Contemporary Art in the Americas Arte Contemporáneo en las Américas

Criollos, expolios y alianzas coloniales

Daniela Ortiz

The artist Daniela Ortiz outlines a critique of the logics of colonial order that regulate the ways of collecting and exhibiting art in Europe, while seeking to unveil the games of power founded in the management of plunder that have done nothing but to historically oppress Abya Yala peoples and territories.

La artista Daniela Ortiz esboza una crítica hacia las lógicas de orden colonial que rigen las maneras de coleccionar y exhibir arte en Europa, al mismo tiempo que busca develar los juegos de poder encontrados en la gestión de los expolios que no han hecho más que oprimir históricamente a los pueblos y territorios de Abya Yala.

Fire in the Pabellón de los Descubrimientos during the Exposición Universal de Sevilla 1992 organized for the violent celebration of the 5th Centennial of Spanish colonialism, 1992. Courtesy of the author

Criollos, Plunder, and Colonial Alliances

On July 13, 1944, the dictator Francisco Franco and his wife, Carmen Polo de Franco, opened the Museo de América [Museum of America] in Madrid. The pieces from the collection of the Real Gabinete de Historia Natural [Royal Cabinet of Natural History] were plundered from the towns and territories of Abya Yala [1] during the colonial period. This collection is still on display today. The current Spanish cultural authorities explain that several of the pieces were “offered to the Crown” by the “conquerors” themselves, through them we are reminded of some pillars of colonial order: the plundering of cultural representations of the people of Abya Yala, the abduction by European and/or eurocentric institutions, and the interpretation and use of the pieces for political gain in order to sustain certain historical narratives and discourses imposed by the colonizer. In this way, an imaginary is implanted in the artistic manifestations of the oppressed people. The colonial order creates a binary logic of indigenous people as sacred and connected with a higher spiritual world, which is counteracted by the imaginary threat of violent Indians who put at risk the welfare and impunity of the white population.

This cultural imaginary reproduces the logic of racism through paternalism and criminalization. Terms such as old civilizations, ruins, pre-Columbian, pre-Hispanic, have for over 526 years conditioned the visual, poetic, and cultural narratives surrounding the peoples of Abya Yala. European power, through its museum machinery, creates its own narratives about the colonized communities. It works to sustain the policies of violence and dispossession that allow for the accumulation of capital in Europe. This machinery does not use silence or deny the existence of non-European peoples, but rather formulates interpretations and truths about them.

The king and queen of Spain with the white criollo mayors of the Latin American capitals during the inauguration of the Gardens of Discovery, 1977. Courtesy of the author

A news report in 1944 by the dictatorial regime of Franco narrates the opening of the Museo de América. One of the highlights of museum according to the report is the so-called Tesoro de los Quimbayas [Treasure of the Quimbayas], a series of gold pieces of human figures taken at the end of the nineteenth century in Colombian territory. The plundered pieces were initially sent to Spain in 1892 on a steamboat named “Mexico” operated by the Compañía Trasatlántica de Barcelona and owned by the colonial businessman Antonio Lopez i Lopez. This shipment arrived in the context of the Colombian Republic’s participation at the Conmemoración del IV Centenario del Descubrimiento de América [400th Centennial Anniversary of the Discovery of America], one of the many celebrations of colonialism.

The participation in this event by the republics of Peru, Bolivia, Colombia, and Ecuador is symptomatic of the continuation of the colonial order, hardly seven decades after their declarations of independence. The creole declarations of independence were the beginning of a new formula for continuing the colonial order through the creation of nation-states. Through eurocentric political, social, and economic organization they maintained a racialized social structure imposed on the people of Abya Yala and prolonged the functioning of racial capitalism.

Newspaper chronicle on the exhibition of the plundered Treasure of the Quimbaya, 1992. Courtesy of the author

The exhibition of the pieces made by the Quimbaya community is a cultural device for the celebration of colonialism. The pieces were donated to Queen María Cristina by the Creole white president of the Republic of Colombia, Carlos Holguin, in an act of gratitude for the intervention of the Spanish crown in a border conflict between Venezuela and Colombia. In this conflict, both nation-states legitimized the Spanish monarch to determine the frontier between the two countries. The imposition, and recognition of geographical borders reinforced both the internal colonial system, as well as appealing to the colonial power to once again, impose its position on the territory of Abya Yala.

Native gifts as a colonial offering were first presented in 1892 Another large number of plundered objects that originated in the oppressed towns of Abya Yala were offered to the different leaders of the Creole republics. Later, in the 1940s, the “treasure” became part of the collection of the Museo de América. The museum also exhibited a collection of objects expressly sent to the Spanish regime by the white-Creole elites who controlled the governments of the American republics. These elites assumed the role of the colonizer and, in agreement with the power of the metropolis, developed new institutional, legal, discursive, and structural formulas to maintain colonial order. These colonial alliances and cultural policies are constantly reproduced in the history of so-called Hispano-América.

Destruction of the monument to colonist Diego de Mazariegos in San Cristóbal de las Casas, Chiapas, 1992. Courtesy of the author

During the celebrations of October 12th, in the year 1932, in the Plaza Independencia of Montevideo, the Bandera de la Raza was raised for the first time. The flag was also called Bandera de la Hispanidad [Hispanic Flag or Flag of the Hispanicity] and was officially adopted in 1933 by all the nation-states imposed on Abya Yala within the framework of the Séptima Conferencia Panamericana [7th Pan-American Conference]. In fact, the flag is white to represent peace as well as to remember the white of the flags of the Spanish empire; the three crosses are described as Mexican or Mayan, but also allude to the candles of the three caravels [sailing ships] that “discovered” America—the Niña, the Pinta, and the Santa María; and finally the Inca sun (as claimed by the creators of the flag) as a symbol that represents el despertar del continente americano [the American awakening]. If no contradiction arose with the fact that a republican government celebrated the flag of “race” or “Hispanicness” in commemoration of the beginning of colonialism on the continent, in a place called Plaza de la Independencia [Independence Plaza], it is because, as Houria Bouteldja explains, “these independences did not mean the end of colonialism. [2]” In fact, in the design of the flag, the logic of co-opting the symbols of oppressed people are repeated, to resignify its interpretation with the discourse of mestizaje. In doing so, this conceals the imposition of whiteness as a racial policy and makes the Indian, Afro, and indigenous resistances invisible against these policies. It normalizes the violence of a struc- turally racist institutional order that exploits and exterminates native communities.

Bandera de La Raza (Flag of La Raza). Image courtesy of the author

In the same historical timeline, we can locate the participation of the mayors of the capitals of the creole nation-states—as well as the ambassadors of those countries—in the inauguration of the Plaza de Colón in Madrid in 1977. This time with a “democratic” government of the white left, the Spanish authorities used the public space and the location of the Jardines del Descubrimiento [Gardens of Discovery] to express their will to sustain themselves as oppressors within the colonial system, and their need to maintain control of the territories, people, and resources of Abya Yala. To this effect, in the ceremony it was not only necessary to have king Juan Carlos de Borbón and queen Sofia of Greece, but also the presence of the Latin American Creole authorities. In the ABC newspaper, it was noted that the Latin American Authorities “deposited land of their respective countries in homage to the feat of discovery.” Two decades later, the Creole authorities returned to be part of major events organized by the Spanish government for the celebration of five centuries of the colonial rule. In this context and 100 years after its first exhibition, the stolen art of the Quimbaya was once again shown in the Exposición Universal de Sevilla 1992. The narrative imposition of artistic expressions was once again produced from the persecuted people of Abya Yala. At the same time, on October 12 in Chiapas, Mexico these same people—not in ruins, but alive and in resistance—knocked down the monument of the colonial settler Diego de Mazaraniego and subjected him to a ritual of anticolonial reparation. This action was followed by the demolition of the monument to Christopher Columbus in the city of Caracas in 2004. These along with many other cultural manifestations, were in opposition to the Creole ritual of offering the land appropriated from the territory of Abya Yala. In the so-called Jardines del descubrimiento and at the foot of the monument to Christopher Columbus, it is confronted in a categorical way, from the symbolic, to the image, to the imaginaries, and the action in front of a system of death and dispossession imposed by a colonial order.

Within the same protocol of cultural events organized to reinforce the colonial order, in 2018 the presentation of the International Contemporary Art Fair ARCOmadrid 2019 was held at the Centro Cultural de España in Lima during the visit of the Spanish monarchy to Peru. During this visit, not only all the authorities of the “independent” colonial nation-state opened their doors and bowed before the contemporary representatives of the Bourbon dynasty, who in 1781 assassinated the revolutionary anti-colonial Indian leader Tupac Amaru II, but the Spanish monarchy legitimized the republic of Peru as a country invited to the fair. This invitation seeks to position the country as a capitalist state in the process of succeeding within the neoliberal order and economy and ignores the colonial-style offensive led by Spain and the United States that affects the people and territory of Venezuela. Moreover, the participation and recognition of Peru by the kings in an international trade fair for commercial art such as the ARCOmadrid coincides with a time when the so-called Grupo de Lima [3], together with the Colombian government, was leading the political aggression that seemed to open the way to a military invasion that does little to respond to the needs of the Venezuelan people and that justifies the consistent strategy by the US the government (in alliance with European governments) for imperial control. In addition to exercising imperial violence on the territories of the Global South, these governments have been reproducing the colonial order inside the European territory through a system of migratory control that persecutes, detains, deports, and assassinates migrants from the former colonies. In this sense, they have managed to normalize the figure of more than seventy thousand dead and disappeared on the European borders since the nineties, and hundreds of thousands of forced deportations. Meanwhile, the authorities and embassies of countries such as Peru or Colombia operate as accomplices through their collaboration in forced deportation proceedings of their own citizens.

With the participation of Peru as the guest country of ARCOmadrid 2019, many of the Creole authorities will be offering the Bourbon monarchy its best treasures, consolidating their colonial pact and seal—with a toast in cultural events—and an agreement to defend the power of the white supremacy. Let’s hope that when the glasses are empty and there is no liquid to extinguish the flames, they reproduce not only the images of the colonial power and its aberrant use of the artistic manifestations plundered and exploited in the aforementioned cultural events, but also the image of the Pabellón de los Descubrimientos in the Exposición Universal de Sevilla during the celebrations of the V Centenario [500th anniversary of American colonialism] being consumed by a fortuitous anticolonial justice.

Daniela Ortiz (Cusco, 1985) lives and works in Barcelona. Through her work, she generates visual narratives in which the concepts of nationality, racialization, social class and genre are explored in order to critically understand structures of colonial, patriarchal and capitalist power. She gives talks, workshops, and does research and participates in discussions on Europe’s migratory control system and its ties to coloniality in different contexts.

[1] Abya Yala is the name given to the territory of Guna people that is now claimed by Panama and Colombia, it is also a term given to the territory of Latin America.

[2] Saïd Mekki, “La Lucha Descolonizadora en Francia: Entrevista con Houria Bouteldja”, Grupo decolonial de traducción. <>. [Accesed February 9, 2019].

[3] The Grupo de Lima (sometimes abbreviated as GL) is a multilateral body that was established after the so-called Declaration of Lima, on August 8, 2017, in the capital of the same name, where representatives of fourteen countries met in order to give follow-up and seek a peaceful solution to the crisis in Venezuela.

Incendio del Pabellón de los Descubrimientos durante la Exposición Universal de Sevilla 1992 con motivo de la violenta celebración del V Centenario del inicio del colonialismo Español, 1992. Cortesía de la autora

El 13 de julio de 1944, el dictador Francisco Franco y su esposa, Carmen Polo de Franco, inauguraron el museo de América de Madrid. Hasta la actualidad, en el recinto se muestran piezas procedentes de la colección del Real Gabinete de Historia Natural, que fueron expoliadas de los pueblos y territorios de Abya Yala [1] durante el periodo colonial. Varias de estas piezas, como explican las autoridades culturales españolas actuales, fueron “ofrecidas a La Corona” por los propios “conquistadores” en el inicio de lo que serían algunos de los pilares del orden colonial: el expolio de las representaciones culturales de los pueblos de Abya Yala, su secuestro por instituciones europeas y/o eurocéntricas y su interpretación y uso para sostener narrativas históricas que condicionaran el valor político de dichas piezas en relación al discurso impuesto por el colono. De esta forma, se implanta un imaginario que encierra las manifestaciones artísticas de los pueblos oprimidos en las lógicas binarias del indígena sagrado —conectado con un mundo espiritual superior—, siempre contrarrestado por la amenaza del indio violento que pone en riesgo el bienestar y la impunidad de la población blanca en el orden colonial.

Este imaginario cultural reproduce las lógicas del racismo a través del paternalismo y la criminalización. Términos tales como viejas civilizaciones, ruinas, precolombino, prehispánico, condicionan desde hace 526 años las narrativas sobre los haceres visuales, poéticos y culturales de los pueblos de Abya Yala. El poder europeo, a través de su maquinaria museística, crea sus propias narrativas sobre los pueblos colonizados. Dicho poder no usa el silencio ni la negación de su existencia, sino que elabora, sobre ellas, interpretaciones y verdades que funcionan para sostener las políticas de violencia y despojo que permiten la acumulación de capital en Europa.

Los reyes de España y alcaldes blancocriollos de las capitales latinoamericanas durante la inauguración de los Jardines del Descubrimiento, 1977. Cortesía de la autora

En la nota periodística del régimen dictatorial de Franco, emitida en 1944, se narra el evento de la inauguración del Museo de América resaltando la presentación del llamado Tesoro de los Quimbayas, una serie de piezas en oro de figuras humanas extraídas a finales del siglo XIX en territorio colombiano. Las piezas expoliadas fueron inicialmente enviadas a España en 1892, en el vapor “México” de la Compañía Trasatlántica de Barcelona, propiedad del empresario colonial Antonio Lopez i Lopez. Este envío surge en el contexto de la participación de la república colombiana en la “Conmemoración del IV Centenario del Descubrimiento de América”; una de las tantas celebraciones del inicio del proceso colonial.

La participación en dicho evento de las repúblicas de Perú, Bolivia, Colombia y Ecuador es sintomática de la continuación del orden colonial, apenas siete décadas después de sus declaraciones de independencia. Las declaraciones de independencia criollas fueron el inicio de una nueva fórmula de manutención del orden colonial, mediante la creación de Estados nación que, además de mantener la estructura social racializada, impusieron a los pueblos de Abya Yala formas específicas de organización política, social y económica eurocéntricas, prolongando, así, el funcionamiento del capitalismo racial.

Nota periodística sobre la exposición del expoliado Tesoro de los Quimbaya, 1992. Cortesía de la autora

La exhibición de las piezas realizadas por el pueblo Quimbaya en un dispositivo cultural para la celebración del colonialismo fue seguida por la donación de las mismas —por el presidente blanco criollo de la República de Colombia, Carlos Holguín— a la reina María Cristina, en un acto de agradecimiento por la intervención de la corona española en un conflicto limítrofe entre Venezuela y Colombia. En este conflicto, ambos Estados nación legitimaron a la monarca española para que determinara los límites fronterizos, reforzando tanto al sistema colonial interno —mediante la imposición y reconocimiento de fronteras geográficas—, así como apelando al poder colonial para imponer su dictamen, una vez más, sobre el territorio de Abya Yala.

El obsequio criollo a manera de ofrenda colonial fue primero presentado en 1892, junto con otra gran cantidad de objetos expoliados de los pueblos oprimidos —también ofrecidos por distintos mandatarios de las repúblicas criollas impuestas en Abya Yala. Ya avanzada la década de los años cuarenta, el “tesoro” pasó a formar parte de la colección del Museo de América, en donde también se expuso una colección de objetos enviados expresamente al régimen español por las élites blanco-criollas que controlaban los gobiernos de las repúblicas. Estas élites asumieron el rol del colono y, en consonancia con el poder de la metrópoli, elaboraron nuevas fórmulas institucionales, legales, discursivas y estructurales para mantener un sistema colonial. Estas alianzas coloniales, reforzadas en el territorio de las políticas culturales, son una constante en la historia de la denominada Hispanoamérica.

Derribo del monumento al colono Diego de Mazariegos en San Cristóbal de las Casas, Chiapas, 1992. Cortesía de la autora

En el año 1932, durante las celebraciones del 12 de octubre en la Plaza Independencia de Montevideo, es izada por primera vez la Bandera de La Raza, siendo los gobiernos criollos responsables de su creación y reivindicación. La bandera fue denominada también como Bandera de la Hispanidad, y fue adoptada oficialmente por todos los Estados nación impuestos en Abya Yala en el marco de la Séptima Conferencia Panamericana, que tuvo lugar en 1933. Según su descripción actual en Wikipedia, la bandera es de color blanco para representar “la paz” además de “rememorar” el blanco de las banderas del imperio español; las tres cruces descritas como “mexicanas” o “mayas” también aluden a las velas de las tres carabelas —la Niña, la Pinta y la Santa María—; y finalmente el sol, reivindicado por los creadores como “incaico”, es descrito como símbolo “del despertar americano”. Si no se generó ninguna contradicción con el hecho de que un gobierno republicano izara una bandera de “la raza” o “la hispanidad” para celebrar un 12 de octubre —en un sitio denominado Plaza de la Independencia— el inicio del colonialismo, es porque, como lo explica Houria Bouteldja [2], estas independencias no supusieron el fin del colonialismo. De hecho, en el diseño de la bandera se repite la lógica de cooptación de los símbolos correspondientes a pueblos oprimidos, para resignificar su interpretación con el discurso del “mestizaje”, encubriendo la imposición del blanqueamiento como política racial, invisibilizando las resistencias indias, afros e indígenas frente a estas políticas, y normalizando la violencia de un orden estructural e institucional radicalmente racista que explota y extermina a los pueblos originarios.

Bandera de La Raza. Imagen cortesía de la autora

En la misma línea histórica, podemos ubicar la participación de los alcaldes de las capitales de los Estados nación criollos —así como de los embajadores de dichos países— en la inauguración de la Plaza de Colón de Madrid en 1977. Esta vez, ya con un gobierno “democrático” de la izquierda blanca, las autoridades españolas usaron el espacio público y el emplazamiento de los Jardines del Descubrimiento para expresar su voluntad de sostenerse como opresores dentro del sistema colonial, y su necesidad de mantener el control de los territorios, pueblos y recursos de Abya Yala. Para ello, en la ceremonia no sólo fue necesario contar con los reyes Juan Carlos de Borbón y Sofía de Grecia, sino que era también imprescindible la presencia de las autoridades criollas latinoamericanas — quienes, como narra la nota del diario ABC sobre el evento, “depositaron tierra de sus respectivos países en homenaje a la gesta del Descubrimiento”. Dos décadas después, las autoridades criollas volvieron a formar parte de grandes eventos organizados por el gobierno español para la celebración del V Centenario del inicio del sistema colonial. En este marco y cien años después de su primera exposición en un evento de este tipo, el arte secuestrado de los Quimbaya se volvió a mostrar dentro de la Exposición Universal de Sevilla 1992, en la cual nuevamente se produjo la imposición narrativa sobre las expresiones artísticas de los pueblos perseguidos de Abya Yala. Paralelamente, en contextos como el de Chiapas, estos mismos pueblos —no en ruinas, sino vivos y en resistencia— tumbaron, durante un 12 de octubre, el monumento al colono Diego de Mazaraniego y lo sometieron a un ritual de reparación anticolonial en una acción que se hermana con el derribo del monumento a Cristóbal Colón de la ciudad de Caracas, en 2004; o con tantas otras manifestaciones culturales en donde —de manera opuesta al ritual criollo de ofrendar la tierra extraída del territorio de Abya Yala en los llamados Jardines del Descubrimiento y a los pies del monumento a Cristóbal Colón— se confronta de manera tajante, desde lo simbólico, a la imagen, los imaginarios y la acción frente a un sistema de muerte y despojo impuesto por el orden colonial.

Dentro de las mismas lógicas protocolares de los eventos culturales organizados para reforzar el orden colonial, en 2018 se realizó la presentación de la Feria Internacional de Arte Contemporáneo ARCOmadrid 2019 en el Centro Cultural de España en Lima, durante la visita de los reyes españoles al Perú. Durante dicha visita, no sólo todas las autoridades del Estado nación colonial “independiente” abrieron sus puertas y realizaron reverencias ante los representantes contemporáneos de la dinastía borbónica, que en 1781 asesinó al líder indio revolucionario anticolonial Túpac Amaru II, sino que la república de Perú fue legitimada por la monarquía española como país invitado a la feria. Esta invitación persigue posicionar al país como un Estado capitalista en vías de tener éxito dentro del orden y la economía neoliberal, y hace caso omiso a la ofensiva de corte colonial liderada por España y Estados Unidos que repercute en el pueblo y territorio de Venezuela. Es más, la participación y reconocimiento de Perú por parte de los reyes en una feria internacional de arte comercial, como lo es ARCOmadrid, coincide con un momento en el que el llamado Grupo de Lima [3], junto con el gobierno colombiano, lideran la agresión política y mediática que pareciera abrir camino a una invasión militar que poco responde a las necesidades del pueblo venezolano, y que más bien justifica la constante estrategia de control imperial por parte del gobierno norteamericano en alianza con los gobiernos y reinos europeos. Estos reinos y gobiernos, además de ejercer una violencia imperial en los territorios del sur global, vienen reproduciendo el orden colonial en el interior del territorio europeo mediante un sistema de control migratorio que persigue, detiene, deporta y asesina a personas migrantes procedentes de las ex-colonias de forma sistemática. En este sentido, han logrado normalizar la cifra de más de setenta mil muertos y desaparecidos en las fronteras europeas desde los años noventa y cientos de miles de deportaciones forzadas. Mientras tanto, las autoridades y embajadas de países como Perú o Colombia, en su ya conocido rol de criollos protectores del orden colonial, operan a manera de cómplices a través de su colaboración en procesos de deportación forzada de sus propios ciudadanos.

Con la participación de Perú como país invitado de ARCOmadrid 2019, muchas de las autoridades criollas estarán ofrendando a la monarquía borbónica sus mejores tesoros expoliados, consolidarán su pacto colonial y sellarán —con un brindis en eventos culturales— el acuerdo de defender el poder de la supremacía blanca. Esperemos que cuando las copas estén vacías y no quede líquido con el cual apagar las llamas, se reproduzcan no sólo las imágenes del poder colonial y su aberrante uso de las manifestaciones artísticas expoliadas y explotadas en los eventos culturales mencionados, sino también la imagen del Pabellón de los Descubrimientos, en la Exposición Universal de Sevilla durante las celebraciones del V Centenario, siendo consumido por el fuego de la justicia fortuita anticolonial.

Daniela Ortiz (Cusco, 1985) vive y trabaja en Barcelona. A través de su trabajo genera narraciones visuales donde los conceptos de nacionalidad, racialización, clase social y género son entendidos de manera crítica para analizar el poder colonial, capitalista y patriarcal. Da charlas, talleres, y participa en discusiones y luchas en contra del sistema de control migratorio europeo y el racismo institucional.

[1] Abya Yala es el nombre dado al territorio de los habitantes de Guna y que es ahora reclamado por Panamá y Colombia, es también un término dado al territorio comprendido por Latinoamérica.

[2] Saïd Mekki, “La Lucha Descolonizadora en Francia: Entrevista con Houria Bouteldja”, Grupo decolonial de traducción. <>. [Consultado el 9 de febrero de 2019].

[3] El Grupo de Lima (abreviado en ocasiones como GL) es una instancia multilateral que se estableció tras la denominada Declaración de Lima, el 8 de agosto de 2017, en la capital homónima, donde se reunieron representantes de catorce países con el objetivo de dar seguimiento y buscar una salida pacífica a la crisis en Venezuela.

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