Contemporary Art in the Americas Arte Contemporáneo en las Américas

Osso: Group show at Instituto Tomie Ohtake, São Paulo

By Marilia Loureiro São Paulo, Brazil 06/27/2017 – 07/30/2017

View of exhibition room. Works by: Tiago Gualberto, Bené Fonteles, Pablo Lobato and Ícaro Lira. Courtesy of Instituto Tomie Ohtake

Osso: brutal and common

Osso – Exposição-apelo ao amplo direito de defesa de Rafael Braga (Bone: An Exhibition/Call-to- Action for Rafael Braga’s Broad Right to Defense) has been mounted at São Paulo’s Instituto Tomie Ohtake in collaboration with the Instituto de Defesa do Direito de Defesa (The Defense of the Right of Defense Institute; acronym in Portuguese: IDDD), a civil-society organization on behalf of the public interest that advocates guaranteeing all accused persons’ right to legal defense and to serve sentences with dignity. This joint-effort between a cultural institution and a legal-and political-action- related NGO came about because of the show’s subject: Rafael Braga and his various arbitrary imprisonments.

Graziela Kunsch, Untitled (O racismo é estrutural) (racismo is strutural), 2017. Cloth and painting. Courtesy of Instituto Tomie Ohtake

About Rafael Braga

In June 2013, Brazil was overwhelmed by a wave of protests in which millions of individuals took to the streets in more than 100 of the nation’s cities. Among those the police detained for questioning, Rafael Braga was taken into custody for carrying two plastic bottles of cleaning product that supposedly could be used as Molotov cocktails. Unlike others arrested in that setting—mostly middle-class whites—Braga was young, black and poor, and worked collecting cans for recycling. Although investigations concluded the products found in Braga’s possession could not be used to fabricate a homemade explosive device, the young Rio de Janeiro resident was sentenced to five years’ incarceration, based solely on two police officers’ testimony. Braga was the only Brazilian citizen to receive a jail sentence in the context of the 2013 protests.

After serving some of his sentence behind bars, he was finally paroled and began to work as an administrative assistant in a law firm. However, in January 2016, Braga was jailed a second time. According to police accounts, the young man had been caught in possession of .6 grams of marijuana, 9.3 grams of cocaine and a firework. Braga, who denies all charges, alleges he was the victim of police violence and extortion. Based solely on statements by police who testified at his trial, he was sentenced to eleven years and three months’ prison time for drug-trafficking and unlawful trafficking associations. Braga is just one case among highly elevated statistics related to police violence against black, poor and marginalized populations, mass incarceration, selective sentencing and the normalization of a permanent state of emergency.

Bené Fonteles, Untitled, 2017. Rusty wires found in several states of the country, pieces of wood found in rivers, a pair of flip flops of the Terena (Mato Grosso do Sul) people and a gourd bowl of the Paresi (Mato Grosso) people. Courtesy of Instituto Tomie Ohtake

The exhibition

Based on an invitation from curator Paulo Miyada, twenty-nine artists are exhibiting works that deal with the Rafael Braga case; almost a third have never been previously shown. According to the curatorial text, the title, Osso—i.e., “bone”—references a works-selection based on minimal elements that synthetically reflect the fragility and cruelty of questions related to the right to a competent defense. In addition to the artworks on display, there is an adjacent space where a number of documents the IDDD has compiled on the Rafael Braga case are presented. A public calendar of debates, documentary films and theatrical works is also part of the exhibition.

Osso overflows with what most shows today seek to avoid: contradictions. If indeed it is common to find exhibitions illustrating contradiction, domesticated within a notion of plurality, Osso internalizes a series of incongruences and tensions within its structure that expand the potency of viewers’ contemplations. We’ll briefly deal with one here: the disconnect between the reality the show’s provocative theme takes up and its translation into the realm of the sensible.

The minimal elements present in the pieces on display, such as threads, mechanical pencils, books, stones, projectiles and coins, inevitably call up political approaches by means of sophisticated abstraction- and formalization-maneuvers proper to contemporary art. This is the case in Cruzeiro do Sul (1969-70), by Cildo Meireles, a nine-millimeter pine and oak-wood cube, presented directly on the floor of an otherwise empty gallery. These woods, that indigenous peoples used to rub together to start fires, alongside the title, that makes reference to a constellation that can only be seen from the Southern Hemisphere, count on the audience’s capacity for analogy to activate the artwork and give rise to political, geographic and social notions. Another work that plays with minimal elements is Sem título (Fita 5), from 2017 and by Iran do Espirito Santo. As is his wont, the artist used a single medium to construct the piece, made up of strips of tape affixed to the wall, often overlapping to create a sort of synthetic, pictorial screen. Elsewhere, Um milhão de reais (2010) presents a 50-centavo coin directly on the floor, protected by a large isolation zone. The work, by Clara Ianni, contemplates abstract economic concepts, also present in art, that wield significant social impacts.

Paulo Nazareth, Tommie, 2017, Metallic acrylic on carton paper. Courtesy of Instituto Tomie Ohtake

Approaches between episodes from the Rafael Braga case and the works on display seem to make clear there is a major disconnect between life and ways of representing it. The quid pro quo in that situation is believing in an equivalence between certain terms that are neither equivalent nor are represented in such distant contexts. What might be called harsh within the show is something very distant from what harshness is taken to mean in the outside world, just as a notion of precariousness in contemporary artworks lies very far from precariousness in life. Osso’s poetic attempts to approximate certain social subjects’ vulnerability in Brazil via the fragility of simple objects that have been stripped of matter, is brutal and at the same time highly common, just as in Braga’s case. The fact is, no representation of reality can entirely coincide with that reality, but over the years, the visual arts in Brazil have reproduced a type of representation that all but completely lacks both the signs and the subjects of exclusion that frame our society’s dynamics.

Osso therefore cultivates a perverse game that oscillates between urgent presence and Rafael Braga’s utter disappearance from the exhibition that bears his name. It might be a case of contemplating art’s crisis of representation, that sets aside the correspondence between reality and the sensible forms that seek to represent it. Maybe it’s us remembering once again that the disparity between representation and that which we know to be its harsh context is an older national question—the displacements of an inevitable maladjustment to which the colonialist machine condemns us. So there’s little point in accusing Osso of being contradictory, perverse or untrue. Maybe the more interesting thing would be going along with the fact that in these movements, falsehood is precisely the part that’s true.


Marilia Loureiro (São Paulo, 1988), graduated in International Relations in São Paulo, with part of her studies at Institut d’Études Politiques de Paris (Sciences-Po), also holds a Master degree at Programa de Estudios Independientes (PEI) at Museo de Arte Contemporáneo de Barcelona (MACBA). She has worked on the 29ª Bienal de São Paulo, on the curatorial cores at Museu de Arte Moderna de São Paulo (MAM-SP) and Museu de Arte de São Paulo (MASP). Loureiro also took part as resident and researcher on independent spaces as Ateliê397, Casa Tomada and Capacete. She was the guest curator at lugar a dudas, in Cali, Colombia, between August 2015 and March 2016 and is the current curator at Casa do Povo in São Paulo.

View of exhibition room. Works by: Tiago Gualberto, Bené Fonteles, Pablo Lobato and Ícaro Lira. Courtesy of Instituto Tomie Ohtake

Osso: brutal y común

Osso – Exposição-apelo ao amplo direito de defesa de Rafael Braga [Hueso – Exposición-llamada al amplio derecho de defensa de Rafael Braga] está montada en el Instituto Tomie Ohtake (São Paulo), en colaboración con el Instituto de Defesa do Direito de Defesa [Instituto de Defensa del Derecho de Defensa] (IDDD), una organización civil de interés publico que visa garantizar el derecho de todos los acusados a la defensa y al cumplimiento de la pena de forma digna. La colaboración entre una institución cultural y una ONG de actuación jurídica y política se debe al propio asunto de la exposición: las prisiones arbitrarias de Rafael Braga.

Graziela Kunsch, Untitled (O racismo é estrutural) (racismo is strutural), 2017. Cloth and painting. Courtesy of Instituto Tomie Ohtake

Sobre Rafael Braga

En junio de 2013, Brasil fue tomado por una ola de protestas, en las cuales millones de personas fueron a las calles en más de 100 ciudades del país. Entre las personas detenidas por la policía para averiguación, Rafael Braga fue aprehendido por portar dos botellas plásticas conteniendo productos de limpieza que, supuestamente, podrían ser usados como coctel molotov. A diferencia de las demás personas detenidas en aquel contexto, gran parte blancos de clase media, Rafael era joven, negro, pobre, recogedor de latas. Aunque la investigación haya concluido que los productos encontrados con Rafael no podrían funcionar como una bomba casera, el joven carioca fue condenado a la pena de 5 años de cárcel, con base únicamente en la declaración de dos policías. Rafael fue el único ciudadano brasileño condenado a la pena de prisión en el contexto de las protestas de 2013.

Luego de cumplir parte de su pena en régimen cerrado, fue finalmente autorizado al régimen abierto, cuando empezó a trabajar como auxiliar de servicios administrativos en un despacho de abogados. No obstante, en enero de 2016, Rafael fue una vez más encarcelado. Según la versión de la policía, el joven había sido flagrado con 0,6g de marihuana, 9,3g de cocaína y un cohete. Rafael, que niega todas las acusaciones, alega que fue victima de violencia y extorción policial. Basada exclusivamente en la palabra de los policías oídos en el proceso, fue condenado a la pena de 11 años y 3 meses de prisión por la práctica de crímenes de trafico de drogas y asociación con el tráfico. Rafael es solamente un caso en los elevados datos numéricos acerca de la violencia policial contra la población negra, pobre y periférica, el encarcelamiento en masa, la selectividad penal y la naturalización de un Estado de excepción permanente.

Bené Fonteles, Untitled, 2017. Rusty wires found in several states of the country, pieces of wood found in rivers, a pair of flip flops of the Terena (Mato Grosso do Sul) people and a gourd bowl of the Paresi (Mato Grosso) people. Courtesy of Instituto Tomie Ohtake

La exposición

Por medio de la invitación del curador Paulo Miyada, 29 artistas muestran trabajos que tratan sobre el caso de Rafael Braga, siendo casi un tercio obras inéditas. Según el texto curatorial, el título Osso [Hueso] apunta a la elección de obras realizadas a partir de elementos mínimos, que reflexionan de manera sintética la fragilidad y la crudeza de cuestiones ligadas al derecho de defensa. Además de las obras expuestas, está una sala adjunta en donde son presentados diversos documentos compilados por el IDDD sobre el caso de Rafael Braga. También hace parte de la exposición un programa público de debates, películas documentales y obras de teatro.

Osso tiene de sobra lo que la mayoría de las exposiciones actuales intenta evitar: la contradicción. Si comúnmente encontramos muestras que ilustran la contradicción domesticada bajo la idea de pluralidad, Osso internaliza en su estructura una serie de incongruencias y tensiones que amplían la potencia de pensamiento del espectador. Una de ellas será brevemente tratada aquí: el descompaso entre la realidad abordada por el tema disparador de la muestra y su traducción en el campo de lo sensible.

Los elementos mínimos presentes en las piezas expuestas, tales como hilos, lapiceros, libros, piedras, proyectiles y monedas abarcan irrevocablemente acercamientos políticos por medio de operaciones sofisticadas de abstracción y formalización propios al arte contemporáneo. Es el caso de Cruzeiro do Sul (1969-70), de Cildo Meireles, un cubo de madera de 9mm compuesto por pino y roble, presentado directamente sobre el suelo de una sala vacía. Esas maderas, utilizadas por pueblos indígenas para producir fuego por fricción, y el título, que evoca una constelación que solo se puede ver desde el hemisferio sur, cuentan con la capacidad de analogía del público para activar la obra y desarrollar nociones políticas, geográficas y sociales. Otro trabajo que juega con elementos mínimos es Sem título (Fita 5) (2017), de Iran do Espirito Santo. Como le es recurrente, el artista utiliza un único material para construir la obra, que consiste en tiras de cinta pegadas en la pared, que por veces se sobreponen, generando una especie de malla pictórica sintética. A su vez, Um milhão de reais (2010) exhibe una moneda de 50 centavos directamente en el suelo, protegida por una gran área de aislamiento. La obra de Clara Ianni reflexiona sobre conceptos económicos abstractos, presentes también en el arte, que tienen gran impacto social.

Paulo Nazareth, Tommie, 2017, Metallic acrylic on carton paper. Courtesy of Instituto Tomie Ohtake

El acercamiento entre los acontecimientos del caso de Rafael Braga y las obras mostradas parece aclarar que hay un desencuentro importante entre la vida y las formas de representarla. El quid pro quo en esa situación es creerse en la equivalencia de algunos términos que no se equivalen ni se representan en contextos tan distintos. Lo que se dice crudo adentro de la exposición es algo muy distante de lo que se entiende por la crudeza afuera en el mundo, igual que la noción de precariedad en las obras de arte contemporáneo pasa lejos de la precarización de la vida. El intento poético de Osso en aproximar la vulnerabilidad de algunos sujetos sociales en Brasil por medio de la fragilidad de objetos sencillos, despojados de materia, es brutal y a la vez tan común – igual que el caso de Rafael. De hecho, ninguna representación de la realidad puede coincidir totalmente con esa misma realidad, pero a lo largo de los años las artes visuales en Brasil han reproducido un tipo de representación que casi no contiene ni los indicios ni los sujetos de las exclusiones que marcan las dinámicas de nuestra sociedad.

Osso desarrolla, pues, un juego perverso que oscila entre la urgente presencia y la total desaparición de Rafael Braga en la muestra que lleva su nombre. Tal vez sea el caso de pensar la crisis de representación en el campo artístico, que aparta la correspondencia entre la realidad y las formas sensibles que buscan representarla. Tal vez sea el caso de acordarnos una vez más que la disparidad entre la representación y aquello que sabemos ser su contexto crudo es una cuestión nacional más antigua – desplazamientos de un inevitable desajuste, al cual estamos condenados por la máquina colonial. Por eso, poco sirve acusar Osso de contradictoria, perversa o falsa. Lo más interesante tal vez sea acompañar que en esos movimientos, la falsedad es justo la parte verdadera.


Marilia Loureiro (São Paulo, 1988), formada en Relaciones Internacionales en São Paulo, estudió parte de su carrera en la Sciences-Po Paris y obtuvo su título de maestría en el Programa de Estudios Independientes (PEI) del Museo de Arte Contemporáneo de Barcelona (MACBA). Ha trabajado en la 29ª Bienal de São Paulo y en los equipos curatoriales del Museu de Arte Moderna de São Paulo (MAM-SP) y del Museu de Arte de São Paulo (MASP). También ha actuado como residente e investigadora en espacios independientes, como el Ateliê397, la Casa Tomada y Capacete. Marilia fue la curadora invitada de lugar a dudas, en Cali, Colombia, entre agosto 2015 y marzo 2016 y actualmente es la curadora de Casa do Povo, en São Paulo.

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