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Shamanism, smog and earthworms

By Pedro de Niemeyer Cesarino

Anthropologist Pedro de Niemeyer Cesarino writes about two Amerindian myths which illustrate the reason behind the destructive force of colonizing modernism.

El antropólogo Pedro de Niemeyer Cesarino escribe alrededor de dos mitos Amerindios, los cuales ilustran la razón detrás de la fuerza destructiva del modernismo colonizante.

Bob Wolfenson, Untitled, from the series: A Caminho do Mar (2007). Fujichrome film, 20 x 25.2 cm. Image courtesy of the artist.

For Amerindian people, future has been understood from the past, as a gloomy projection derived from the catastrophe imposed by the invasion and destruction of their original worlds by Europeans. As Brazilian anthropologist Eduardo Viveiros de Castro says, Amerindian peoples are survivors from this process of destruction and genocide. Perhaps, they will be able to teach us when our modern world finally collapses. The acceleration of climate change and the deepening of a global political crisis produced by the contemporary versions of fascisms and nationalisms are, after all, converging for a kind of generalized war. Lévi-Strauss taught long ago that the modern world and its civilization could not exist without the plunder of indigenous mineral resources, which was equivalent to the annihilation of the nexus established by native peoples between human beings and the earth. Nowadays, the imminent catastrophe will probably shape another condition of existence, derived from the radical transformation of the dying modern ontology as well as of non-modern peoples.

Amerindian populations nevertheless were always aware of the destructive potential of white people and of its catastrophic consequences. They projected to the future this possibility of destruction: a kind of prefiguration, which cannot be conceived exactly as prophetic, although predictions of a global cataclysm can also be found among contemporary Amerindians. The awareness of the arrival of greedy and dangerous foreigners should actually be understood as the logical counterpart of the emergence of the ancestors in the old times, as Lévi-Strauss showed in his History of Lynx. Indeed, Amerindian mythologies postulate the existence of an imbalanced couple of twins or brothers—the first one conceived as a benefactor demiurge responsible for the formation of the positive aspects of the ancient world, the second and younger, as a trickster who brings deception, misunderstanding, sickness and death.

Paulino Joaquim Marubo, White people (Noa michô), 2006. Courtesy of the author.

Because of this prefiguration, Amerindians (especially their elders and shamans) don’t see white people’s technological achievements as a novelty, but much more as a production, which their ancestors already knew in the old times, but then decided to abandon to stay with a modus vivendi based on a more versatile technology. This is why it is impossible to understand their conceptions of temporality through modern linear evolution, as if white technology and behavior were a later acquisition that a supposedly pristine people did not know before the advent of colonization and acculturation. Quite the contrary, white people were actually derived from a previous humanity, as we can understand by the Krahô myth of Aukê, collected long ago by Curt Nimuendaju. Aukê was a prodigious boy, who was persecuted by his jealous uncle. After trying to kill Aukê by several failed strategies, the uncle decides to burn him. Some days after the death of Aukê, his rel- atives decided to visit the place where his ashes were scattered. There they found that he was living on a plantation and had transformed into Dom Pedro II, the Brazilian emperor of the nineteenth century.

Bob Wolfenson, Untitled, from the series: A Caminho do Mar (2007). Fujichrome film, 20 x 25. 2 cm. Image courtesy of the artist.

The Marubo, a Panoan-speaking people of the Western Amazon with whom I have lived and worked, also produces reflections about this eagerness characteristic of the powerful white invader. In the first times, Shoma Wetsa, an iron woman endowed with sharpened blades in her arms, cannibalized and terrified the ancestors of Marubo people. It was almost impossible to escape from the voracity of this monster-woman, who could identify her potential enemies from the smell of their farts. The narrative tells that Shoma Wetsa was once dis- content with her son, Rane Topãne, who had three sons with a woman of dubious moral behavior. While away for hunting, Rane Topãne left his sons in the care of their grandmother. Upon his return, the man found his sons dead and was never satisfied with the excuses of Sho- ma Wetsa. Realizing that his own mother was in fact the murderer of his sons, he decided to kill her. After several unsuccessful trials—for the woman was made of iron and no arrow or other strategy could kill her —he perceived that she was afraid of fire. The son made a bonfire in the middle of his longhouse and, pretending to perform a ritual dance, pushed his mother to the flames. After telling her son that her spirit-double would return in the future, her body exploded. Her liver, her bones, and her teeth were then transformed in iron, hammers, and gold nuggets. One of the doubles of Shoma Wetsa went to the West and originated the Inca Empire, the other went to the East and became the white people.

Bob Wolfenson, Untitled, from the series: A Caminho do Mar (2007). Fujichrome film, 20 x 25. 2 cm. Image courtesy of the artist.

Separated by at least seventy years and by other linguistic, cultural, and geographic distances, the Krahô narrative collected by Nimuendaju and the history of Shoma Wetsa are actually transformations of the same myth about the origin of foreigners. But caution within the notion of “myth” is more than necessary. Although what we call myth is indeed a kind of narrative speculation endowed with specific characteristics— the most important of which is the logical transformations virtually present beneath the surface of discourse, as Lévi-Strauss demonstrated—the notion should never be confused with mystical and irrational symbolism. On the contrary, narrative speculative thought is constantly employed by Amerindians to solve practical and philosophical dilemmas.

Years ago, I brought to São Paulo one of my Marubo friends, the young shaman and schoolteacher Robson Venãpa. After some days in the city, we took the highway that goes down through the Serra do Mar, the mountains that separate the São Paulo highlands from the Atlantic shore. The highway crosses the apocalyptic city of Cubatão, one of the most important Brazilian industrial centers. We stopped at the roadside to take some pictures of factories and power plants half covered by the industrial smog. In contrast to his younger Marubo travel companion, who was excited and terrified by these aspects of the outside world, Robson was not exactly amazed, but rather convinced that his previous speculations were actually correct. He saw with his own eyes the place of origin of vei koin, the deadly smoke which constantly affects his relatives, demanding shamanic actions to neutralize the effects of engines, gasoline, and other technologies quite often used nowadays in the forest. More than that, he realized that Shoma Wetsa really transformed herself into white people and their implements, for Cubatão is located exactly at the Atlantic shore, which corresponds to one of the directions taken by her doubles after the explosion of her body. There were the “bones of Shoma Wetsa,” conceived by us as industrial facilities.

Bob Wolfenson, Untitled, from the series: A Caminho do Mar (2007). Fujichrome film, 20 x 25. 2 cm. Image courtesy of the artist.

Back home, Robson could tell his shaman peers about the trip and his confirmation of Shoma Wetsa’s transformations. Perhaps now they could be more successful—or not—in the neutralization of a broad range of sickness that challenges contemporary Amazonian indigenous populations such as the Yanomami, whose leader, the sha- man and activist Davi Kopenawa, also points to the devastating effects of xawara, the metal smoke derived from the exploitation of mineral resources. Shamans like Kopenawa and Robson Venãpa, are more and more engaged in the formation of a kind of alliance, necessary to cope with the expansion of this anthropocenic and/or capitalocene age. When I once presented Kopenawa with my books and told him about Robson’s shamanic activities and knowledge, he replied that he already knew him—not in this visible world, but in other virtual positions where spirit people like them seem to assemble.

Bob Wolfenson, Untitled, from the series: A Caminho do Mar (2007). Fujichrome film, 20 x 25. 2 cm. Image courtesy of the artist.

The last time that I saw him, Robson (or actually his spirit-double) was reshaping the cosmic path of the dead, which, according to him, was then not large enough to solve the problem of the multiplicity of doubles that were accumulated at its entrance. The objective was then to clean this land from unwanted dead, which constantly harass the living, causing their bad and destructive behaviors. I sincerely hope that his and other spirit legions can indeed be successful, before the complete destruction of the Amazon by the earthworm people of Brasilia. This is indeed a very convenient and accurate categorization (provided by Manuel Sebastião, another Marubo shaman) of the majority of our politicians, who eagerly cross the underground tunnels of the Congresso Nacional, one of the rotten jewels of Oscar Niemeyer’s futuristic capital.

Bob Wolfenson, Sin título, de la serie: A Caminho do Mar (2007). Filme Fujichrome, 20 x 25. 2 cm. Imagen cortesía del artista.

Chamanismo, smog y lombrices

Para el pueblo amerindio, el futuro ha sido entendido a partir del pasado como una sombría proyección derivada de la catástrofe impuesta por la invasión y destrucción de sus mundos originales por parte de los europeos. Como dice el antropólogo brasileño Eduardo Viveiros de Castro, los pueblos amerindios son sobrevivientes de este proceso de destrucción y genocidio. Tal vez, ellos serán capaces de enseñarnos cuando nuestro mundo moderno finalmente colapse. La aceleración del cambio climático y la profundización de una crisis política global producida por las versiones contemporáneas de los fascismos y los nacionalismos, después de todo, convergen en una especie de guerra generalizada. Lévi-Strauss instruyó hace mucho tiempo que el mundo moderno y su civilización no podrían existir sin el saqueo de los recursos minerales indígenas, lo que equivale a aniquilar el nexo establecido por los pueblos indígenas entre los seres humanos y la tierra. Hoy en día, la catástrofe inminente probablemente dará forma a otra condición de existencia, derivada de la transformación radical de la ontología moderna moribunda así como de los pueblos no modernos.

Sin embargo, las poblaciones amerindias siempre fueron conscientes del potencial destructivo de los blancos y de sus consecuencias catastróficas. Proyectaron al futuro esta posibilidad de destrucción: una especie de prefiguración, que no puede concebirse exactamente como profética, aunque las predicciones de un cataclismo global también pueden encontrarse entre los amerindios contemporáneos. Como Lévi-Strauss mostró en su libro History of Lynx, la conciencia de la llegada de extranjeros codiciosos y peligrosos debería ser entendida como la lógica contraparte de la aparición de los ancestros en los viejos tiempos. De hecho, las mitologías amerindias postulan la existencia de una cupla desequilibrada de gemelos o hermanos, el primero concebido como un benefactor demiurgo responsable de la formación de los aspectos positivos del mundo antiguo; el segundo y más joven como un engañador que trae confusión, enfermedad y muerte.

Paulino Joaquim Marubo, Gente blanca (Noa michô), 2006. Cortesía del autor.

Debido a esta prefiguración, los Amerindios (especialmente sus ancianos y chamanes) no ven los logros tecnológicos de los blancos como una novedad, sino mucho más como una producción que sus antepasados conocían ya en los viejos tiempos, pero que luego decidieron abandonar para quedarse con un modus vivendi basado en una tecnología más versátil. Es por ello que es imposible entender sus concepciones de la temporalidad a través de la evolución lineal moderna, como si la tecnología blanca y su comportamiento fueran una adquisición posterior que una gente supuestamente prístina no conocía antes del advenimiento de la colonización y la aculturación. Por el contrario, la gente blanca se deriva de una humanidad anterior, como podemos entender a través del mito Krahô de Aukê, recopilado hace mucho tiempo por Curt Nimuendaju. Aukê era un muchacho prodigioso que fue perseguido por su tío celoso. Después de intentar matar a Aukê con varias estrategias fallidas, el tío decide quemarlo. Algunos días después de la muerte de Aukê, sus familiares decidieron visitar el lugar donde sus cenizas fueron esparcidas. Allí encontraron que vivía en una plantación y se transformó en Dom Pedro II, el emperador brasileño del siglo XIX.

Bob Wolfenson, Sin título, de la serie: A Caminho do Mar (2007). Filme Fujichrome, 20 x 25. 2 cm. Imagen cortesía del artista.

El Marubo, un pueblo hablante de Panoan de la Amazonía Occidental con el que he vivido y trabajado, también produce reflexiones acerca de este afán característico del poderoso invasor blanco. En los primeros tiempos, Shoma Wetsa, una mujer de hierro dotada de cuchillas afiladas en sus brazos, canibalizó y aterrorizó a los antepasados de la gente de Marubo. Era casi imposible escapar de la voracidad de esta monstruosa mujer, la cual podía identificar a sus potenciales enemigos por el olor de sus flatulencias. La narración dice que Shoma Wetsa estuvo una vez disgustada con su hijo, Rane Topãne, quien tuvo tres hijos con una mujer de dudosa conducta moral. Mientras estaba lejos cazando, Rane Topane dejó a sus hijos al cuidado de su abuela. A su regreso, el hombre encontró muertos a sus hijos y nunca estuvo satisfecho con las excusas de Shoma Wetsa. Dándose cuenta del hecho de que su propia madre era la asesina de sus hijos, decidió matarla. Después de varias pruebas fallidas, dado que la mujer estaba hecha de hierro y ninguna flecha u otra estrategia podría matarla, él percibió que ella le tenía miedo al fuego. El hijo hizo una hoguera en medio de su hogar común y, fingiendo una danza ritual, empujó a su madre a las llamas. Después de decirle a su hijo que su espíritu doble volvería en el futuro, su cuerpo explotó. El hígado, los huesos y los dientes fueron luego transformados en hierro, martillos y pepitas de oro. Una de las cuplas de Shoma Wetsa fue al oeste y originó el imperio Inca, la otra fue al este y se convirtió en el pueblo blanco.

Bob Wolfenson, Sin título, de la serie: A Caminho do Mar (2007). Filme Fujichrome, 20 x 25. 2 cm. Imagen cortesía del artista.

Separados por al menos setenta años y por otras distancias lingüísticas, culturales y geográficas, la narrativa Krahô recogida por Nimuendaju y la historia de Shoma Wetsa son en realidad transformaciones del mismo mito sobre el origen de los extranjeros. Pero la precaución dentro de la noción del “mito” es más que necesaria. Aunque lo que llamamos mito es, de hecho, una especie de especulación narrativa dotada de características específicas (las más importantes siendo las transformaciones lógicas prácticamente presentes bajo la superficie del discurso, como demostró, de nuevo, Lévi-Strauss), la noción nunca debe confundirse con simbolismo místico e irracional. Por el contrario, el pensamiento especulativo narrativo es constantemente empleado por los amerindios para resolver dilemas prácticos y filosóficos.

Hace años traje a São Paulo a uno de mis amigos Marubo, el joven chamán y maestro Robson Venãpa. Después de algunos días en la ciudad, tomamos la carretera que baja por la Serra do Mar, las montañas que separan las tierras altas de São Paulo de la costa atlántica. La carretera atraviesa la ciudad apocalíptica de Cubatão, uno de los centros industriales brasileños más importantes. Nos detuvimos en la carretera para tomar algunas fotos de las fábricas y las centrales eléctricas semi-cubiertas por el smog industrial. En contraste con su compañero de viaje más joven Marubo, quien estaba emocionado y aterrorizado por estos aspectos del mundo exterior, Robson no estaba exactamente asombrado, sino más bien convencido de que sus especulaciones anteriores eran, de hecho, correctas. Vio con sus propios ojos el lugar de origen de vei koin, el humo mortal que constantemente afecta a sus parientes, exigiendo acciones chamánicas para neutralizar los efectos de los motores, la gasolina y otras tecnologías hoy en día usadas muy a menudo en el bosque. Más que eso, se dio cuenta de que Shoma Wetsa realmente se transformó en la gente blanca y en sus implementos, dado que Cubatão se encuentra exactamente en la costa atlántica, lo que corresponde a una de las direcciones que tomó una de sus cuplas después de la explosión de su cuerpo. Ahí estaban los “huesos de Shoma Wetsa”, concebidos por nosotros como instalaciones industriales.

Bob Wolfenson, Sin título, de la serie: A Caminho do Mar (2007). Filme Fujichrome, 20 x 25. 2 cm. Imagen cortesía del artista.

De regreso a casa, Robson podía contarle a sus compañeros chamanes sobre el viaje y su confirmación de las transformaciones de Shoma Wetsa. Tal vez ahora podrían tener más éxito, o no, en la neutralización de una amplia gama de enfermedades que amenazan a las poblaciones indígenas amazónicas contemporáneas, como los Yanomami, cuyo líder, el chamán y activista Davi Kopenawa, también señala los efectos devastadores de xawara, el humo metálico derivado de la explotación de los recursos minerales. Los chamanes como Kopenawa y Robson Venãpa están cada vez más involucrados en la formación de una especie de alianza, necesaria para hacer frente a la expansión de esta era antropocénica y/o era del capital. Cuando una vez le presenté a Kopenawa mis libros y le conté sobre las actividades y el conocimiento chamánico de Robson, él respondió que él ya lo conocía, no en esta referencia visual, sino en otras posiciones virtuales donde las personas espirituales como ellos parecen reunirse.

Bob Wolfenson, Sin título, de la serie: A Caminho do Mar (2007). Filme Fujichrome, 20 x 25. 2 cm. Imagen cortesía del artista.

La última vez que lo vi, Robson (o en realidad sus cuplas espirituales) estaba remodelando el camino cósmico de los Muertos, lo cual, según él, no era suficiente para resolver el problema de la multiplicidad de cuplas que se acumulan en su entrada. El objetivo era entonces limpiar esta tierra de muertos no deseados, que constantemente acosan a los vivos, causando sus malos y destructivos comportamientos. Espero sinceramente que sus legiones espirituales y otras puedan tener éxito, antes de la completa destrucción de la Amazonia por las lombrices de Brasilia. De hecho, es una clasificación muy conveniente y precisa (proporcionada por Manuel Sebastião, otro chamán Marubo) de la mayoría de nuestros políticos, que atraviesan con impaciencia los túneles subterráneos del Congreso Nacional, una de las joyas podridas de la capital futurista de Oscar Niemeyer.

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Southern Accent: Seeking the American South in Contemporary Art

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