Contemporary Art in the Americas Arte Contemporáneo en las Américas

Ahora voy a brillar: Omar Schiliro en Colección de Arte Amalia Lacroze de Fortabat, Buenos Aires, Argentina

por Alejo Ponce de León Buenos Aires, Argentina 04/06/2018 – 06/10/2018

Alberto Goldenstein, Omar Schiliro. Analog photography. 28 x 37 cm. Private collection. Image courtesy of Colección de Arte Amalia Lacroze de Fortabat

The sculptures in this exhibition emerge from a story, but not from simple anecdotes secondary to their composition, or a cool story of an artist who has returned from a residency in the Nordic countries. If the reviews written so far of Omar Schiliro’s posthumous retrospective Ahora voy a brillar agree on something, it is that the works displayed in the exhibition are connected by a central backstory: that of a poor, mixed-race, gay man who became an artist overnight and in less than three years produced a series of deep, urgent, and innocently magnificent sculptures, knowing that he had little time left to live due to health complications linked to AIDS.

Curated by the sculptor Cristina Schiavi and the painter Paola Vega, under the spiritual patronage and based on the original idea of Jorge Jumier Maier, this show brings together the work Schiliro made during his brief artistic career before his death in 1994.  The sculptures in the show, fewer than 35 in total, could be described as a celestial mutation of his work as a street craftsman, sustained by the tension between Chinese plastic and glass beads, between typical neoclassical decorative forms and the plebian luxury of poverty. This same dialectic, which is perhaps the distinguishing characteristic of the aesthetic program of the 90s in Argentina and has been discussed ad nauseum in studies and critical texts, was definitively established by Schiliro, in whose work an admirable sensitivity to the treatment of form produced highly-concentrated yet balanced sculptures that are friendly with the baroque, sensual, and accessible fields. It could also be said that the definitive transition from abject aesthetics, anti-aesthetics, and transdisciplinarity that was cultivated in Parakultural [1] and the first glimmer of organized amateur art that involved Gumier Maier’s coordination at the Centro Cultural Rojas ended with Schiliro’s death, but that would be another story.

Installation view. Ahora voy a brillar. Omar Schiliro at Colección de Arte Amalia Lacroze de Fortabat, Buenos Aires. Photo: Pablo Jantus © ARSOmnibus

Installation view. Ahora voy a brillar. Omar Schiliro at Colección de Arte Amalia Lacroze de Fortabat, Buenos Aires. Photo: Pablo Jantus © ARSOmnibus

For some time now, the Museo Fortabat has been organizing important retrospectives that dispute the Museo de Arte Moderno de Buenos Aires’s status as the primary cultural agent responsible for the discursive construction of the recent artistic canon. The Fortabat and the MAMBA offer two institutional models that are not necessarily oppositional (for example, both museums charge for admission and the Fortabat’s admission price is quite expensive), but it is curious that a private collection led by a ghost leadership team and with no curatorial team has come to host important exhibitions of such artists as Schiliro, Marcia Schvartz, and Marcelo Pombo, all of which have little to envy compared with the Alberto Goldenstein or Fabio Kacero exhibitions at the city’s public museum. It is remarkable that an institution that does not respect the contemporary institutional structure and instead substitutes an opaque, arbitrary, and corporate system typical of the private sector in Argentina has succeeded in proposing programming as attractive as museums with normative aspirations. I don’t mean to say that the MAMBA’s leadership is not based on a cult of personality, rather that despite its director, the organization tries, on paper at least and given its importance in the public scene, to be a “proper” museum that employs young professionals concerned with Argentine art history. In the Fortabat, on the other hand, the political vices of the business appear to persist openly and yet the shows there feel more focused, more willing to leave space for the pieces to operate and for their effects to unfold. Of all the shows that have been housed in the Puerto Madero building, this is without a doubt the most navigable.

Perhaps because they are both artists, Schiavi and Vega’s curation leaves aside pretentions of flirting with the spatial rhetoric of the museum and its generic solutions. While it is true that the volume of works is less than in previous retrospectives held at the Fortabat, there is a relationship of loving complicity between the curators and the work that translates into an intuitive order marked by a joyous, unconcerned, drift that is almost devoid of political reflections and features minimal usage of archival materials (the little they could find).

Omar Schiliro, Untitled (Roulette), 1993 / 2018 (Work with partial reconstruction). Object. Plastic items, glass, bell and light. 123 x 68 cm Ø. Private collection. Image courtesy of Colección de Arte Amalia Lacroze de Fortabat

An exhibition like this is a strange occurrence for the Buenos Aires scene, since it brings together and shows art with no process, almost without evolution, with start and end dates for its production that are very close in time. In this sense, both the sculptural work and the show itself are like an apparition, a comet, a perfect one-night sexual encounter. With the dramatic extinction of his life, one is left with the impression that Schiliro came to the world to make these pieces.

The people who loved and today continue to love these sculptures are wealthy women who do not know anything about art but empathize with a certain formal lightness, happily deviant collectors, a small number of artist colleagues, and in general anyone who is predisposed to experience the world in a sensitive way. It is said that in one of the few exhibitions he held during his life, Schiliro decided to install his works on low platforms so that children could see them. As a curatorial project, Ahora voy a brillar is almost exclusively based on that friendly and autonomous condition of the sculptures. Although they are the product of Omar Schiliro’s life story, this is an exhibition without a narrative and that reconstructs the artist’s life from a disassociated, adjacent place.

Installation view. Ahora voy a brillar. Omar Schiliro at Colección de Arte Amalia Lacroze de Fortabat, Buenos Aires. Photo: Pablo Jantus © ARSOmnibus

Installation view. Ahora voy a brillar. Omar Schiliro at Colección de Arte Amalia Lacroze de Fortabat, Buenos Aires. Photo: Pablo Jantus © ARSOmnibus

Is it possible to take part in this exhibition without knowing Schiliro’s story? The answer is surely affirmative, since each work is an inert mechanism that acts unilaterally. Is it possible, however, to talk about the works without mentioning the story that animates them, without entering into the details of Omar Schiliro’s life? This is not an easy question to answer. Textual accounts of this exhibition that do not consider the backdrop of his illness as a productive force feel somewhat hollow, flawed, or simply unjust. A review that does not once use the word AIDS can only be interpreted as an act of deliberate omission with a defined political intention.

An observation by the historians Francisco Lemus and Nicolás Cuello from the meager timeline that ends the exhibition catalogue perhaps sums it up best. In this timeline, there are only nine dates, five of which mark the appearance of works after his death. “This is a queer life,” they comment, looking at the two nearly-blank pages, with some sort of battered pride. This was the brief life of a poor, mixed-race, gay, sick man who used art to find love and invent a kind of redemption, a form of justice. What justice? Justice in the face of the systemic oppression he confronted because of who he was. It would be a disservice not to say it.

What is the definitive characteristic that we will associate with Schiliro? His formal work? His inventive use of color – the product of painting lessons from his teacher and lover Gumier Maier? His illness? In the structure of purge, pleasure, and revitalization that sustains these sculptures, there is something for everyone, but his life was just one life, and his work, miraculous fragments of the life he lived, are just that. His story tells us so.

[1] The Centro Parakultural was a multidisciplinary art center in Buenos Aires that from the mid-80s to the early-90s became an emblematic location in the development of the city’s underground culture, a culture that developed during the final years of the dictatorship and in the first years of democracy, under the presidency of Raúl Alfonsín.

Alberto Goldenstein, Omar Schiliro. Fotografía analógica. 28 x 37 cm. Colección particular. Imagen cortesía de Colección de Arte Amalia Lacroze de Fortabat

Las esculturas de esta exhibición surgen de una historia. No con una simple anécdota accesoria a su confección ni con un cuento fresco del artista después de haber vuelto de una residencia en los países nórdicos. Si en algo coinciden casi todas las valoraciones textuales que se han hecho hasta el momento de Ahora voy a brillar, la gran retrospectiva post mortem de Omar Schiliro, es que detrás de cada una de las obras que pueden verse, anida siempre la misma gran historia: la de un muchacho pobre, mulato y homosexual que de un día para otro se convirtió en artista y en menos de tres años produjo una serie de esculturas tan inocentemente magníficas como urgentes y graves, sabiendo que le quedaba poco tiempo de vida a causa de complicaciones vinculadas al SIDA.

Curada por la escultora Cristina Schiavi y por la pintora Paola Vega, bajo el patronazgo espiritual y a partir de una idea original de Jorge Gumier Maier, esta muestra reúne el total de obras que Schiliro produjo durante el breve periodo en el que se dedicó a ser artista, antes de su muerte en el año 1994. Menos de 35 esculturas que podrían considerarse una mutación celestial de su trabajo como artesano callejero, sostenidas por la tensión entre el plástico chino y los caireles de cristal, entre las formas típicas del neoclasicismo decorativo y el lujo plebeyo de la pobreza. Esta misma dialéctica, que quizás es el rasgo más distintivo del programa estético de los años 90 argentinos y que ha sido revelada hasta el hartazgo por una cantidad interminable de investigaciones y textos críticos, se plantea de manera definitiva en Schiliro donde una sensibilidad admirable por el tratamiento de la forma devuelve esculturas concentradísimas y balanceadas, al mismo tiempo que amigas del camp barroco, sensual y accesible. Podría agregarse además que la transición definitiva entre la estética abyecta, antiestatista y transdisciplinaria que se cultivó en el Parakultural [1] y el primer atisbo de un arte amateur organizado que implicó la gestión de Gumier Maier en el Centro Cultural Rojas se consuma con la muerte de Schiliro, pero esa sería ya una historia distinta.

Vista de instalación. Ahora voy a brillar. Omar Schiliro en Colección de Arte Amalia Lacroze de Fortabat, Buenos Aires. Foto: Pablo Jantus © ARSOmnibus

Vista de instalación. Ahora voy a brillar. Omar Schiliro en Colección de Arte Amalia Lacroze de Fortabat, Buenos Aires. Foto: Pablo Jantus © ARSOmnibus

El museo Fortabat viene realizando desde ya hace algún tiempo retrospectivas sin duda valiosas que le disputan al Museo de Arte Moderno de Buenos Aires el patrimonio sobre la construcción discursiva del canon histórico reciente. Son dos modelos de institución no necesariamente en conflicto —por ejemplo, ambos museos cobran entrada, la del Fortabat es bastante costosa—, pero resulta, sin embargo, curioso cómo una colección privada comandada por un directorio fantasmal y sin equipo curatorial consigue albergar exhibiciones tan significativas como esta, o la de Marcia Schvartz, o la de Marcelo Pombo, que poco tienen que envidiarle a las de Alberto Goldenstein o Fabio Kacero, organizadas por el museo municipal. Es llamativo que una institución que no respeta el organigrama de la institucionalidad contemporánea y elige en cambio sostener el sistema opaco, arbitrario y corporativista típico del ámbito privado en Argentina logre proponer programas tan atractivos como los de un museo con aspiraciones de normalidad. Con esto no quiero decir que la dirección del MAMBA no sea también personalista, sino que a pesar de su directora el organismo intenta, en los papeles al menos, y dada su importancia en la escena pública, ser un museo “correcto”, integrado por jóvenes profesionales preocupados por la historia del arte argentino. En el Fortabat en cambio, parecen persistir abiertamente los vicios políticos del empresariado y, sin embargo, las muestras que organiza se sienten más enfocadas, más fieles a la voluntad de dejar margen para que las obras operen y desplieguen sus efectos. De todas las que se albergaron en el edificio de Puerto Madero, esta es sin duda la más navegable.

La curaduría de Schiavi y Vega, quizá debido al hecho de que ambas sean artistas, deja de lado las pretensiones de coquetear con la retórica espacial museística y sus soluciones genéricas. Si bien es cierto que el caudal de obras es notablemente menor al de las anteriores retrospectivas que tuvieron lugar en este mismo lugar, hay una relación de complicidad amorosa entre las curadoras y las obras que se traduce en un orden intuitivo y marcado por una deriva alegre, despreocupada, casi desprovista de reflexiones políticas y con un mínimo de material de archivo (el único que pudo reunirse, ya que no abunda).

Omar Schiliro, Sin título (Ruleta), 1993 / 2018 (Pieza con reconstrucción parcial). Objeto. Elementos de plástico, vidrio, timbre y luz. 123 x 68 cm Ø. Colección particular. Imagen cortesía de Colección de Arte Amalia Lacroze de Fortabat

Una exhibición como esta es una irrupción extraña para la escena porteña, ya que consigue reunir y mostrar un arte sin proceso, casi sin evolución, con un comienzo y un final muy cercanos en el tiempo. En ese sentido, tanto el trabajo escultórico como la muestra en sí misma, son algo cercano a una aparición, a un cometa, a un encuentro sexual perfecto pero de una sola noche. Con la extinción dramática de su vida, da la impresión de que Schiliro vino al mundo solamente para hacer esto.

La gente que amó y que hasta el día de hoy ama estas esculturas son las señoras de dinero que no entienden nada de arte pero empatizan con cierta liviandad formal, los coleccionistas felizmente desviados, algunos pocos colegas artistas y en general cualquier persona más o menos predispuesta a experimentar de manera sensible el mundo. Según se dice, en alguna de las escasas exposiciones que hizo en vida, decidió montar sus obras en peanas de poca altura para que estuviesen al alcance de la mirada de los niños. Como proyecto curatorial, Ahora voy a brillar se basa de forma casi exclusiva en esa condición amigable y autónoma de las obras. Por eso, aunque las esculturas sean producto de la historia de vida de Omar Schiliro, esta es una exhibición sin relato o que reconstruye esa vida desde un lugar disociado y colindante.

Vista de instalación. Ahora voy a brillar. Omar Schiliro en Colección de Arte Amalia Lacroze de Fortabat, Buenos Aires. Foto: Pablo Jantus © ARSOmnibus

Vista de instalación. Ahora voy a brillar. Omar Schiliro en Colección de Arte Amalia Lacroze de Fortabat, Buenos Aires. Foto: Pablo Jantus © ARSOmnibus

¿Es posible involucrarse con esta muestra desconociendo la historia de Schiliro? La respuesta es afirmativa sin duda, porque cada obra es un mecanismo inerte que actúa de manera unilateral. ¿Es posible, en cambio, hablar de las obras sin mencionar la historia que las anima, sin lo que fue la vida de Omar Schiliro? Frente a esta pregunta, ensayar una respuesta se vuelve más difícil. Los recuentos textuales que se hacen de esta exhibición y que no tienen en cuenta el trasfondo de su enfermedad como disparador productivo se sienten algo huecos, deficitarios o directamente injustos. Leer una reseña que no menciona ni una sola vez la palabra SIDA no puede sino interpretarse como un acto de omisión deliberado, con un propósito político definido.

Una observación de los historiadores Francisco Lemus y Nicolás Cuello a partir de la magra línea de tiempo que cierra el catálogo de la muestra quizá lo resuma mejor. En esta cronología hay nada más que nueve entradas, de las cuales cinco son apariciones de la obra después de fallecido el artista. “Esto es una vida queer”, comentan mirando las dos páginas, casi en blanco, con una especie de orgullo maltrecho. Esta fue la vida breve de un muchacho pobre, mulato, marica y enfermo que pudo manipular el arte para encontrar el amor y para inventarse una suerte de redención, una forma de justicia, ¿pero justicia frente a qué? Frente a la opresión sistémica por ser quien era. No decirlo no sirve para nada.

¿Cuál es el rasgo definitivo que asociaremos con Schiliro? ¿Su trabajo formal? ¿Su inventiva cromática, producto de las lecciones de pintura de su maestro-amante Gumier Maier? ¿Su enfermedad? En la estructura de purga, placer, y revitalización que sostiene a estas esculturas hay algo para todos, pero su vida fue una sola y sus obras, desprendimientos milagrosos de la vida que llevó, son precisamente eso. Su historia dice así.

[1] El Centro Parakultural fue un centro artístico multidisciplinario ubicado en la ciudad de Buenos Aires que, desde mediados de los años 80 y principios de los años 90, se convirtió en un lugar emblemático para el desarrollo de la cultura underground porteña que se gestó durante durante el final de la última dictadura y los primeros años de democracia, durante el gobierno del Presidente Raúl Alfonsín.

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