Contemporary Art in the Americas Arte Contemporáneo en las Américas

XII Bienal FEMSA

By Sandra Sánchez Monterrey, Nuevo León, México 10/13/2016 – 01/22/2017
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Daniel Steegmann’s workshop, Monterrey, Mexico, 2016. Photo: Marco Treviño and Priscila Mier.

Competition and curation: The Twelfth FEMSA Biennial

The Fomento Económico Mexicano, more often known by its acronym FEMSA, is a multinational corporation headquartered in Monterrey (Nuevo León, Mexico). It is the world’s largest publicly-held bottler of Coca-Cola products, in terms of volume; the second largest shareholder at Heineken beer, and also operates Mexico’s ubiquitous OXXO convenience stores. The company —in business since 1890— professes five “development paths”: “ongoing innovation, efficient performance, solid growth, respect for the environment and both company-personnel as well as community-based development” [1]. The FEMSA Biennial, focused on contemporary art, forms part of a “culture” section that is in turn a part of that last development path.

The Biennial is an event established in 1992 that seeks to recognize, strengthen, stimulate and build awareness about the Mexican creative arts. Its protocols include an open call in which artists from anywhere in the nation can submit two- and three-dimensional artworks to be evaluated by a rotating jury. It awards two 200,000-pesos acquisition prizes. Monterrey’s Alliance Française and France’s Saint-Étienne Superior School of the Arts additionally award a cultural residency to two artists the jury recognizes with honorable mentions. The prize-winning artworks are exhibited at the Centro de las Artes in Monterrey’s Parque Fundidora; they have been also been shown in the past at the Museo de Monterrey, the Museo de Arte Contemporáneo de Monterrey (MARCO) and at Mexico City’s Antiguo Colegio de San Ildefonso museum.

The pieces the Biennial acquires are added to the Colección FEMSA, which now includes more than 1200 modern and contemporary Latin American artworks. Beyond the artworks’ loci of production, the collection seems to lack clear criteria regarding the pieces it acquires. A review of winning artworks makes it hard to discover any unifying thread that would offer a clue to the collection’s interests as regards anything more than geography.

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Fourth staging. Melanie Smith, Gerardo Monsiváis, Daniel Pérez Ríos and Oswaldo Ruiz, Monterrey, Mexico, 2016. Photo: Marco Treviño and Priscila Mier.

What makes the Biennial a contest and not a mere sales transaction is the jury. This year’s twelfth-edition winners were announced on Thursday 13 October. Visual artists Pierre-Olivier Arnaud and Iñaki Bonillas, curators José Roca and Gonzalo Ortega, and art historian Carmen Cuenca comprised the jury. When questioned about selection criteria at a press conference, Cuenca declared there was no other than the artworks themselves; she added that the Honorable Mentions might have been granted in the form of acquisition prizes, though without clarifying the reasons why.

In contrast to the murky criteria for selecting the forty-two pieces by twenty-nine artists that were exhibited at the Centro de las Artes in Monterrey’s Parque Fundidora, the corporation’s intentions are crystal clear. At the exhibition opening, Genaro Borrego Estrada, General Director of Corporate Affairs, emphasized FEMSA’s interest in being ever-more-closely connected to society in general and to the communities in which it does business (i.e., Mexico and Latin America), regions where it also focuses on its art acquisitions. He mentioned participation of artists from all Mexico’s states for this twelfth edition; they submitted a total of 3451 artworks. He also thanked the jury for its support since it has allowed the event to be recognized as one of Mexico’s most important visual arts competitions.

According to Borrego, awarding and acquiring two artworks for the collection is a way to advance quality-of-life in local communities. “With this important effort, we re-state our commitment to contributing to the overall development of people in communities where we do business by driving education and culture. At FEMSA we’re convinced that to the degree we help promote culture, artists, and their work in every community, we’re also driving quality-of-life in our communities.”

It’s undeniably odd to think acquiring two artworks at 200,000 pesos each (a little more than 11,000 US dollars at this writing) and dedicating a maximum of that amount for the purchase of other pieces could be a way to stimulate quality-of-life in the average community, given that the direct economic beneficiaries are just a handful of individuals. The money and effort that each competing artist invests in producing the works gets clouded over and becomes little more than an entry stat —1259 artists handed in 3461 pieces.

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Raúl Quintanilla Alvarado, Canon del Cielo. From the series El Cine de las Mutaciones, 2016, high definition video, 8:13 min.

What’s more, the relevance of the selected artists’ work is overshadowed by the “ta-dah!” moment that reveals who won 200,000 pesos. This year, prizes went to Raúl Quintanilla Alvarado’s Canon del cielo, from the series entitled El Cine de las mutaciones (2016) as well as to David A. Hernández Valdés’s Modelado cuerpo vs. cuerpo (2015), in the two- and three-dimensional formats respectively. Honorable Mentions went to Tania Ximena for 79 NORTH (2014; two-dimensional) and to Karla Leyva’s De la serie Lost/Found in Translation (2016; three-dimensional).

Despite the jury’s refusal to shed light on its selection criteria —beyond personal tastes, at least— it’s clear all the prize-winning artworks relate to video and photography. Canon del cielo is an 8-minute-13-second video that presents 386 two-and-one-half-minute short films from 2012. For the Biennial submission, the artist chose those films that best interpreted each of the lines in hexagrams from the I Ching. Modelado cuerpo vs. cuerpo is also a video —lasting 11 minutes and 42 seconds— in which the artist confronts a horizontal wood block made based on his height and the width of his back.

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David A. Hernández Valdes, Modelado cuerpo vs. cuerpo, 2015, wood and action record, 236 x 300 x 267 cm and 11:42 min.

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Tania Ximena, 79 NORTH, 2014, high definition video, 5:15 min.

79 NORTH is a 5-minute-15-second video whose protagonist is Aleksandr Romanovskiy, one of five inhabitants of Pyramiden, an international zone administered by the Norwegian government that once served as a model for a utopian communist system. Romanovskiy is a tour guide there, who arrived after losing his job as a geography teacher when he disappeared for several months because a girlfriend cheated on him.

Lost / Found in Translation is an artwork that incorporates a series of postcards and a stage set made of bond-paper, lit with a 500-watt lamp. A color change on the postcards’ surface is observed, going from orange to yellow. The same degradation does not appear on the bond paper; it can only be reproduced when photographed. With her artwork, Leyva reminds us the camera is a machine that has its limits, because of which it is impossible, even in optimal lighting conditions, for images to be reproduced as they are perceived by the human eye. As “objective” as it may be, photography is a medium of resemblances and not mimesis.

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Karla Leyva, De la serie Lost / Found in Translation, 2016, white bond paper, hemp thread, postcards, tripod and 500 W lamp, 245 x 240 x 235 cm

The fact the jury has awarded prizes to video- and photography-related artworks can be interpreted as a critical commentary on the Biennial’s fundamental principles, which invite participation from artists who work in two- and three-dimensional formats, leaving aside practices that do not necessarily produce objects. On the other hand, the jury is also driving the acquisition/collection of video art, a less popular pursuit that is gradually gaining ground in Mexico. Notably, two of the four winning artists were from FEMSA’s home state of Nuevo León.

A point of separation between the Twelfth Biennial and previous editions is the curatorial project that has been implemented as an alternative initiative to the contest. Poéticas del decrecimiento. ¿Cómo vivir mejor con menos? (“The Poetics of De-Growth: How to Live Better with Less?”) is the title curator Willy Kautz established to launch a project that involved renting a house for a year in Monterrey’s Obispado neighborhood. He invited Leo Marz to serve as local curator and together they set up a work program wherein they invited artists from Monterrey and other locations to create a dynamic whose central theme was cohabitation. The house established several frameworks for production and reflection. Its façade displayed a piece by Chilean artist Alfredo Jaar that asked “¿Es usted feliz?”—i.e., “are you happy?”; there was a blackboard where artists left behind drawings, notes and reflections; social events where people cooked and discussed invited artists’ efforts; stagings in which pieces were tried out; and there was also an editorial project under Nicolás Pradilla’s direction that eschewed the notion of an all-encompassing catalogue in favor of various Risograph-printed editions.

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Intervention on the façade of Lugar Común. Alfredo Jaar, Estudios sobre la felicidad, 1979-1981, Monterrey, Mexico, 2016. Photo: Marco Treviño and Priscila Mier.

Certainly Lugar común is the Biennial’s biggest success, since it displaced the centrality of the contest, and the artwork-as-object, and moved toward current-day dynamics within communities. So it’s odd the outcomes from what happened in the house —also presented at the Centro de las Artes— consist of an exhibition where artists chose to show pieces in a classic museum display rather than making an effort to portray questions, problems, dialogue and processes. The good news is it’s very likely the Obispado house will continue to operate outside the Biennial framework, though with support from FEMSA.

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Lugar Común, Monterrey, Mexico, 2015. Photo: Marco Treviño and Priscila Mier.

It’s important to mention both shows will be complemented by a public program entitled ¡Bienales!… ¿Cómo y para quién? (“Biennials!… How and for Whom?”) that will play host to conversations and conferences, with various specialists and curators, on how these major art shows have changed in recent decades, with an emphasis on case studies from Latin American biennials. This turn of events is noteworthy since its opens the door to always-welcome self-critique on the FEMSA Biennial’s purposes, limits and intentions.

Exhibitions will run till 22 January 2017 at the Centro de las Artes in Monterrey.

Notes:

[1] http://www.femsa.com/es/conoce-femsa/nuestro-origen/história. Consulted 16 October 2016.

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Taller Daniel Steegmann, Monterrey, México, 2016. Fotografía: Marco Treviño y Priscila Mier.

XII Bienal FEMSA: un concurso y un proyecto curatorial

El Fomento Económico Mexicano S.A.B. de C.V., mejor conocido como FEMSA, es una empresa multinacional con sede en Monterrey, Nuevo León. FEMSA es el embotellador público más grande de productos Coca-Cola en el mundo por volumen, el segundo accionista más importante de la cerveza Heineken y el operador de las estaciones de servicio OXXO. La empresa, que opera desde 1890, tiene cinco ejes de desarrollo: “la innovación constante, el desempeño eficiente, el crecimiento sólido, el respeto al medio ambiente y el desarrollo tanto del personal como de las comunidades” [1]. La Bienal FEMSA, dedicada al arte contemporáneo, forma parte del último eje dentro del rubro de “cultura”.

La Bienal es un concurso que fue instituido en 1992 con la finalidad de reconocer, fortalecer, estimular y difundir la creación artística en México. El procedimiento para llevar a cabo este objetivo consiste en una convocatoria abierta en la que artistas de todo el país pueden enviar obras en formato bidimensional y tridimensional para ser evaluadas por un jurado rotativo. La Bienal otorga dos premios de adquisición de 200 000 pesos cada uno. La Alianza Francesa de Monterrey y la Escuela Superior de Arte y Diseño de Saint-Etienne en Francia otorgan además una residencia cultural a dos artistas reconocidos con Menciones Honoríficas por parte del jurado. Las obras seleccionadas y premiadas se exponen en el Centro de las Artes dentro de Parque Fundidora en Monterrey, aunque con anterioridad han tenido como sede el Museo de Monterrey, el Museo de Arte Contemporáneo de Monterrey (MARCO) y en el Antiguo Colegio de San Ildefonso.

Las piezas que la Bienal adquiere se suman a la Colección FEMSA, que reúne más de 1200 obras de arte moderno y contemporáneo latinoamericano. Más allá de la ubicación geográfica de producción de las obras, la colección no parece contar con criterios claros sobre las obras que adquieren. Tras revisar las obras ganadoras es difícil encontrar un hilo conductor que nos dé una pista sobre los intereses de la colección más allá del territorio.

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Cuarto Montaje. Melanie Smith, Gerardo Monsiváis, Daniel Pérez Ríos y Oswaldo Ruiz, Monterrey, México, 2016. Fotografía: Marco Treviño y Priscila Mier.

Lo que hace que la Bienal sea un concurso y no un mero trámite de compra y venta de obra es la figura del jurado. Los ganadores de la doceava edición se anunciaron el jueves 13 de octubre de 2016. El jurado estuvo integrado por los artistas plásticos Pierre-Olivier Arnaud e Iñaki Bonillas, los curadores José Roca y Gonzalo Ortega y la historiadora de arte Carmen Cuenca. Al ser cuestionada en la rueda de prensa sobre los criterios de selección de las obras, Cuenca mencionó que no hubo otro que las obras mismas; la historiadora también añadió que las menciones honoríficas pudieron haber sido otorgadas como premios de adquisición –sin aclarar los motivos.

En contraste con los oscuros criterios de la selección de las 42 obras de los 29 artistas que se exhiben en el Centro de las Artes en Parque Fundidora en Monterrey, encontramos la claridad de las intenciones de la empresa. En la inauguración, Genaro Borrego Estrada, director general de asuntos corporativos, hizo hincapié en el interés de FEMSA de estar cada vez más vinculada con la sociedad y las comunidades en donde opera, es decir, México y Latinoamérica, regiones en donde también concentra sus adquisiciones de arte. El director hizo mención a la participación de artistas de todos los estados de la república para la décimosegunda edición, quienes enviaron a concurso un total de 3451 obras. También agradeció al jurado por el apoyo, ya que han permitido que el concurso sea reconocido como uno de los certámenes de artes visuales más importantes de México.

Para Borrego, el premiar dos obras adquiriéndolas para la colección es una forma de impulsar la calidad de vida de las comunidades. “Con esta importante labor reiteramos nuestro compromiso de contribuir al desarrollo integral de las personas en comunidades donde participamos como empresa a través del impulso de la educación y la cultura. En FEMSA estamos convencidos de que en la medida en que contribuyamos a promover la cultura, a los artistas y sus obras en cada comunidad, estamos impulsando la calidad de vida de nuestras comunidades.”

Resulta sin duda extraño que el adquirir dos obras por 200 000 pesos cada una, así como destinar un monto de máximo 200 000 pesos más para la compra de otras piezas, sea una forma de impulsar la calidad de vida de las comunidades en general, cuando los beneficiaros económicos directos son muy pocas personas. El dinero y el trabajo que cada artista que concursa invierte en producir las obras se obnubila, convirtiéndolo tan sólo en una cifra de participación: 1259 artistas que enviaron 3461 obras.

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Raúl Quintanilla Alvarado, Canon del Cielo. De la serie El Cine de las Mutaciones, 2016, video en alta definición, 8:13 min.

Por otro lado, la relevancia de las obras de los artistas seleccionados queda en una sombra producida por el anuncio con bombo y platillo de los ganadores de los 200 000 pesos. En esta edición se premió a Raúl Quintanilla Alvarado con Canon del Cielo, de la serie El Cine de las Mutaciones (2016) y David A. Hernández Valdés con Modelado cuerpo vs. Cuerpo (2015) en los formatos bidimensional y tridimensional, respectivamente. Las Menciones Honoríficas se otorgaron a Tania Ximena por la obra 79 NORTH (2014), en el formato bidimensional y a Karla Leyva por la obra De la serie Lost / Found in Translation (2016), en el formato tridimensional.

Pese a la negativa del jurado de esclarecer sus criterios más allá del gusto, es evidente que todas las obras premiadas están relacionadas con el video y la fotografía. Canon del Cielo es un video de 8:13 minutos que presenta 386 cortometrajes, con una duración de 2.5 minutos cada uno, filmados en 2012. Para la pieza de la Bienal el artista seleccionó aquellos que mejor interpretaran cada una de las líneas de los hexagramas del libro oracular I Ching. Modelado cuerpo vs. Cuerpo también es un video de 11:42 minutos en el que el artista se confronta con un bloque de madera horizontal hecho a partir de su altura y el ancho de su espalda.

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David A. Hernández Valdes, Modelado cuerpo vs. cuerpo, 2015, madera y registro de acción, 236 x 300 x 267 cm y 11:42 min.

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Tania Ximena, 79 NORTH, 2014, video en alta definición, 5:15 min.

79 NORTH es un video de 5:15 minutos que tiene como protagonista a Aleksandr Romanovskiy, uno de los cinco habitantes de Pyramiden, territorio internacional administrado por Noruega que en su momento sirvió como un modelo de utopía del sistema comunista. Romanovskiy es guía de turistas del lugar. Llegó tras perder su trabajo como maestro de geografía al ausentarse durante unos meses debido a que su novia lo engañó.

Lost / Found in Translation es una pieza que consta de una serie de postales y un escenario conformado por un papel bond e iluminado con una lámpara de 500w. En las postales se observa un cambio de color en la superficie que va del naranja al amarillo; ese degradado no se observa en el papel bond, tan sólo puede ser reproducido si se fotografía. Con esta pieza la artista nos recuerda que la cámara es una máquina con límites, los cuales hacen imposible que aún en las mejores condiciones de iluminación, se reproduzca la misma imagen que es vista por el ojo humano. Por más objetiva que sea, la fotografía no es un medio mimético, sino de semejanzas.

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Karla Leyva, De la serie Lost / Found in Translation, 2016, papel bond blanco, hilo de cáñamo, postales, trípode y lámpara de 500 W, 245 x 240 x 235 cm

El hecho de que el jurado haya premiado piezas relacionadas con medios como el video y la fotografía se puede interpretar como un comentario crítico ante las bases de la bienal que convocan a artistas que trabajan en formatos bidimensionales y tridimensionales, dejando de lado prácticas que no producen necesariamente objetos. Por otro lado, el jurado también impulsa el coleccionismo de video, que no es tan popular, aunque va ganando terreno poco a poco en México. Cabe mencionar que dos de los cuatro artistas reconocidos son de Nuevo León.

Un punto de quiebre de la XII Bienal Femsa respecto a sus ediciones pasadas es el programa curatorial que se implementó como una iniciativa alterna al concurso. Poéticas del decrecimiento. ¿Cómo vivir mejor con menos? es el título que el curador Willy Kautz estableció para echar a andar el proyecto, que consistió en rentar una casa durante un año en la colonia Obispado en Monterrey. Kautz invitó a Leo Marz como curador local y juntos establecieron un programa de trabajo en el que invitaron a artistas que residen en Monterrey y a artistas de fuera para generar una dinámica donde la convivencia fue el eje central. La casa estableció varios marcos de producción y reflexión: la fachada, en donde se exhibió una pieza del chileno Alfredo Jaar con la pregunta “¿Es usted feliz?”; el pizarrón, donde los artistas inscribían dibujos, notas o reflexiones; los convivios, en los que cocinaban y platicaban sobre el trabajo de los invitados; los montajes, en los que ensayaban piezas; también se implementó un proyecto editorial a cargo de Nicolás Pradilla, en el que dejaron de lado la idea de un gran catálogo a favor de ediciones hechas con una máquina risográfica.

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Intervención sobre la fachada de Lugar Común. Alfredo Jaar, Estudios sobre la felicidad, 1979-1981, Monterrey, México, 2016. Fotografía: Marco Treviño y Priscila Mier.

Sin duda Lugar común es el acierto más grande de la Bienal, ya que desplazó el protagonismo del concurso y del objeto artístico hacia dinámicas actuales de diálogo entre la comunidad. Por lo mismo, es extraño que los resultados de lo sucedido en la casa, que se presentan también en el Centro de las Artes, consistan en una exposición en la que los artistas, más que apostar por mostrar preguntas, problemas, diálogos y procesos, optaron por exhibir piezas a la manera del museo. La buena noticia es que es muy probable que la casa en Obispado siga funcionando fuera del marco de la Bienal, con apoyo de FEMSA.

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Lugar Común, Monterrey, México, 2015. Fotografía: Marco Treviño y Priscila Mier.

Es importante mencionar que ambas exposiciones irán acompañadas por un programa público titulado ¡Bienales!… ¿Cómo y para quién? en el que se llevarán a cabo charlas y conferencias con diversos especialistas y curadores sobre cómo las bienales han cambiado en las últimas décadas, con énfasis en casos de estudio de bienales latinoamericanas. Esta decisión es relevante ya que abre la puerta a la siempre bienvenida autocrítica sobre la función de la propia BIENAL FEMSA, sus límites e intenciones.

Las exposiciones pueden visitarse hasta el 22 de enero de 2017 en el Centro de las Artes de Monterrey.

Notas:

[1] http://www.femsa.com/es/conoce-femsa/nuestro-origen/história Consultado el 16 de octubre de 2016.

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