Contemporary Art in the Americas Arte Contemporáneo en las Américas

Formas de libertad: Carlos Motta at MAMM, Medellín, Colombia

by Nadia Moreno Moya Medellín, Antioquia, Colombia 11/29/2017 – 02/18/2018

Carlos Motta, Formas de libertad. Sala A y Sala de Fundiciones, piso 1. Imagen cortesía del Museo de Arte Moderno de Medellín.

Formas de Libertad (Shapes of Freedom), is the title of the exhibition by Carlos Motta (Bogotá, 1978), currently on view at the Museum of Modern Art of Medellín (MAMM), gathering a selection of projects and works made by this Colombian artist based in New York since the late nineties.

As noted in the presentation text of the gallery, there are two lines of inquiry that have predominated in the work of Carlos Motta: the first one refers to political and social issues in Latin America and Colombia, particularly the depletion of civil rights, the assassination of radical or left-wing liberal politicians, or the political, military and economic interventions of the United States in the region. The second one deals with the repressions of bodies and the occlusions of non-normative sexualities in the discourses of history, Catholicism or science. The latter also involves an interaction between artistic practice and the activism of the LGBTQ+ community.

Although a somewhat chronological explanation of Motta’s trajectory is sketched out in the exhibition’s brochure, the curatorial success of Formas de Libertad resides, precisely, in the fact that this type of narrative is not notably placed on his work. The curatorial and museographic proposal is committed to a dialogue between recent works with earlier ones, and between the two lines of inquiry that have marked his career.

For example, two early works such as Untitled Self-Portraits (1998) —a set of photographs in which the artist self-portrays himself as a subject of ambiguous sexuality—, and Miraculous Fishing —an installation of 495 digitally manipulated photographs of faces of people that “disappeared” or were kidnapped in Colombia and other Latin American countries— share space with Inverted World (2016), a video that is part of the Requiem project (2016) in which Motta critically inquires into the institution of the Catholic Church.

Carlos Motta, Inverted World (2016). HD 9:16, video, color, sound.

The latter begins with a first close-up of a leg being tied up. Further on, we see that two men are suspending a naked male body with strings —that is bondage artists Stefano Laforgia and Andrea Ropes, with Motta’s body—, forming the image of a cross or an inverted Christ, in what would be the altar of an Italian chapel of the 16th century. Inverted World not only talks about the Catholic Church as an institution that has historically administered sexuality and that repudiates “devious” bodies. It is also a work that undertakes a deconstruction of Catholic iconography as a sublimation machine of sexual desire.

The exhibition also aims to highlight the multidisciplinary nature of the artist’s work, especially by the diversity of means and manners of research he has used. Except for a couple of works, Motta works in long-term research in which the artist uses artistic resources of various kinds such as performances, photographs, installations, audiovisual narratives, posters or publications. It also uses research methodologies related to history, sociology or cultural studies, through which it has consolidated individually, or with collaborators of other disciplines and activists, files of interviews and images that are formally specified in various ways in the museal space.

This is the case of the project Gender Talents (2015), which consists of a video-portrayal file of trans and intersex activists that can be consulted on the gendertalents.info page. For this exhibition, a selection of interviews of trans women from the city of Cali is presented on two television screens installed at a low height, one facing the other. The installation invites us, the viewers, to sit down on a kind of red carpet to hear them up close and at the same level, as if we were really talking to them.

For this sample, wit has also been included the work Towards a Homoerotic Historiography (2014), an installation that simulates an exquisite museological montage with tiny pre-Hispanic human figures. It is a totally blue space, in which small reproductions of pieces of Amerindian cultures representing homoerotic positions are displayed in small glass cabinets. This installation is presented contiguously to Nefandus Trilogy (2013-2014), a series of fiction films that are based on historical references and oral memories about the repression of homosexual relations in the colonial system.

Carlos Motta, Formas de libertad. Sala A y Sala de Fundiciones, piso 1. Imagen cortesía del Museo de Arte Moderno de Medellín.

In my opinion, is in the spaces in which these last two projects are exhibited—where the viewer is immersed in a low-lighting area— in which a problem that I consider the most powerful of all the exhibition “comes to light”: the recognition of the colonial condition of sexuality. If in the rest of the exhibition there are projects referring to the social and political issues of Latin America in which evidently the effects of colonial power appear —especially in the order of governance—, in these last two projects, coloniality appears in the discourses and representations about the dissident sexualities of the modern-colonial system in America.

So then, Motta undertakes an interesting vein of historical-artistic inquiry in tune with what Víctor Manuel Rodríguez-Sarmiento —a prominent voice of Cultural Studies in Colombia— has called the coloniality of pleasure.[1] The critical power of the works Towards a Homoerotic Historiography and Nefandus Trilogy lies not so much in them “revealing” the existence of homo-erotic relations in the American world, prior to the arrival of the Spanish empire, but in visual, narratives and spatial strategies of both projects that derange the limits between the historical document, the anthropological artifact, the novel, the documentary and the artistic and political manifestos. In the vicinity of this type of cultural artifacts, a critical strategy emerges that makes visible the sexual dissidence without pretending a truth discourse about it. In this sense, it should also be noted that Towards a Homoerotic Historiography deploys a critical operation to archeology as a science that has been traversed by the colonial outlook and Christian morality.

Although Carlos Motta’s first solo exhibition in Colombia was held more than ten years ago (Ese algo que somos, Alonso Garcés Galería, Bogotá, 2004), it could be said that this artist’s work has been recognized relatively recently in his native country. In Medellín, we had the opportunity to see the Nefandus Trilogy in the MDE15 (Museo de Antioquia, 2015). Recently, Motta has presented several works in other cities of the country, such as Bogotá and Cali, but these have been commissioned works or samples of a specific project. Hence, Formas de Libertad is a significant exhibition, since it is the first individual exhibition of the artist in Colombia in which a review of the anthological nature of his work and career is made.

Carlos Motta, Formas de libertad. Sala A y Sala de Fundiciones, piso 1. Imagen cortesía del Museo de Arte Moderno de Medellín.

However, as I see it, the relevance of this exhibition lies more in the place and time it has been presented. Certain political groups in Colombia have undertaken an aggressive campaign to demonize the arguments regarding the difference between sex and gender. After the signing of the first version of the final agreement for the termination of the conflict between the National Government and the former FARC-EP guerrilla, in August of 2016, which recognized the effects of the war on the LGBT+ communities, these politicians did everything that it was within their reach to undermine the gender perspective contained in the initial text of the agreement. We are a few months away from a new presidential election that will define the spirit and sustainability of the commitments of the final agreement. Therefore, the discourses on sexuality will return to the political contest, in an era characterized by the radicalization of reactionary ideological stances to the advances in the liberties and the rights of said communities.

Fortunately, in the midst of this outlook, there is the agency of different social actors that, in one way or another, generate conditions to act and reflect critically on the relationship between sexuality, coloniality and violence. Recently there was an exhibition in Medellín titled 89 noches: descolonizando la sexualidad y la oscuridad (89 Nights: Decolonizing Sexuality and Darkness) (Museum of Antioquia, 2017) that also made me reflect on the relevance of this problem. Of course, one cannot think of overcoming political violence as being separate from the bodies, their sexualities and their genders. I am pleased that the MAMM, in the midst of this juncture, has presented an exhibition that clearly fuels this debate.

 

Nadia Moreno Moya (Bogotá, 1977) is an independent researcher, candidate for a PhD in History of Art from UNAM. Author of several articles on modern and contemporary art in Colombia and Latin America. Currently, she lives and works in Medellín, Colombia.

 

Notes:

[1] Víctor Manuel Rodríguez-Sarmiento, “La colonialidad del placer: disputas y deslindes” en Errata #12 (enero-junio 2014), Bogotá: IDARTES y FUGA, 96-103. http://revistaerrata.gov.co/contenido/la-colonialidad-del-placer-disputas-y-deslindes

Translation by Alberto Sagrero.

Carlos Motta, Formas de libertad. Sala A y Sala de Fundiciones, piso 1. Imagen cortesía del Museo de Arte Moderno de Medellín.

Formas de libertad, título que lleva la exposición del artista Carlos Motta (Bogotá, 1978) y que se presenta en el Museo de Arte Moderno de Medellín (MAMM), reúne una selección de proyectos y de obras realizadas por este artista colombiano radicado en Nueva York desde finales de los años noventa.

Como bien lo anota el texto de presentación de la sala, hay dos líneas de indagación que han predominado en el trabajo de Carlos Motta: la primera, se refiere a asuntos políticos y sociales de América Latina y Colombia, particularmente al recorte de los derechos de la ciudadanía, los asesinatos de políticos liberales radicales o de izquierda, o las intervenciones políticas, militares y económicas de los Estados Unidos en la región. La segunda, trata sobre las represiones a los cuerpos y las oclusiones de las sexualidades no normativas en los discursos de la historia, de la religión católica o de las ciencias. Esta última, también involucra una articulación entre la práctica artística y el activismo de las comunidades LGBTQ+.

Aunque en el texto del plegable de la exposición se esboza una explicación más o menos cronológica de la trayectoria de Motta, el acierto curatorial de Formas de Libertad reside, justamente, en que no se emplaza espacialmente este tipo de narrativa sobre su trabajo. La propuesta curatorial y museográfica apuesta por un diálogo entre los trabajos recientes con otros más tempranos, y entre las dos líneas de indagación que han marcado su trayectoria.

Así, por ejemplo, dos obras tempranas como Autorretratos sin título (1998) —un conjunto de fotografías en el que el artista se auto-representa como un sujeto de sexualidad ambigua—, y Pesca milagrosa —una instalación de 495 fotografías manipuladas digitalmente, de rostros de personas “desaparecidas” o secuestradas en Colombia y otros países de América Latina— comparten espacio con Mundo invertido (2016), un video que forma parte del proyecto Requiem (2016) en el que Motta indaga críticamente a la institución de la iglesia católica.

Carlos Motta, Inverted World (2016). HD 9:16, video, color, sound.

Este último, inicia con un primerísimo primer plano de una pierna que está siendo amarrada. Más adelante, vemos que dos hombres suspenden con cuerdas un cuerpo masculino desnudo —se trata de los artistas bondage Stefano Laforgia y Andrea Ropes, y el cuerpo es el de Motta—, formando la imagen de una cruz o un cristo invertido, en lo que sería el altar de una capilla italiana del siglo XVI. Mundo invertido no sólo nos habla de la iglesia católica como institución que históricamente ha administrado la sexualidad y que repudia los cuerpos “torcidos”. También es un trabajo que emprende una deconstrucción de la iconografía católica como máquina de sublimación del deseo sexual.

La exposición también pretende resaltar el carácter multidisciplinar de la obra del artista, especialmente por la diversidad de medios y modos de investigación a los que ha recurrido. Salvo por un par de obras, Motta trabaja desde investigaciones de largo aliento en las que el artista emplea recursos artísticos de diversa índole como performances, fotografías, instalaciones, narrativas audiovisuales, carteles o publicaciones. También usa metodologías de investigación afines a la historia, la sociología o los estudios culturales, mediante las cuales ha consolidado de manera individual, o con colaboradores de otras disciplinas y activistas, archivos de entrevistas y de imágenes que formalmente se concretan de diversas maneras en el espacio museal.

Es este el caso del proyecto Talentos de género (2015), que consiste en un archivo de video-retratos de activistas trans e intersex que puede ser consultado en la página gendertalents.info. Para esta exposición, una selección de entrevistas a mujeres trans de la ciudad de Cali es presentada en dos pantallas de televisión instaladas a una altura baja, una confrontada a la otra. La instalación invita a que las espectadoras nos sentemos sobre una suerte de tapete rojo para escucharlas de cerca y al mismo nivel, como si estuviéramos realmente conversando en persona.

Para esta muestra, también se ha incluido el trabajo Hacia una historiografía homoerótica (2014), una instalación que simula un exquisito montaje museológico con diminutas figuras humanas pre-hispánicas. Es un espacio totalmente azul, en el que se exhiben en pequeñas vitrinas reproducciones de piezas de culturas amerindias que representan posiciones homoeróticas. Esta instalación se presenta de manera contigua a Trilogía Nefandus (2013-2014), una serie de películas de ficción que están basadas en referencias históricas y memorias orales sobre la represión de las relaciones homosexuales en el sistema colonial.

Carlos Motta, Formas de libertad. Sala A y Sala de Fundiciones, piso 1. Imagen cortesía del Museo de Arte Moderno de Medellín.

A mi parecer, en los espacios en los que se exhiben estos dos últimos proyectos, donde el espectador queda imbuido en una zona de baja iluminación, “sale a la luz” una problemática que considero la más potente de toda la exposición: el reconocimiento de la condición colonial de la sexualidad. Si en el resto de la exposición hay proyectos referentes a los asuntos sociales y políticos de América Latina en el que evidentemente los efectos del poder colonial aparecen –en especial en el orden de la gobernanza–, en estos dos últimos proyectos, la colonialidad aparece en los discursos y las representaciones sobre las sexualidades disidentes del sistema moderno-colonial en América.

Así entonces, Motta emprende una interesante veta de indagación histórico-artística en sintonía con lo que Víctor Manuel Rodríguez-Sarmiento —una voz destacada de los Estudios culturales en Colombia— ha denominado la colonialidad del placer. [1] La potencia crítica de los trabajos Hacia una historiografía homoerótica y Trilogía Nefandus no reside tanto en que en ellos se “revele” la existencia de relaciones homo-eróticas en el mundo americano, previo a la llegada del imperio español, sino en las estrategias visuales, narrativas y espaciales de ambos proyectos que desquician los límites entre el documento histórico, el artefacto antropológico, la novela, el documental y los manifiestos artísticos y políticos. En las inmediaciones de este tipo de artefactos culturales, emerge una estrategia crítica que visibiliza la disidencia sexual sin que se pretenda un discurso de verdad sobre la misma. En este sentido, también hay que destacar que Hacia una historiografía homoerótica despliega una operación crítica a la arqueología como una ciencia que ha estado atravesada por la mirada colonial y la moral cristiana.

Pese a que la primera exposición individual de Carlos Motta en Colombia se realizó hace más de diez años (Ese algo que somos, Alonso Garcés Galería, Bogotá, 2004), se podría decir que el trabajo de este artista ha sido reconocido relativamente hace poco en su país natal. En Medellín, habíamos tenido oportunidad de ver Trilogía Nefandus en el MDE15 (Museo de Antioquia, 2015). Recientemente, Motta ha presentado varios trabajos en otras ciudades del país, como Bogotá y Cali, pero han sido obras comisionadas o muestras de algún proyecto puntual. De allí que Formas de libertad sea una exposición significativa, pues se trata de la primera exposición individual del artista en Colombia en la que se hace una revisión de talante antológico a su obra y trayectoria.

Carlos Motta, Formas de libertad. Sala A y Sala de Fundiciones, piso 1. Imagen cortesía del Museo de Arte Moderno de Medellín.

Sin embargo, a mi modo de ver, la pertinencia de esta exposición radica más en el lugar y en el momento en que ha sido presentada. Ciertos políticos en Colombia han emprendido una agresiva campaña de satanización a los argumentos referentes a la diferencia entre el sexo y el género. Tras la firma de la primera versión del acuerdo final para la terminación del conflicto entre el Gobierno Nacional y la otrora guerrilla FARC-EP, en agosto de 2016, el cual reconocía los efectos de la guerra en las comunidades LGBTQ+, dichos políticos hicieron todo lo que estuvo a su alcance para socavar la perspectiva de género que contenía el texto inicial del acuerdo. Estamos a pocos meses de una nueva elección presidencial que definirá el talante y la sostenibilidad de los compromisos del acuerdo final. Así entonces, los discursos sobre la sexualidad volverán a la contienda política, en una época caracterizada por la radicalización de posturas ideológicas reaccionarias a los avances en las libertades y los derechos de dichas comunidades.

Por fortuna, en medio de este panorama, existe la agencia de distintos actores sociales que, de una u otra manera, generan condiciones para actuar y reflexionar críticamente sobre la relación entre la sexualidad, la colonialidad y la violencia. Recientemente hubo una exposición en Medellín titulada 89 noches: descolonizando la sexualidad y la oscuridad (Museo de Antioquia, 2017) que también me hizo reflexionar sobre la pertinencia de esta problemática. Por supuesto, no se puede pensar en la superación de la violencia política deslindada de los cuerpos, de sus sexualidades y de sus géneros. Celebro entonces que el MAMM, en medio de esta coyuntura, haya presentado una exposición que a todas luces alimenta positivamente este debate.

 

Nadia Moreno Moya (Bogotá, 1977) es investigadora independiente, candidata a Doctora en Historia del Arte por la UNAM. Autora  de varios artículos sobre arte moderno y contemporáneo de Colombia y América Latina. Actualmente, vive y trabaja en Medellín, Colombia.

 

Notas:

[1] Víctor Manuel Rodríguez-Sarmiento, “La colonialidad del placer: disputas y deslindes” en Errata #12 (enero-junio 2014), Bogotá: IDARTES y FUGA, 96-103. http://revistaerrata.gov.co/contenido/la-colonialidad-del-placer-disputas-y-deslindes

 

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