malón (1892) de Ángel della Valle que ofrece Andrés Duprat en su ensayo “El caballo y el hombre” en el catálogo de la exposición, Cfr. Fontes, 2017, 14. Los demás ensayos que acompañan el catálogo también hacen referencias a otras obras con las que la de Fontes entraría en diálogo. Remito, entonces, a su lectura.

[4] Así leemos en Un desierto para la nación, de Fermín Rodríguez, a propósito de Nadie, nada, nunca, la novela de J. J. Saer donde se asesinan caballos de un tiro en la cabeza sin motivación aparente: “La realidad de lo argentino, cifrado en el paisaje rural, no es más que un velo que recubre algo que no ha dejado de pasar, un núcleo reprimido sobre el que se funda la nación”, Rodríguez, 2010, 340. La heideggeriana retórica del ocultamiento-desocultamiento pareciera repetirse también en la lectura de la obra de Fontes que busca pensar la ausencia del jinete.

[5] Paco Vidarte, Derridaladacan: contigüidades sintomáticas. Sobre el objeto pequeño j@cques. Conferencia pronunciada el 19 de octubre de 2006, en Buenos Aires, en el marco de las V Jornadas internacionales Nietzsche y I Jornadas Internacionales Derrida. Consultado el 1 de mayo de 2018: https://redaprenderycambiar.com.ar/derrida/comentarios/derridalacan.htm

[6] Fontes señala que su interés artístico parte del contexto biopolítico (que parece pensar al menos para animales no humanos tanto como para humanos) y hace hincapié en la importancia de la materia (tanto de los materiales de construcción del lugar de la instalación como en la relación material entre los elementos de su obra). Cfr. “Conversación entre Andrés Duprat y Claudia Fontes” en Fontes, 2017, 105-106. Agrego la palabra hyle para incluir en la lógica de la política de administración de lo viviente (humano o animal) la materia inorgánica también sometida a ella.

[7] Theodor W. Adorno y Max Horkheimer, “Hombre y animal”, en La dialéctica de la Ilustración, trad. J. J. Sánchez (Madrid: Trotta, 1998), 291-299.

[8] Giorgio Agamben, L’aperto, l’uomo e l’animale. (Turín: Bollatti Boringhieri, 2002).

[9] Aby Warburg, La pervivencia de las imágenes. Sel. y trad. F. Santos. (Buenos Aires: Miluno, 2014), 217.

[10] Fabián Ludueña Romandini presenta una lectura en clave in-humana de la afectividad transmitida en las Pathosformeln de la que aquí soy deudora. Cfr. Ludueña Romandini, 2009, 19. Fabián Ludueña Romandini, “Eternidad, espectralidad, ontología: hacia una estética trans-objetual” en Badiou, Alain, Pequeño manual de inestética (Buenos Aires: Prometeo, 2009).

[11] Me refiero, por supuesto, a la heideggeriana jerarquización de los entes en función de su mundanidad: el hombre es constructor de mundo (weltbilden), el animal es pobre de mundo (weltarm) y la piedra es carente de mundo (weltlos). Martin Heidegger, Los conceptos fundamentales de la metafísica. Mundo, finitud, soledad, trad. A. Ciria (Madrid: Alianza, 2007), Capítulo 2, 224-233.

[12] Jeffrey J. Cohen, Stone. An Ecology of the Inhuman (Minneapolis/Londres: University of Minnesota Press, 2015), 1.

[13] Jeffrey J. Cohen, Stone. An Ecology of the Inhuman (Minneapolis/Londres: University of Minnesota Press, 2015), 4.

[14] Donna Haraway, “Symbiogenesis, Sympoiesis, and Art Science Activisms for Staying with the Trouble”, en Arts of Living on a Damaged Planet, ed. Anna Tsing, et.al. (Minneapolis/Londres: Minnesota University Press, 2017), 25-50.

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